7 façons passionnantes pour les chercheurs d’étudier les espèces sauvages insaisissables et en voie de disparition • The Revelator

Chaque automne, des milliers de pronghorns migrent sur 150 milles entre leurs terres d’été dans le parc national de Grand Teton et leur habitat d’hiver dans la vallée de la rivière Green du Wyoming. C’est un voyage compliqué par des clôtures, des routes et d’autres aménagements. Conserver cette espèce ressemblant à une antilope signifie identifier ces menaces, ce qui n’est pas une tâche facile pour un mammifère aussi vaste.

Mais après avoir équipé les animaux de colliers de suivi GPS, les chercheurs ont pu identifier les itinéraires des pronghorns et les zones de problèmes potentiels. Il s’est avéré qu’un élément essentiel de leur parcours devait être développé, ce qui aurait rendu leur voyage encore plus difficile et dangereux.

Les données de suivi ont aidé à rallier le soutien à la conservation pour annuler le développement et ont conduit à la création du premier corridor faunique protégé du pays.

Les ongulés errants ne sont pas les seuls bénéficiaires de la technologie. Depuis le milieu des années 1990, des colliers GPS – et maintenant des balises satellites GPS plus petites – ont été utilisés pour cartographier les voyages des oiseaux migrateurs, des tortues de mer qui voyagent bien et d’innombrables autres animaux.

Mais lorsqu’il s’agit de stimuler le travail de conservation, ce n’est pas le seul outil de la boîte à outils. Une foule de technologies et de techniques nouvelles et en évolution aident à mieux étudier les animaux qui sont en petit nombre, éloignés ou difficiles à trouver. Et cela peut conduire à davantage de protections pour la faune en péril et l’habitat dont elle a besoin pour survivre. La recherche arrive à un moment critique alors que nous sommes confrontés à des taux d’extinction accélérés à travers le monde.

Voici quelques outils aidant à recueillir des informations et à éclairer les politiques :

1. Souriez, vous êtes devant la caméra

Les carcajous sont si insaisissables que pendant des décennies, les scientifiques n’en savaient pas grand-chose. Cela change maintenant avec l’aide des nouvelles technologies, y compris les caméras à distance déclenchées par le mouvement, des dispositifs relativement bon marché et non invasifs également connus sous le nom de «pièges photographiques».

“Les pièges photographiques ont complètement révolutionné la façon dont nous étudions les carcajous parce qu’ils sont [our] les yeux dans le paysage sur de vastes étendues », explique Jason Fisher, écologiste de la faune à l’Université de Victoria. “Au lieu de mettre un collier sur une petite poignée de carcajous, vous pouvez désormais surveiller une population entière – et vous pouvez le faire en continu aussi longtemps que vous le souhaitez.”

Les pièges photographiques peuvent être associés à des capteurs infrarouges passifs, qui déclenchent les caméras lorsqu’ils détectent la chaleur corporelle d’un animal.

Et si elles sont correctement positionnées, les photos peuvent aider à identifier les animaux individuels qui ont des marques distinctives.

Les carcajous, comme les martres d’Amérique et les ours noirs d’Asie, ont souvent des motifs de fourrure uniques sur la poitrine ou la gorge qui ne sont pas visibles lorsqu’ils marchent à quatre pattes, de sorte que les scientifiques suspendent parfois l’appât devant les pièges photographiques pour encourager les animaux à se tenir debout et exposer ces marques ventrales uniques.

Un carcajou femelle adulte se tient à une station de caméra au mont. Parc national Rainier. Photo : NPS/Projet Cascades Carnivore

Les tigres et les jaguars ont souvent besoin de caméras des deux côtés pour capturer des marques distinctives sur les flancs. D’autres, comme les grands dauphins ou les lions d’Afrique, sont mieux identifiés par les marques faciales.

Les pièges photographiques peuvent également aider même lorsqu’ils n’obtiennent pas d’images des animaux étudiés.

“Nous les plaçons dans des endroits où nous pensons que les carcajous sont et où nous pensons que les carcajous ne sont pas car obtenir ces absences est tout simplement important », explique Fisher. “Si nous pensons qu’ils devraient utiliser un morceau de paysage, mais qu’ils ne le font pas, nous devons le savoir afin de comprendre pourquoi – est-ce la pression humaine des loisirs ou du développement du paysage ou du changement climatique?”

2. Écoutez

Les chercheurs n’ont pas toujours besoin de voir un animal pour savoir qu’il est là. Les enregistreurs acoustiques peuvent aider à capturer le chant des oiseaux et peuvent être combinés avec des programmes automatisés d’identification des espèces comme BirdNET de l’Université Cornell pour évaluer les populations d’oiseaux.

