Après 30 ans, une étude génétique confirme que le gaz nerveux sarin est la cause de la maladie de la guerre du Golfe

Les troupes qui avaient des gènes qui aident à métaboliser le gaz neurotoxique sarin étaient moins susceptibles de développer des symptômes.

Pendant trois décennies, les scientifiques ont débattu de la cause sous-jacente de la maladie de la guerre du Golfe (GWI), un ensemble de symptômes inexpliqués et chroniques affectant les anciens combattants de la guerre du golfe Persique. Maintenant, des chercheurs dirigés par Robert Haley, MD, professeur de médecine interne et directeur de la division d’épidémiologie du centre médical du sud-ouest de l’Université du Texas (UT Southwestern), ont résolu le mystère, montrant à travers une étude génétique détaillée que le gaz neurotoxique sarin était largement responsable du syndrome.

Les résultats ont été publiés le 11 mai 2022 dans Perspectives de la santé environnementaleune revue à comité de lecture soutenue par l’Institut national des sciences de la santé environnementale, avec un éditorial d’accompagnement sur l’article rédigé par d’éminents épidémiologistes environnementaux.

Dr. Le groupe de recherche de Haley a non seulement identifié que les vétérans exposés au sarin étaient plus susceptibles de développer une GWI, mais a également découvert que le risque était modulé par un gène qui permet normalement au corps de certaines personnes de mieux décomposer le gaz nerveux. Les soldats de la guerre du Golfe avec une variante faible du gène qui ont été exposés au sarin étaient plus susceptibles de développer des symptômes de GWI que les autres anciens combattants exposés qui avaient la forme forte du gène.

Robert Haley, Kay Bailey Hutchison et Ross Perot

Robert Haley, MD (à gauche) rend visite à deux partisans de longue date de la recherche GWI, l’ancien sénateur. Kay Bailey Hutchison et feu Ross Perot, lors d’un événement sur le campus en 2006. Crédit : UT Southwestern Medical Center

“Tout simplement, nos découvertes prouvent que la maladie de la guerre du Golfe a été causée par le sarin, qui a été libéré lorsque nous avons bombardé les installations de stockage et de production d’armes chimiques irakiennes”, a déclaré le Dr. Haley, un épidémiologiste médical qui enquête sur GWI depuis 28 ans. “Il y a encore plus de 100 000 anciens combattants de la guerre du Golfe qui ne reçoivent pas d’aide pour cette maladie et nous espérons que ces découvertes accéléreront la recherche d’un meilleur traitement.”

Dans les années qui ont immédiatement suivi la guerre du Golfe, plus d’un quart des vétérans américains et de la coalition qui ont servi pendant la guerre ont commencé à signaler une série de symptômes chroniques, notamment de la fatigue, de la fièvre, des sueurs nocturnes, des problèmes de mémoire et de concentration, des difficultés à trouver des mots, de la diarrhée. , dysfonction sexuelle et douleurs corporelles chroniques. Depuis lors, les chercheurs universitaires et ceux de l’armée et du ministère des Anciens Combattants ont étudié une liste de causes possibles de GWI, allant du stress, des vaccinations et de la combustion des puits de pétrole à l’exposition aux pesticides, aux gaz neurotoxiques, aux médicaments anti-gaz neurotoxiques, et l’uranium appauvri.

Au fil des ans, ces études ont identifié des associations statistiques avec plusieurs d’entre eux, mais aucune cause n’a été largement acceptée. Plus récemment, le Dr. Haley et un collègue ont rapporté une vaste étude testant l’urine des anciens combattants pour l’uranium appauvri qui serait toujours présent s’il avait causé la GWI et n’en avait trouvé aucun.

“Dès 1995, lorsque nous avons défini pour la première fois la maladie de la guerre du Golfe, les preuves indiquaient une exposition aux agents neurotoxiques, mais il a fallu de nombreuses années pour constituer un dossier irréfutable”, a déclaré le Dr. Haley, titulaire de la chaire distinguée pour la recherche médicale des vétérans des forces armées américaines, honorant Robert Haley, MD, et les vétérans américains de la guerre du Golfe.

Le sarin est un agent neurotoxique synthétique toxique, d’abord développé comme pesticide, qui a été utilisé dans la guerre chimique ; sa production a été interdite en 1997. Lorsque des personnes sont exposées à la forme liquide ou gazeuse, le sarin pénètre dans l’organisme par la peau ou la respiration et attaque le système nerveux. Le sarin de haut niveau entraîne souvent la mort, mais des études sur les survivants ont révélé qu’une exposition au sarin de niveau inférieur peut entraîner une altération à long terme des fonctions cérébrales. L’armée américaine a confirmé que des agents chimiques, dont le sarin, avaient été détectés en Irak pendant la guerre du Golfe. En particulier, l’imagerie satellite a documenté un gros nuage de débris s’élevant d’un site de stockage d’armes chimiques irakien bombardé par des avions américains et de la coalition et transitant au-dessus des positions des troupes terrestres américaines où il a déclenché des milliers d’alarmes de gaz neurotoxique et s’est avéré contenir du sarin.

