Boeing Starliner fait une deuxième tentative pour atteindre la Station spatiale internationale

Plus de deux ans après sa dernière tentative, le vaisseau spatial Starliner de Boeing se dirige vers la Station spatiale internationale.

La capsule sans équipage a été lancée au sommet d’une fusée United Launch Alliance Atlas V à 15 h 54 PT depuis la station de la Force spatiale de Cap Canaveral en Floride. Si tout se passe comme prévu, il s’amarrera de manière autonome à l’ISS environ 24 heures plus tard vendredi. Les astronautes vivant sur la station ouvriront ensuite l’écoutille vers Starliner samedi et déchargeront la cargaison de nourriture et d’autres marchandises à l’intérieur.

La mission est appelée Orbital Flight Test-2 (OFT-2) car la première tentative d’OFT de Starliner en 2019 a vu l’engin conique échouer à atteindre l’ISS en raison d’un problème logiciel. Le véhicule a réussi à atterrir sur Terre avec succès, mais il a été révélé plus tard par un comité consultatif de sécurité de la NASA qu’un deuxième problème logiciel avait été corrigé en plein vol, ce qui avait “le potentiel d’une panne catastrophique du vaisseau spatial”.

Les problèmes de Starliner ont continué après que Boeing a travaillé pour répondre à 80 recommandations de la NASA faites à la suite d’une enquête sur ce qui s’est passé lors du premier OFT. Il a déployé Starliner sur la rampe de lancement en août de l’année dernière, mais des problèmes techniques ont gêné le lancement et le véhicule a dû être ramené à l’intérieur pour inspection. Un problème avec certaines vannes a retardé le test de plusieurs mois jusqu’à ce qu’il décolle finalement jeudi.

“A travers l’adversité, nos équipes ont continué à innover au profit de notre nation et de toute l’humanité”, a déclaré l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, dans un communiqué après le lancement. “J’attends avec impatience un test de bout en bout réussi du vaisseau spatial Starliner, qui aidera à permettre des missions avec des astronautes à bord.”

La NASA a sanctionné plus de 4 milliards de dollars dans Starliner via son programme Commercial Crew. C’est l’un des deux véhicules commerciaux que l’agence a choisis pour éventuellement transporter les astronautes vers l’ISS. L’autre était le Crew Dragon de SpaceX, qui a déjà envoyé quatre lots d’astronautes à la station spatiale.

Mis à part le gros morceau de l’argent des contribuables déjà investi dans les engins spatiaux, il est dans l’intérêt de la NASA que Boeing réussisse pour une autre raison. Il pourrait utiliser une autre option pour envoyer des astronautes vers et depuis l’espace, qui était l’endroit imparfait qu’il s’est trouvé après le retrait de la navette spatiale en 2011.

Pendant les neuf années suivantes, les capsules russes Soyouz ont été le seul trajet vers et depuis l’orbite. C’était jusqu’à ce que SpaceX envoie avec succès deux astronautes vers l’ISS pour la première fois à bord d’un Crew Dragon en 2020. La société d’Elon Musk a réussi cet exploit il y a près de deux ans après avoir obtenu un contrat d’équipage commercial de la NASA en même temps que Boeing, et pour plus de 1 milliard de dollars de moins.

On ne sait pas à quel point la première tentative de Boeing pour une mission de démonstration avec équipage pourrait être éloignée, le calendrier dépendant sûrement en grande partie de la façon dont les prochaines 24 heures se dérouleront pour Starliner.

Jusqu’au moment où la NASA donne son feu vert à Boeing pour des missions d’astronautes avec équipage, les deux seules options de l’agence pour envoyer des humains en orbite sont SpaceX et le Soyouz russe. Mais les relations avec l’agence spatiale russe Roscosmos sont un peu sollicité en ce moment à la suite de la guerre en Ukraine et des sanctions internationales contre la Russie.

Le chef de Roscosmos, Dmitri Rogozine, a proféré des menaces bizarres depuis l’invasion de son voisin et les sanctions qui en ont résulté, faisant allusion au blocage de la coopération sur l’ISS et même à son envoi dans une “désorbitation incontrôlée et sa chute aux États-Unis ou en Europe”.

Il serait donc clairement agréable pour la NASA d’avoir deux sociétés basées aux États-Unis avec lesquelles ses astronautes pourraient faire de l’auto-stop.

Environ deux heures après le lancement jeudi soir, Starliner semblait être sur la bonne voie pour un vol d’essai réussi. L’amarrage à l’ISS est prévu pour 16h10 PT vendredi.

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