Tout comme les pièges photographiques, ces systèmes permettent de collecter des enregistrements 24 heures sur 24 et sans aucune intrusion humaine notable.

“Ces outils peu coûteux et automatisés peuvent grandement améliorer les efforts d’étude des communautés d’oiseaux et de leurs écosystèmes, et par conséquent, les efforts de conservation de la biodiversité indigène menacée”, ont écrit des chercheurs du California Department of Fish and Wildlife dans une étude de 2021.

En Australie, des chercheurs ont demandé l’aide de propriétaires fonciers pour fixer des enregistreurs aux arbres de leur propriété. Mais les scientifiques étaient intéressés à capturer les soufflets des koalas, et non le chant des oiseaux, pour déterminer quelles zones avaient l’habitat le plus approprié pour les koalas dans les forêts privées, où les travaux d’enquête sont souvent limités. La recherche pourrait aider l’espèce, que l’Australie a déclarée en voie de disparition en février en raison de la perte d’habitat, des maladies et d’autres menaces.

3. Tag, c’est toi

Les étiquettes à transpondeur intégré passif (PIT) existent depuis des décennies, mais elles sont toujours incroyablement utiles aux chercheurs, en particulier à ceux qui traquent les poissons qui sont souvent hors de vue.

Les appareils, qui ne nécessitent pas de piles, fonctionnent comme des micropuces utilisées pour identifier les animaux domestiques. Un minuscule transpondeur radio avec un code unique est logé dans un cylindre de verre, puis apposé ou injecté dans un animal.

Seringue injectant une étiquette dans le poisson
L’injection d’une étiquette PIT dans un esturgeon pâle d’un an à Gavins Point National Fish Hatchery. Photo : Sam Stukel/USFWS

Ils ont aidé les scientifiques à comprendre les cycles de vie, la prédation, l’habitat et le mouvement non seulement des poissons, mais aussi des créatures comme les serpents et les tortues. Et parce que certaines étiquettes PIT peuvent être aussi petites qu’un grain de riz, elles ont également été utilisées pour suivre les moules d’eau douce, qui comptent parmi les espèces les plus menacées d’Amérique du Nord.

“On prend une puce électronique et on la colle sur la coquille de la moule et on a un [transponder] baguette magique qui peut aller sous l’eau et nous pouvons trouver cette moule sans avoir à creuser pour la trouver », explique Matt Ashton, biologiste aquatique au Département des ressources naturelles du Maryland, qui a participé à des recherches évaluant un effort pour redémarrer les populations de moules elliptio orientales dans le Patapsco du Maryland. fleuve

4. Accroché

Si vous voulez étudier un grizzli, il pourrait être plus facile – et moins invasif – de simplement attraper un morceau de sa fourrure que de capturer l’animal entier. Les soi-disant «pièges à cheveux» ou «collets à cheveux» peuvent prendre différentes formes, mais impliquent souvent l’utilisation d’un parfum pour attirer l’animal vers du fil de fer barbelé qui saisira sans danger une touffe de fourrure, mais ne retiendra pas l’animal. Les chercheurs utilisent ensuite l’ADN du follicule pileux pour obtenir des informations biologiques.

Depuis les années 1990, la pratique a gagné en popularité et a été utilisée pour une grande variété d’animaux, en particulier les carnivores insaisissables, y compris les carcajous.

“L’ADN des échantillons de cheveux nous a beaucoup aidés à comprendre comment les carcajous utilisent les paysages et à documenter la taille de la population, car vous pouvez identifier ces individus directement”, explique Fisher.

5. ADN en général

Ces dernières années, la collecte d’ADN d’animaux a évolué. Les scientifiques peuvent désormais collecter le matériel génétique rejeté par les plantes et les animaux dans l’eau, le sol ou l’air – connu sous le nom d’ADN environnemental ou eDNA.

Bien que la technologie ait encore beaucoup à faire, elle s’avère déjà utile dans les écosystèmes aquatiques, où elle a été utilisée pour rechercher la présence de carpes envahissantes. Il est également utilisé pour évaluer si des espèces menacées ou en voie de disparition se trouvent dans un écosystème.

Récemment, des chercheurs brésiliens utilisant l’eDNA ont détecté la présence d’une grenouille, Megaelosia bocainensispas vu depuis 1968.

“Pour la conservation, c’est vraiment utile, car en utilisant l’ADN environnemental, vous n’avez pas besoin de voir directement l’espèce et ce n’est pas un processus invasif – vous n’avez pas besoin de manipuler l’animal et vous n’avez pas besoin de perturber l’environnement – et c’est bon marché », a déclaré à Mongabay Carla Martins Lopes, une scientifique impliquée dans la découverte du Brésil.