Des études antérieures ont trouvé une association entre les vétérans de la guerre du Golfe qui ont déclaré avoir été exposés au sarin et les symptômes de GWI. Cependant, les critiques ont soulevé des questions de biais de rappel, notamment si les anciens combattants atteints de GWI sont simplement plus susceptibles de se souvenir et de signaler une exposition en raison de leur hypothèse selon laquelle cela pourrait être lié à leur maladie. “Ce qui fait que cette nouvelle étude change la donne, c’est qu’elle relie GWI à une très forte interaction gène-environnement qui ne peut être expliquée par des erreurs de rappel de l’exposition environnementale ou d’autres biais dans les données”, a déclaré le Dr. dit Haley.

Robert Haley

Robert Haley, MD, examinant ici les scintigraphies cérébrales des anciens combattants de la guerre du Golfe, étudie la maladie depuis 27 ans. Crédit : Centre médical du sud-ouest de l’UT

Dans le nouvel article, le Dr. Haley et ses collègues ont étudié 508 vétérans déployés avec GWI et 508 vétérans déployés qui n’ont développé aucun symptôme GWI, tous sélectionnés au hasard parmi plus de 8 000 vétérans de la guerre du Golfe qui ont répondu à l’enquête sur la santé militaire américaine. Ils ont non seulement mesuré l’exposition au sarin – en demandant si les vétérans avaient entendu des alarmes de gaz neurotoxique retentir pendant leur déploiement – mais ont également prélevé du sang et[{” attribute=””>DNA samples from each veteran.

The researchers tested the samples for variants of a gene called PON1. There are two versions of PON1: the Q variant generates a blood enzyme that efficiently breaks down sarin while the R variant helps the body break down other chemicals but is not efficient at destroying sarin. Everyone carries two copies of PON1, giving them either a QQ, RR or QR genotype.

For Gulf War veterans with the QQ genotype, hearing nerve agent alarms – a proxy for chemical exposure – raised their chance of developing GWI by 3.75 times. For those with the QR genotype, the alarms raised their chance of GWI by 4.43 times. And for those with two copies of the R gene, inefficient at breaking down sarin, the chance of GWI increased by 8.91 times. Those soldiers with both the RR genotype and low-level sarin exposure were over seven times more likely to get GWI due to the interaction per se, over and above the increase in risk from both risk factors acting alone. For genetic epidemiologists, this number leads to a high degree of confidence that sarin is a causative agent of GWI.

“Your risk is going up step by step depending on your genotype, because those genes are mediating how well your body inactivates sarin,” said Dr. Haley. “It doesn’t mean you can’t get Gulf War illness if you have the QQ genotype, because even the highest-level genetic protection can be overwhelmed by higher intensity exposure.”

This kind of strong gene-environment interaction is considered a gold standard for showing that an illness like GWI was caused by a particular environmental toxic exposure, he added. The research doesn’t rule out that other chemical exposures could be responsible for a small number of cases of Gulf War illness. However, Dr. Haley and his team carried out additional genetic analyses on the new data, testing other factors that could be related, and found no other contributing causes.

“There’s no other risk factor coming anywhere close to having this level of causal evidence for Gulf War illness,” said Dr. Haley.

The team is continuing research on how GWI impacts the body, particularly the immune system, whether any of its effects are reversible, and whether there are biomarkers to detect prior sarin exposure or GWI.

References:

“Evaluation of a Gene–Environment Interaction of PON1 and Low-Level Nerve Agent Exposure with Gulf War Illness: A Prevalence Case–Control Study Drawn from the U.S. Military Health Survey’s National Population Sample” by Robert W. Haley, Gerald Kramer, Junhui Xiao, Jill A. Dever and John F. Teiber, 11 May 2022, Environmental Health Perspectives.
DOI: 10.1289/EHP9009

“Invited Perspective: Causal Implications of Gene by Environment Studies Applied to Gulf War Illness” Marc G. Weisskopf and Kimberly A. Sullivan, 11 May 2022, Environmental Health Perspectives.
DOI: 10.1289/EHP11057

Other UTSW researchers who contributed to this study include John Teiber, Gerald Kramer, and Junhui Xiao. The U.S. Military Health Survey was a collaborative effort of UTSW and a large survey research team at RTI International including Jill Dever, who also contributed to this paper. The study was funded by the U.S. Departments of Defense and Veterans Affairs. Opinions, interpretations, conclusions, and recommendations are those of the authors and are not necessarily endorsed by the U.S. Departments of Defense or Veterans Affairs.

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