« Chaque petite chose dans ma vie est précieuse » : Ken Watanabe sur le cancer, l’enfance et les clichés hollywoodiens | Films

Jil y a quelque chose d’incongru à voir Ken Watanabe dans un sweat à capuche marron clair. Il est synonyme de costumes impeccables. C’est comme attraper James Bond en bas de jogging. “Bonjour!” il rayonne depuis un coin confortable de son salon, des photos de famille alignées sur une étagère, des armoires en acajou foncé derrière lui. “Bonsoir! Ou bonjour ?” demande-t-il depuis son domicile à Karuizawa, une station balnéaire de Honshu, au Japon, alors que nous discutons par vidéo. Il vient de terminer une séance photo avec son border collie bruyant, Dan, qui jappe à proximité, désespéré d’être inclus.

Même habillé, l’acteur japonais dégage la même présence imposante qu’il dégage à l’écran. Il est l’une des rares stars modernes d’Asie de l’Est à avoir traversé avec succès Hollywood, ce qu’il a fait avec son rôle dans l’épopée historique de 2003 Le dernier samouraï. À 62 ans, arborant une poignée de chaume, il a toujours l’air remarquablement jeune.

Watanabe s’est fait un nom en travaillant dans les modèles grossiers qu’Hollywood a élaborés pour représenter les hommes d’Asie de l’Est, mais a réussi à transcender les stéréotypes fatigués. Dans The Last Samurai, il a joué Katsumoto, le guerrier éponyme, qui obtient les répliques les plus drôles; dans Inception, il a joué Saito, un homme d’affaires ridiculement riche qui devient un élément crucial de l’équipe d’espionnage d’entreprise de rêve; et dans Batman Begins, il a joué le méchant barbu qui s’avère être un leurre pour Ra’s al Ghul, le vrai méchant.

‘Je n’avais jamais joué en anglais auparavant’… Watanabe et Tom Cruise dans The Last Samurai. Photographie: Warner Bros / Allstar

À chaque fois, Watanabe a surpassé ses co-stars avec son charisme et sa gravité illimités – ce qui n’est pas un mince exploit, étant donné qu’ils comprenaient Christian Bale, Leonardo DiCaprio et Tom Cruise.

Il récidive dans sa nouvelle série HBO Max/Starzplay, Tokyo Vice. Ansel Elgort est le chef de file, jouant le vrai journaliste américain Jake Adelstein, mais Watanabe vole toutes les scènes dans lesquelles il se trouve. En tant que détective grisonnant Hiroto Katagiri, il devient le mentor de l’écrivain trop enthousiaste alors qu’il navigue dans son nouveau travail de journaliste spécialisé dans le crime pour l’un des plus grands journaux du Japon.

Au départ, Watanabe n’était pas sûr du projet. “Le yakuza japonais contre les flics est une histoire qui a déjà été racontée”, dit-il, son assistant intervenant de temps en temps pour traduire (il alterne entre l’anglais et le japonais). «Mais j’ai aimé que ce soit du point de vue d’un jeune journaliste américain; c’était différent. Quand j’ai entendu que Michael Mann dirigeait le pilote, j’ai vraiment voulu le faire. »

Le thriller policier poisson hors de l’eau explore le monde souterrain miteux de Tokyo dans les années 90, alors que des gangs de yakuza tatoués se battent pour la suprématie tandis que des expatriés séduisants travaillent dans des clubs d’hôtesses voyants. Mis à part les détournements illicites, Watanabe pense que la série puise au cœur de ce qui fait vibrer les Japonais. «Ils gardent leurs sentiments cachés. Ils sont assez modestes et timides. Mais nous avons tous un côté brillant et un côté sombre dans nos personnalités. » Katagiri existe dans un espace gris. “Il n’y a pas de blanc ou de noir pour lui. C’est un bon mari et un bon père qui est très doux, mais en tant que détective, il est vraiment fort et un peu effrayant. »