Il y a également eu des percées récentes avec l’ADN aéroporté. Deux études récentes ont montré que les chercheurs pouvaient détecter et identifier des dizaines d’espèces dans un zoo grâce à l’ADNe collecté dans l’air.

Et le travail déborde également sur les plantes. Dans un autre effort, les scientifiques ont analysé l’ADNe des pièges à poussière qui collectent le pollen et d’autres molécules en suspension dans l’air. “L’équipe a trouvé plusieurs espèces d’herbes, des champignons et même une espèce envahissante appelée arbre du ciel (Ailanthus altissima) qui avaient tous été négligés par les enquêtes plus conventionnelles », Le scientifique rapport.

6. Devenir mondial

Plus les chercheurs disposent d’outils pour collecter des informations, plus ils disposent de données. Générer plus de données, c’est bien, mais pouvoir partager, accéder et analyser les données d’autres chercheurs du monde entier, c’est encore mieux.

Une nouvelle étude a examiné un ensemble de données mondiales avec des informations provenant de 8 671 pièges photographiques sur quatre continents et a constaté qu’il y avait plus de diversité de mammifères dans les zones protégées que dans d’autres zones sauvages dépourvues de protection.

C’est le genre de recherche qui pourrait aider à prendre de grandes décisions politiques.

“Dans le cadre de la Convention sur la diversité biologique, le monde discute actuellement de nouveaux objectifs concernant la quantité de surface terrestre devant être couverte par des parcs”, a déclaré Cole Burton, biologiste de la conservation et co-auteur de l’étude, à Science Daily. « Nous avons besoin de meilleures informations pour éclairer ces discussions politiques. Espérons que cette étude aide à combler les lacunes de nos connaissances.

D’autres outils sont également en cours de développement pour aider sur ce front également.

L’un est Movebank, une base de données en ligne gratuite hébergée par l’Institut Max Planck du comportement animal, qui permet de télécharger des données de suivi d’animaux qui peuvent être partagées ou détenues en privé. Il obtient environ 3 millions de nouveaux points de données chaque jour.

Il existe également une application correspondante, Animal Tracker, qui permet aux chercheurs de se connecter avec des scientifiques citoyens qui peuvent aider au suivi, notamment en localisant un animal marqué qui est tombé.

7. Nez pour la conservation

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Les humains enquêtent sur la découverte d’un voleur. Photo : Deanna Williams/Service forestier des États-Unis

De nos jours, tous les outils de conservation ne sont pas de haute technologie – parfois, vous avez juste besoin d’un très bon nez.

Des chiens de détection spécialement formés pour la conservation détectent des informations qui protégeront les espèces en voie de disparition et aideront la recherche scientifique.

Pour Eba, mettre son nez au travail, c’est travailler sur la mer des Salish, aider les chercheurs à trouver des excréments d’épaulards résidents du sud, ce qui peut en dire long sur la santé et les habitudes de l’orque.

Pour Filson, formé par les équipes de détection Rogue, cela aide à trouver les bourdons de Franklin ou les renards roux de la Sierra Nevada en voie de disparition.

“Je pense que nous pouvons tous convenir que les chiens peuvent trouver les excréments d’une myriade d’espèces dans la nature”, a déclaré Jennifer Hartman, responsable de Filson et scientifique de terrain de Rogue Detection Teams. Le révélateur. “Mais lorsque vous commencez à penser aux chenilles, aux virus sur les plantes ou aux espèces envahissantes à différents stades de leur cycle de vie, c’est à ce moment-là que vous commencez vraiment à voir le pouvoir du nez à l’œuvre.”

Bien sûr, aucun outil – qu’il soit de haute ou de basse technologie – ne peut à lui seul sauver une espèce en voie de disparition, mais plus nous avons d’informations, plus nous pouvons protéger. Et avec chaque développement technologique, l’image de la conservation à partir de ces informations – et les processus pour les comprendre – devient un peu plus nette.

Creative Commons

Un nez pour la science : les chiens de conservation peuvent aider à la recherche du bourdon de Franklin, une espèce en voie de disparition

est rédacteur en chef adjoint de Le révélateur et a travaillé pendant plus d’une décennie en tant qu’éditeur numérique et journaliste environnemental axé sur les intersections de l’énergie, de l’eau et du climat. Son travail a été publié par La nation, Perspective américaine, Nouvelles du Haut Pays, Blé à moudre, Norme Pacifique et d’autres. Elle est l’éditrice de deux livres sur la crise mondiale de l’eau.

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