Ce que les gènes de chauve-souris peuvent nous dire sur les coronavirus

La chercheuse Hannah Frank a examiné les interactions complexes entre les chauves-souris et les coronavirus et comment ils ont évolué ensemble. Crédits : Rusty Costanza

Les chauves-souris ont des protéines dans leurs cellules qui sont plus sollicitées par les coronavirus que les mêmes protéines chez d’autres mammifères, ont découvert des chercheurs. Ces informations peuvent aider les scientifiques à mieux comprendre les futures pandémies potentielles.

Les scientifiques se sont interrogés sur la relation entre ces récepteurs et les coronavirus chez différents types de mammifères, mais ils s’intéressent particulièrement aux chauves-souris, puisque les biologistes soupçonnent que le virus responsable de la pandémie de COVID-19 a probablement évolué à partir de virus trouvés chez les chauves-souris.

“COVID-19 a frappé et tout le monde pense aux chauves-souris et aux coronavirus”, a déclaré Hannah Frank, professeur adjoint à l’Université de Tulane et auteur principal d’une étude publiée récemment dans Actes de la Royal Society B.

Comme beaucoup d’entre nous, Frank était assise chez elle en mars 2020, au début de la pandémie aux États-Unis, lorsqu’elle a réalisé que les données qu’elle avait recueillies sur l’évolution des chauves-souris ainsi que les données publiques pourraient nous aider à mieux comprendre les relations des chauves-souris avec coronavirus.

“Dans des études précédentes, des gens sont sortis et ont en fait prélevé des échantillons de chauves-souris”, a-t-elle déclaré, “et il y a ce lien clair entre les chauves-souris ayant beaucoup de coronavirus divers, en particulier ceux liés au SRAS. Mais il est un peu difficile de savoir s’il s’agit d’un lien récent ou si les chauves-souris ont évolué avec ces coronavirus.

Les coronavirus liés au SRAS pénètrent dans les cellules des mammifères en se liant à des protéines utilisées à d’autres fins. Dans le cas du SRAS-CoV-2, le virus se lie à la protéine ACE2, qui aide à réguler la pression artérielle. Un autre coronavirus répandu, le MERS-CoV, qui cause le syndrome respiratoire du Moyen-Orient, se lie à la protéine DPP4, qui est utilisée pour briser les peptides dans le corps.

En règle générale, si une espèce a un ACE2 similaire à celui des humains, il y a de fortes chances qu’elle soit infectée par le SRAS-CoV-2, a déclaré Frank. Mais, Frank et ses collègues ont découvert que même si l’ACE2 d’une espèce de mammifère est étonnamment différente de celle des humains, les deux espèces peuvent être affectées. Cela peut rendre difficile de prédire quelles espèces seront infectées par ce virus, a-t-elle déclaré.

En examinant la séquence d’ACE2 et de DPP4 chez les chauves-souris et d’autres mammifères, les chercheurs ont trouvé des preuves que les chauves-souris évoluaient avec les coronavirus depuis longtemps. Ils ont également découvert que ces “protéines étaient plus susceptibles d’avoir une quantité excessive de changements chez les chauves-souris que chez les autres mammifères”, a-t-elle déclaré.

À travers la protéine, il y a des points où il y a plus de pression pour changer, ont-ils découvert. Chez les chauves-souris, les acides aminés qui sont contactés par le virus étaient plus susceptibles de changer que les acides aminés dans d’autres parties de la protéine. “Cela suggère que le virus le fait changer”, a déclaré Frank. Il y avait une pression plus fréquente pour que les récepteurs changent chez les chauves-souris que chez les autres espèces de mammifères. Cela pourrait être l’une des raisons pour lesquelles les chauves-souris sont plus susceptibles d’être porteuses de coronavirus que les autres espèces. En regardant à travers les lignées évolutives, ils ont découvert que les chauves-souris subissaient la pression de ces types de virus depuis des millénaires.

Alors que le monde envisage de futures épidémies potentielles de coronavirus, savoir que les chauves-souris ont divers coronavirus avec lesquels elles ont évolué pendant des millénaires peut aider les chercheurs à déterminer où certains virus ont pu évoluer, a déclaré Frank, et éviter tout contact avec les chauves-souris aidera à réduire les retombées. Les chercheurs voudront peut-être approfondir le système immunitaire des chauves-souris pour mieux comprendre pourquoi les chauves-souris ne tombent pas malades à cause de coronavirus liés à ceux qui peuvent être mortels pour l’homme.

Cela ne signifie pas que nous devrions avoir peur des chauves-souris, a-t-elle déclaré. Ils fournissent d’importants services écosystémiques, comme la lutte antiparasitaire et la pollinisation. Mais ce sont des taxons auxquels les chercheurs doivent prêter attention si nous voulons comprendre la propagation des coronavirus, a déclaré Frank.

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