Ken Watanabe et son border collie, Dan
‘Je me considère comme une personne chanceuse’… Watanabe et son border collie, Dan. Photographie: Hiroki Kabayashi / The Guardian

Katagiri est un homme avec une forte boussole morale : droit et honorable. Watanabe est souvent présenté comme le bon gars, jouant le courageux général Kuribayashi dans Lettres d’Iwo Jima, le lieutenant Yoshida au bon cœur dans Pokémon Detective Pikachu et Katsumoto, le noble chef d’un gang de rebelles dans The Last Samurai. “Le plus difficile était la langue”, dit-il à propos du troisième film. « Je n’avais jamais joué auparavant en anglais. J’ai essayé d’avoir le bon langage pour pouvoir me concentrer sur le jeu d’acteur. Mais vraiment, jouer est le même, quelle que soit la langue que vous utilisez. »

Le drame radical d’Edward Zwick reste l’un des succès au box-office japonais les plus réussis, mais le film a été accusé par les critiques de perpétuer le complexe du sauveur blanc. Le personnage de Cruise, le capitaine de l’armée américaine Nathan Algren, est capturé par Katsumoto, mais finit par se battre à ses côtés.

“Je n’y ai pas pensé comme ça”, dit Watanabe. “Je pensais juste que nous avions l’opportunité de représenter le Japon d’une manière que nous n’avions jamais pu faire auparavant. Alors on s’est dit qu’on faisait quelque chose de spécial. »

Au contraire, il y voit un tournant. “Avant Le dernier samouraï, il y avait ce stéréotype des Asiatiques avec des lunettes, des dents arquées et un appareil photo”, dit-il, évoquant des images de la performance abominable de Mickey Rooney en tant que Mr Yunioshi dans Breakfast at Tiffany’s. “C’était stupide, mais après [The Last Samurai] est sorti, Hollywood a essayé d’être plus authentique quand il s’agissait d’histoires asiatiques. »

Alors que les dirigeants de la télévision et du cinéma comprennent enfin l’importance de la représentation à l’écran, un bel intérêt amoureux d’Asie de l’Est semble faire fureur (voir Crazy Rich Asians, Last Christmas, Always Be My Maybe, The Good Place et Love Life) . Mais pendant de nombreuses années, les acteurs d’Asie de l’Est en ont été réduits à jouer des acolytes ringards, des combattants de kung-fu ou des méchants à la manière de Fu Manchu. Et non, ils n’ont jamais eu la fille.

Watanabe l’a fait, cependant. Il a joué le rôle principal romantique dans Memoirs of a Geisha, un somptueux blockbuster réalisé par Rob Marshall, et Bel Canto, un drame d’otage boueux dans lequel il a romancé Julianne Moore. Qu’est-ce que ça fait d’être un batteur de cœur d’Hollywood? “Je n’ai pas créé mes personnages de cette façon, donc je ne savais pas qu’on me regardait de cette façon”, dit-il.

De même, lorsque Le dernier samouraï a valu à Watanabe une nomination à l’Oscar du meilleur acteur dans un second rôle – faisant de lui le quatrième homme d’origine japonaise à être présélectionné dans cette catégorie – il n’en était pas conscient. “Puis j’ai réalisé qu’il n’y avait que cinq personnes chaque année, dans tout Hollywood, qui étaient nominées. C’était un honneur incroyable. »

Watanabe est né dans la ville de montagne de Koide, Niigata, à environ 40 miles au nord de l’endroit où il vit aujourd’hui. Ses parents étaient enseignants et il adorait aller skier avec son frère aîné. Il a passé des années à étudier la trompette, jouant avec diligence avec son groupe de lycée, dans l’espoir de devenir musicien. Mais lorsque Watanabe avait 13 ans, son père, professeur de calligraphie, est tombé gravement malade et la famille ne pouvait plus payer les cours de musique. Son rêve était d’aller à l’école de musique, dit-il, « mais j’ai dû abandonner mes aspirations musicales. J’ai réalisé que je n’avais aucun talent en tant que musicien. Mais je voulais toujours trouver un moyen d’être créatif, alors j’ai décidé d’essayer d’agir. »

