Au milieu de la sécheresse, un projet de dessalement en Californie à la croisée des chemins

HUNTINGTON BEACH, Californie. (AP) – Pendant plus de deux décennies, le comté d’Orange en Californie a débattu de l’opportunité de construire une usine balnéaire pour convertir l’eau salée de l’océan Pacifique en eau potable dans l’espoir de se protéger contre les sécheresses comme celle qui sévit actuellement dans l’État le plus peuplé du pays.

Jeudi, la proposition de 1,4 milliard de dollars de Poseidon Water a fait l’objet d’un examen critique par la California Coastal Commission, qui est chargée de protéger les rives pittoresques de la Californie. Un vote était attendu plus tard dans la journée.

Poséidon et ses partisans, dont le gouverneur. Gavin Newsom, affirme que l’usine de Huntington Beach produira 50 millions de gallons d’eau par jour, ce qui est crucial pour aider à réduire les approvisionnements en eau des États et du gouvernement fédéral après des années de sécheresse. Newsom, un démocrate, a récemment déclaré au comité de rédaction du Bay Area News Group qu’un refus serait un “gros revers” et “nous avons besoin de plus d’outils dans la foutue boîte à outils” pour lutter contre la sécheresse.

“Le besoin de ce projet est critique et sans aucun doute”, a déclaré DJ Moore, avocat de Poséidon, à la Commission côtière. “La Californie est à un point d’inflexion sur l’eau.”

Mais les groupes environnementaux et le personnel de la commission, qui a examiné le plan, s’y opposent. Ils soutiennent que cela endommagera la vie marine en tuant de minuscules organismes qui forment la base du réseau trophique de l’océan. Ils disent également qu’il est vulnérable aux inondations et autres dangers. Et certains dans l’industrie de l’eau disent que le coût de l’eau dessalée est trop élevé et n’est pas nécessaire dans une zone ayant accès à des sources d’eau moins chères.

“Le projet tuerait la vie marine dans environ 275 millions de gallons d’eau de mer par jour”, a déclaré Tom Luster, l’expert en dessalement de la commission, au panel.

La réunion tant attendue avant la commission de 12 membres est considérée comme le dernier grand obstacle à la construction de l’usine. Le panel a entendu jeudi des heures de commentaires de dizaines de personnes entassées dans une salle de réunion d’hôtel dans la ville de Costa Mesa, dans le comté d’Orange, en plus de ceux qui se connectaient en ligne.

Lors de la réunion, les supporters portaient des gilets de chantier orange et jaune et des pancartes portant l’inscription “soutenez desal !” Les opposants portaient des pancartes indiquant «Pas de Poséidon» et «Ne $ellez pas notre côte» et incluaient une femme qui portait un costume de plancton et tenait une pancarte indiquant «Je suis un plancton – s’il vous plaît, ne me tuez pas!»

La Californie a passé la majeure partie des 15 dernières années dans des conditions de sécheresse. Sa saison humide normale qui s’étend de la fin de l’automne à la fin de l’hiver a été particulièrement sèche cette année et, par conséquent, 95 % de l’État est classé comme étant en grave sécheresse.

L’été dernier, Newsom a exhorté les habitants à réduire leur consommation de 15 %, mais depuis lors, la consommation d’eau n’a baissé que d’environ 3 %. Certaines régions ont commencé à instaurer des restrictions généralement légères, telles que la limitation du nombre de jours où les pelouses peuvent être arrosées. Des restrictions plus strictes sont probables plus tard dans l’année.

Une grande partie de l’eau de la Californie provient de la fonte des neiges et avec un manteau neigeux bien inférieur à la normale, les responsables de l’État ont déclaré aux agences de l’eau qu’ils ne recevraient que 5% de ce qu’ils ont demandé aux approvisionnements en eau de l’État. au-delà de ce qui est nécessaire pour des activités critiques comme boire et se laver.

