Comment Nissan crée sa signature “l’odeur de la nouvelle voiture”



CNN

Les gens aiment cette “odeur de voiture neuve”. Pour la plupart des voitures et des VUS, il s’agit d’un mélange de plastiques, de tissus résistants aux taches et peut-être aussi de vrai cuir. C’est un chœur olfactif complexe d’odeurs qui suscite une réponse émotionnelle. Chez les constructeurs automobiles comme Nissan, il y a des professionnels dont une partie du travail consiste à renifler attentivement et à s’assurer que chaque nouvelle voiture a cette odeur unique de voiture neuve.

Tant de demandes sont faites sur les matériaux utilisés à l’intérieur d’une voiture – ils doivent durer des années, doivent être facilement nettoyables, résister à des températures extrêmes, etc. – que s’attendre à ce qu’ils sentent aussi bon est beaucoup demander.

Mais ces exigences difficiles expliquent pourquoi les constructeurs automobiles emploient des personnes comme Tori Keerl, ingénieur matériaux au centre technique de Nissan à Farmington Hills, dans le Michigan. Elle supervise une équipe d’experts en odeurs qui analysent attentivement les odeurs de tout ce qui se passe à l’intérieur de véhicules comme le SUV Nissan Pathfinder et le pick-up Frontier. Je l’ai rencontrée sur le parquet du salon de l’auto de New York pour parler des odeurs et mettre mon propre nez à l’épreuve.

Keerl a d’abord été embauchée comme ingénieure en matériaux plastiques, mais, en partie parce que les plastiques constituent la majorité des matériaux à l’intérieur d’un véhicule non luxueux, elle s’est rapidement vu confier la responsabilité globale de l’odeur des véhicules Nissan à l’intérieur.

“Chaque fois que nous lançons un véhicule, nous devons en tester l’odeur”, a-t-elle déclaré.

Alors qu’un nouveau modèle est en cours de développement, Keerl et son équipe testent des pièces individuelles du véhicule, telles que les volants, les coussins de siège et les visières, avant de les mettre dans le véhicule pour s’assurer qu’elles dégagent une odeur agréable – ou du moins inoffensive.

“Ensuite, nous les avons mis dans le véhicule”, a-t-elle déclaré. “Nous nous asseyons dans le véhicule et nous nous assurons que, lorsque nous sommes assis sur le siège du conducteur et que vous êtes assis sur le siège arrière, vous sentez cette bonne odeur de voiture neuve.”

Les odeurs sur le siège avant peuvent être considérablement différente des odeurs sur le siège arrière, dit-elle. Dans le siège avant, il y a une gamme beaucoup plus large de matériaux près du nez. Outre les sièges en cuir ou en tissu, il y a les plastiques sur le tableau de bord et tout ce dont la console de rangement centrale est faite. Il y a aussi tous les matériaux de liaison, les fils et les adhésifs qui maintiennent ces choses ensemble. À l’arrière, vous êtes beaucoup plus entouré que de matériaux de siège. Il y a des sièges devant vous, derrière vous et sous vous. Ensuite, il y a l’odeur de la moquette sous les pieds.

Même si tous les composants de la voiture ont, à ce moment-là, été pré-sentés avant d’être installés dans un véhicule prototype, il y a encore des surprises. Comme pour la cuisine, certaines odeurs qui sont très bien, voire très agréables, peuvent se combiner pour créer un funk infernal. Ou parfois il y avait une odeur qui, d’une manière ou d’une autre, avait échappé à tous les reniflements précédents.

Ensuite, l’équipe de Keerl doit commencer à enquêter. Elle et les membres de son équipe sont tous des “odorants certifiés”. (Il existe une formation et une certification qui impliquent des tests d’identification des odeurs soigneusement administrés.) Ils commencent leur enquête de la même manière que vous essaieriez de trouver une odeur étrange dans votre propre voiture. Ils reniflent méthodiquement chaque centimètre de l’intérieur de la voiture jusqu’à ce qu’ils précisent d’où vient l’odeur offensante. Une fois qu’ils ont réduit l’odeur étrange, ils commencent le processus de détection exacte du matériau ou de la combinaison de matériaux qui en est la cause.

Souvent, une odeur désagréable surprenante dans le véhicule entièrement assemblé est due au fait qu’un fournisseur a modifié certains aspects de la fabrication d’une pièce. Dans ce cas, Keerl a déclaré qu’elle travaillerait avec le fournisseur pour découvrir ce qui a changé et voir si le problème peut être résolu.

Parce que l’odorat d’une personne peut changer avec le temps, même au jour le jour, les odorateurs professionnels sont régulièrement recertifiés avec des tests olfactifs à l’aveugle. On leur fournit des flacons non étiquetés de différents parfums et on leur demande d’identifier chacun d’eux.

J’ai essayé moi-même et c’était étonnamment difficile. Sentir une odeur sans voir d’où elle vient, c’est un peu comme voir le professeur de première année de votre enfant dans la file d’attente du supermarché. Vous savez que vous avez déjà rencontré cette personne, mais, sans le contexte normal, vous ne pouvez pas vous rappeler où ni comment.

J’ai ouvert mon premier flacon et senti quelque chose de vaguement agréable et riche. Ça sentait… terreux. Quand ce mot m’est venu à l’esprit, j’ai réalisé que je sentais la saleté. C’était une boîte pleine de terre. Le flacon suivant sentait quelque peu boisé. Je n’ai pas réalisé que je sentais des copeaux de pin, mais une fois que Keerl m’a dit, je me suis senti un peu idiot. Le pin doit être l’une des odeurs les plus reconnaissables au monde, mais sans pouvoir voir le bois devant moi, je ne pouvais pas tout à fait le situer.

Parce que les attitudes envers les odeurs varient d’une culture à l’autre, le travail de Keerl se concentre sur les voitures destinées aux clients nord-américains. Les acheteurs de voitures en Europe et en Asie peuvent ne pas apprécier une odeur que nous trouvons parfaitement attrayante ici. Ils n’aiment peut-être pas “l’odeur de la voiture neuve” que les Américains apprécient, préférant ne pas avoir d’odeur du tout.

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