Il a déménagé à Tokyo et s’est inscrit à l’école de théâtre vénérée dirigée par la troupe de théâtre En. “Je n’étais pas très ambitieux”, dit-il. « J’avais juste besoin d’un exutoire pour m’exprimer. Mais d’autres acteurs de ma classe étaient tellement concentrés; Je ne voulais pas être laissé pour compte. »

Après avoir joué dans la pièce Shimodani Mannencho Monogatari, dirigée par le célèbre metteur en scène de théâtre Yukio Ninagawa, Watanabe s’est rapidement diversifiée dans la télévision et le cinéma. L’un de ses rôles les plus populaires est venu dans la série historique de 1987 Dokuganryū Masamune (One-Eyed Dragon Masamune), dans laquelle il a joué le rôle du samouraï Date Masamune. (Watanabe a dépeint de nombreux samouraïs au fil des ans – il a même exprimé un robot samouraï appelé Drift en 2017 Transformers: The Last Knight).

Ken Watanabe
« Les Japonais gardent leurs sentiments cachés »… Watanabe chez lui. Photographie: Hiroki Kabayashi / The Guardian

Jouer s’est avéré addictif. “Ce sentiment que toutes les cellules de mon corps deviennent quelqu’un d’autre – je ne sais pas si on peut appeler ça amusant, mais c’est quelque chose que je ne peux pas arrêter de faire et dont je ne peux pas m’en passer.”

Mais en 1989, alors que sa carrière décolle, Watanabe reçoit un diagnostic de leucémie myéloïde aiguë. Il avait 29 ans. Il a été contraint d’abandonner Heaven and Earth, un samouraï épique à gros budget, alors qu’il recevait une chimiothérapie. Il a fini par prendre une année sabbatique, lisant des livres sans arrêt pendant qu’il récupérait. “Je voulais juste récupérer et vivre ma vie”, dit-il. “Je n’ai pas vraiment pensé à jouer, parce que mon esprit était plus occupé par ce qui allait m’arriver… Les choses ont progressé maintenant, mais il y a 30 ans, la probabilité de guérison était beaucoup plus mince, donc c’était plus sérieux.”

Watanabe a fait une rechute en 1991. Cette fois, il était déterminé à reprendre sa carrière. “Je savais que les gens me soutenaient et attendaient que je revienne.” Cela l’a motivé à aller mieux, mais c’était une expérience exténuante. « La première fois, je ne savais pas ce qui se passait, quel type de traitement était disponible et quel serait son succès. Tout était nouveau pour moi. Mais la deuxième fois, j’étais déjà passé par là, alors je pensais juste devoir tout refaire. Cela m’a vraiment abattu; rien que d’y penser m’a vidé. ‘”

Même après avoir reçu le feu vert, Watanabe a continué d’être en proie à de graves problèmes de santé. Juste avant de commencer le tournage de The Last Samurai, il a découvert qu’il avait contracté l’hépatite C à la suite d’une transfusion sanguine qu’il avait reçue dans le cadre de son traitement contre la leucémie. Puis, en 2016, alors qu’il faisait une pause dans une production de Broadway de la comédie musicale The King and I de Rodgers et Hammerstein, Watanabe a reçu un diagnostic de cancer de l’estomac.