Le dessalement prend l’eau de mer et élimine le sel et d’autres éléments pour la rendre potable. Ces éléments sont rejetés dans la mer, tandis que l’eau peut être acheminée directement vers les consommateurs ou utilisée pour reconstituer un bassin d’eau souterraine. La plus grande usine de dessalement d’eau de mer du pays fonctionne déjà dans le comté voisin de San Diego, et il existe également des usines côtières en Floride.

L’idée du dessalement est débattue depuis des décennies à Huntington Beach, une communauté côtière au sud-est de Los Angeles connue sous le nom de “Surf City USA” qui compte sur ses sables et ses vagues pour le tourisme. Les discussions sur le projet ont également porté récemment sur l’impact du changement climatique sur l’approvisionnement régional en eau et sur l’élévation du niveau de la mer dans la zone côtière basse où la centrale serait construite.

Il y a plus de deux décennies, Poséidon a proposé de construire deux usines de dessalement – celle du comté de San Diego et celle de Huntington Beach† L’usine du comté de San Diego a été approuvée et construite, et l’eau dessalée représente désormais 10 % du district des eaux du comté de San Diego. l’approvisionnement en eau.

Mais le projet Huntington Beach a connu de nombreux retards. En 2013, la Commission côtière s’est dite préoccupée par le fait que l’utilisation proposée de structures de prise d’eau pour puiser rapidement de grands volumes d’eau de l’océan nuirait à la vie marine. Poseidon, qui appartient à Brookfield Infrastructure Partners, a mené des études supplémentaires et a de nouveau soumis le plan avec une proposition visant à atténuer les dommages marins grâce à la restauration des zones humides à proximité.

Le mois dernier, les membres du personnel du panel ont publié un rapport de 200 pages s’opposant au projet, affirmant qu’il ne respecte pas les politiques de protection de la vie marine et les politiques visant à minimiser les risques de tsunamis et d’élévation du niveau de la mer. Les groupes environnementaux ont soulevé de nombreuses objections et s’opposent à l’utilisation de structures de prise d’eau qui tirent l’eau pour le dessalement au-dessus du fond de l’océan plutôt qu’en dessous.

“Cette proposition est si fondamentalement défectueuse qu’aucun montant de crédit d’atténuation ne va y remédier”, a déclaré Sean Bothwell, directeur exécutif de la California Coastkeeper Alliance, au panel. “C’est une catastrophe.”

Certains jeudi ont également débattu de l’ampleur de la demande locale en eau dessalée. Le comté d’Orange possède un vaste bassin d’eau souterraine et recycle les eaux usées, ce qui rend la région moins dépendante de l’eau importée que San Diego. Le district hydraulique du comté d’Orangequi a annoncé son intention d’acheter l’eau de Poséidon, gère le bassin qui permet de répondre à environ 75 % de la demande en eau dans les parties nord et centrale du comté.

Poséidon soutient que la région bénéficierait toujours de la fermeture d’une source d’eau résistante à la sécheresse, tout comme les communautés et les États de l’intérieur des terres qui pourraient avoir un accès accru aux approvisionnements en eau importés une fois que le comté pourra puiser dans l’eau dessalée. Steve Sheldon, président du district des eaux du comté d’Orange, a déclaré que l’eau dessalée est plus chère maintenant, mais il s’attend à ce que le coût de l’eau importée augmente également avec le temps.

Les critiques affirment que la région serait mieux desservie sur le plan économique et environnemental en se concentrant davantage sur le recyclage, notant qu’une expansion du célèbre programme de recyclage des eaux usées du comté est déjà en cours. Paul Cook, directeur général du Irvine Ranch Water District – un détaillant d’eau local – a déclaré qu’il ne voulait pas acheter de l’eau dessalée coûteuse et inutile pour ses clients, ce qui augmenterait les factures d’eau des ménages.

Mais Kenny Williams, président de la Fédération du travail du comté d’Orange, a déclaré que si l’impact de l’usine sur la vie marine et d’autres dangers peut être traité, la sécheresse est une menace pour le mode de vie des Californiens du Sud.

« Nous pouvons nous permettre quelques dollars de plus sur notre facture d’eau. Nous ne pouvons pas nous permettre que les robinets s’assèchent », a-t-il déclaré à la commission.

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