Comment l’Ukraine a laissé le “Nickel King” chinois accrocher des milliards

Le jeu de Xiang Guangda, le “Nickel King” chinois, consistait à utiliser sa position influente sur le marché pour vendre le métal à découvert, attendre que le prix baisse, puis absorber les récompenses lorsque la valeur rebondissait.

Mais ensuite, le président russe Vladimir Poutine a envahi l’Ukraine et les choses se sont compliquées – rapidement.

La Russie est l’un des plus grands producteurs mondiaux de minerai de nickel, un composant clé des batteries pour véhicules électriques.

Alors que les sanctions occidentales concussives sur l’invasion frappaient, le prix du métal blanc argenté a grimpé à un record supérieur à 100 000 dollars la tonne.

C’était trop élevé pour Xiang et l’ensemble du secteur des métaux, obligeant le London Metals Exchange (LME), vieux de 145 ans, à suspendre ses activités pendant une semaine et laissant les fabricants dépendants du nickel avoir du mal à digérer la flambée des coûts.

Bloquée sur ses positions – les rapports estiment qu’elle détenait au moins 100 000 tonnes – la société de Xiang, Tsingshan Holdings Group, s’est soudainement retrouvée à la merci de milliards de dollars.

Tsingshan, le plus grand producteur de nickel au monde, a été contraint de racheter un grand nombre de contrats de nickel à des prix plus élevés pour réduire son exposition.

Un rapport de Bloomberg News estime que le rachat a contribué à une perte de 8 milliards de dollars, suggérant que l’entreprise pourrait avoir besoin d’un éventuel renflouement par les autorités chinoises.

“Xiang est un joueur avisé, mais il a été pris au dépourvu avec la question russe”, a déclaré Li Bin, un négociant en nickel à Shanghai.

Lorsque les échanges de nickel ont repris la semaine dernière, les prix ont plongé à environ 37 200 dollars la tonne – toujours 50% de plus qu’en février – alors que la volatilité se propageait sur le marché.

“Après la crise historique, le nickel a encore du mal à trouver un prix”, a déclaré Susan Zou, analyste senior des métaux chez Rystad Energy.

– Magnat autodidacte –

Le marché du nickel, essentiel pour fabriquer des batteries pour véhicules électriques et un alliage clé de l’acier inoxydable, est dominé par une poignée d’acteurs.

Ceux-ci incluent Tsingshan, dont le siège est situé sur la côte est de la Chine.

Elle a été fondée par Xiang, un milliardaire autodidacte connu des négociants chinois en nickel sous le nom de “Nickel King” et “Big Shot”.

Xiang a commencé sa carrière comme mécanicien dans une pêcherie d’État et possède maintenant deux centres de fabrication de nickel tentaculaires en Indonésie.

Ceux-ci incluent le parc industriel de Morowali qui s’étend sur 2 000 hectares avec 44 000 travailleurs et son propre aéroport et est considéré comme une garantie d’un approvisionnement bon marché en minerai pour les fours chinois de Tsingshan.

Après que son short ait mal tourné, Tsingshan doit soit rembourser ses dettes, soit prouver qu’il dispose de suffisamment de nickel livrable pour rembourser en nature.

“Nous surveillons de près sa prochaine décision car elle pourrait encore perturber les marchés”, a déclaré Li, le négociant en nickel de Shanghai.

Ces coûts croissants sont déjà ressentis par les fabricants de véhicules électriques, dont Tesla et 20 autres concurrents chinois tels que Xpeng et BYD, qui ont tous augmenté les prix des véhicules au cours des deux dernières semaines en invoquant une augmentation des coûts des matières premières.

“Les chocs de prix et d’approvisionnement ont poussé les principaux fabricants de batteries à rechercher des métaux alternatifs pour alimenter les véhicules électriques”, a déclaré l’analyste Zou.

– Pékin à la rescousse ? –

Pékin pourrait intervenir pour sauver Tsingshan, ont rapporté les médias chinois, dont le site d’informations financières Yicai, citant des sources proches du dossier.

Des discussions sont en cours pour permettre à la société d’échanger ses produits en nickel de faible qualité qui ne répondent pas aux normes de qualité de LME contre une forme plus pure du métal détenu dans les stocks de l’État pour régler ses créances, a déclaré Yicai.

On estime que la Chine détient environ 100 000 tonnes de nickel dans les réserves d’État, selon les données officielles. Tsingshan et l’administration des réserves d’État chinoises n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

Xiang a déjà changé de marché, notamment en 2018 lorsqu’il a lancé de gros volumes de fonte au nickel, une alternative bon marché au nickel pur, qui peut être utilisée pour fabriquer de l’acier inoxydable.

“Xiang a toujours cru que parce qu’il est l’un des plus grands acteurs mondiaux avec des coûts ultra-bas, il pouvait garder le prix du nickel sous son contrôle”, a déclaré un ancien employé de Tsingshan, qui a requis l’anonymat.

“Il a toujours parié sur la baisse des prix du nickel car son coût de production en Indonésie est aussi bas que 10 000 dollars la tonne.”

Maintenant, Xiang doit décider s’il doit ou non dénouer lentement son pari et à quel prix.

Le 14 mars, Tsingshan a déclaré qu’il avait conclu un accord avec les banques pour conserver les positions de nickel de la société, signalant que le milliardaire s’efforçait de sortir de la crise.

Cela pourrait battre davantage le LME et conduire à une plus grande incertitude sur les prix du nickel, a déclaré le négociant Li, et créer des défis pour les producteurs de batteries qui tentent de remplacer les voitures à essence.

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