Heureusement, il a été attrapé tôt et il a pu subir une intervention chirurgicale pour l’enlever. “Quand je l’ai découvert, j’étais plus soucieux de pouvoir récupérer assez rapidement pour remonter sur scène. C’est tout ce à quoi je pensais. Je ne me suis pas vraiment demandé si j’allais réussir ou échouer avec le cancer. »

Watanabe est étonnamment sanglant lorsqu’il parle de ses problèmes de santé. “Quand j’ai ces maladies, c’est vraiment difficile, mais je me considère en fait comme une personne chanceuse. Tout ce que je vis, même mes maladies, devient une partie de moi qui m’aide en tant qu’acteur. Donc, dans ce sens, ce n’était pas une mauvaise chose. C’est qui je suis. Dans la vingtaine, j’étais le protagoniste d’une grande série télévisée japonaise. dans la quarantaine, j’ai pu faire The Last Samurai; et dans la cinquantaine, j’ai fait The King and I, donc je me considère vraiment chanceux d’avoir eu toutes ces opportunités. »

Ken Watanabe avec Marion Cotillard dans Inception
Transcender les stéréotypes fatigués… avec Marion Cotillard dans Inception. Photographie: Melissa Moseley / Warner Bros / Allstar

Ses maladies lui ont appris à chérir ce qu’il a, dit Watanabe. “Chaque petite chose dans ma vie, j’ai appris à la traiter comme plus précieuse.”

Il a divorcé de sa deuxième épouse, la star de Pachinko Kaho Minami, en 2018 après 13 ans de mariage. Pendant qu’ils étaient ensemble, il a adopté le fils de Minami de son précédent mariage. Watanabe a deux autres enfants – Dai et Anne, tous deux acteurs – avec sa première femme, Yumiko Watanabe, et cinq petits-enfants. A-t-il quelqu’un de spécial dans sa vie maintenant ? Il sourit et fait un signe de la main comme pour partir. “Bien sûr que j’ai!” il rit. Sa main se lève à nouveau, mais cette fois il me donne le pouce en l’air tout en hochant vigoureusement la tête. “C’est un secret!” ajoute-t-il, conspirateur.

Il parle beaucoup plus de K-port, le café qu’il a créé en 2013 pour aider la communauté de la ville de Kesennuma. Watanabe a eu le cœur brisé après la triple catastrophe dévastatrice de 2011, lorsqu’un tremblement de terre et un tsunami ont frappé la côte nord-est du Japon, déclenchant des effondrements nucléaires à Fukushima. Plus de 19 700 personnes ont été tuées. Kesennuma a été fortement endommagé.

“Je suis allé dans 22 endroits différents”, dit-il. «Ils avaient mis en place des camps pour toutes les personnes qui avaient perdu leur maison. D’après ce que j’avais vécu, ayant fait face à la mort, je pouvais comprendre un peu ce qu’était ce sentiment de dévastation. J’avais un sentiment très fort à l’intérieur de moi que je voulais faire quelque chose pour ces gens. Après leur avoir parlé, j’ai réalisé que je pouvais créer un café où les gens peuvent se retrouver. »

Watanabe rend régulièrement visite à Kesennuma, chaque fois qu’il est au Japon, bien qu’il ait dû suspendre ses voyages pendant la pandémie. L’acteur participe à l’élaboration des plats de la carte du K-port et sert parfois même les clients.

Pendant ses temps libres, il aime cuisiner, lire et suivre son équipe de baseball préférée, les Hanshin Tigers. Ayant connu une carrière aussi pionnière, il ne se fixe plus d’objectifs en tant qu’acteur : il est heureux de laisser place à la surprise. “J’ai réalisé que quelqu’un m’offrant un rôle auquel je n’avais jamais pensé est une chose tellement incroyable.”

A-t-il des regrets ? Il me fait un grand sourire. “J’ai beaucoup! Mais une vie sans regret n’est pas vraiment amusante ou intéressante. Je réfléchis à mes erreurs et j’apprends d’elles. » Sur ce, il lance un salut rapide et nous disons au revoir. Dan a besoin d’être accompagné et il y a des opportunités inattendues, plus merveilleuses qu’il ne peut l’imaginer, qui l’attendent juste au coin de la rue.

Tokyo Vice diffuse au Royaume-Uni sur Starzplay

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