Comment un professeur a déplacé ses recherches dans un nouveau pays – et a également pris son laboratoire

Des boîtes pleines d’équipements et d’instruments partiellement assemblés se trouvent autour du laboratoire de chimie physique de Roel Dullens à l’Université Radboud de Nimègue. Six mois après que son groupe de recherche a commencé à démanteler son ancien espace de travail à Oxford, le laboratoire connaît une lente renaissance à 500 km aux Pays-Bas.

Les scientifiques sont impatients de reprendre leurs expériences avec des colloïdes, examinant le comportement de particules micrométriques en suspension dans des fluides dans différentes conditions. De nombreux matériaux, du lait et de la mayonnaise aux écrans à cristaux liquides, sont des colloïdes. Bien qu’un microscope soit de nouveau opérationnel, le laboratoire est encore à plusieurs mois de fonctionner à son ancien rythme.

Le transfert de l’Université d’Oxford à Nimègue aura perturbé les recherches de l’équipe de cinq personnes de Dullens pendant au moins un an. « Je ne vais plus déménager mon laboratoire », dit-il. “Ça a été compliqué, mais je ne le regrette pas du tout.”

Dullens donne deux raisons principales pour avoir quitté Oxford, où il avait travaillé pendant 14 ans et été professeur titulaire pendant cinq ans. L’une consistait à retourner dans ses Pays-Bas natals pour se rapprocher de ses parents âgés et donner à ses enfants une éducation néerlandaise.

L’autre raison était d’éviter les conséquences néfastes du Brexit pour la science britannique. “J’ai eu la chance pendant ma période à Oxford de recevoir un financement substantiel de l’UE”, déclare Dullens, “et l’idée de ne pas pouvoir accéder aux fonds européens était définitivement une raison pour moi de chercher ailleurs.”

Arran Curran, technicien de recherche principal du laboratoire, déclare qu’il est important “d’être vraiment réaliste quant à la façon dont cela perturbera votre recherche” © Cynthia van Elk / FT

Lorsqu’il a accepté l’offre de Radboud d’un poste de professeur en chimie physique l’été dernier, il n’était pas clair si Bruxelles autoriserait le Royaume-Uni à rejoindre le programme de R&D Horizon Europe de 95 milliards d’euros de l’UE en tant que membre associé, comme prévu dans l’accord sur le Brexit fin 2020. Il reste incertain aujourd’hui si cela se produira, car la coopération scientifique reste victime des retombées des différends politiques sur l’Irlande du Nord et d’autres questions commerciales.

Le mois dernier, le Conseil européen de la recherche, l’agence scientifique la plus prestigieuse de l’UE, a donné aux lauréats de ses subventions basés au Royaume-Uni un ultimatum de seulement deux mois pour déménager dans une institution de l’UE ou renoncer à leurs subventions. Bien que UK Research and Innovation, l’organisme de financement du gouvernement, tentera d’intervenir pour remplacer le financement de l’ERC, les scientifiques qui resteront en Grande-Bretagne perdront inévitablement leur prestige et leurs opportunités de réseautage européen.

Si le Royaume-Uni sort d’Horizon Europe, les scientifiques basés dans le pays perdront 200 à 300 subventions ERC par an – d’une valeur généralement de 1,5 à 2,5 millions d’euros chacune sur cinq ans – qu’ils auraient autrement reçues, déclare Mike Galsworthy, directeur du groupe de campagne Scientists for EU. Il n’y a pas de chiffres pour indiquer combien d’autres ont déjà quitté le pays en prévision de la perte de financement de l’UE, comme Dullens, ou combien envisagent maintenant de partir.

Après avoir postulé et accepté le poste de Radboud, Dullens a dit à Oxford qu’il partait. « Leur réponse a été : ‘Nous ne voulons vraiment pas que vous partiez. Pouvons-nous faire quelque chose pour améliorer votre vie scientifique ici et vous garder à Oxford ? Mais j’ai immédiatement interrompu cette discussion. Parfois, les gens postulent ailleurs pour améliorer leur position à leur place actuelle, mais je ne jouais pas à ce jeu. » Après cela, ajoute-t-il, “Oxford a été entièrement coopératif et m’a laissé prendre toutes mes affaires.”

Raconter son déménagement à son équipe de recherche “a vraiment été la partie la plus difficile de toute l’affaire – la journée la plus éprouvante pour les nerfs de ma vie – mais cela s’est également avéré être l’une des plus belles parties”, dit-il. « Je leur disais que leur superviseur partait et qu’ils ont probablement été en état de choc pendant deux ou trois jours. Mais ensuite, tous ceux qui étaient à Oxford et qui ne terminaient pas leur doctorat ont dit : “Je te rejoins”.

Pour Arran Curran, technicien de recherche principal du laboratoire, « le déménagement a été plus stressant que n’importe quel déménagement personnel que j’ai jamais effectué. Tout cela était très, très stressant.

Curran avait construit les expériences du groupe et les équipements sensibles depuis 2012, y compris les lasers et les microscopes, sur lesquels ils fonctionnent. Tout devait être démonté avec un soin extrême, étiqueté et rangé dans des boîtes indéformables.

Il espère que la nouvelle installation aux Pays-Bas ne prendra pas plus d’un an. À l’heure actuelle, les tables de laboratoire sont recouvertes de tiges, de lentilles et de petits composants que l’équipe appelle des “fancy Lego”. Une fois assemblés, ils constitueront des systèmes intégrés de microscope et de laser. Ceux-ci reposeront sur des tables spéciales qui flottent sur des pieds à air comprimé, pour empêcher les vibrations d’interférer avec les expériences. Chacun peut prendre de huit à 16 semaines pour être assemblé.

Son conseil pour les autres qui envisagent de déménager des laboratoires ? “L’essentiel est d’être vraiment réaliste quant à la façon dont cela perturbera votre recherche – sur une échelle de 18 mois en général”, dit-il. “Et si vous le pouvez, payez autant de personnes que possible pour vous aider.”

La dépense, entre autres facteurs, signifie que tous les scientifiques ne sont pas en mesure d’entreprendre le déménagement complet du laboratoire. Paddy Royall, professeur de physique chimique, a dû quitter son équipe de recherche à Bristol lorsqu’il a rejoint l’ESPCI à Paris en 2020. Il les supervise désormais à distance, mais deux comptent le rejoindre en septembre, avec le labo à suivre » une fois que les habitants de Bristol auront fini de l’utiliser », dit-il.

Pour l’équipe de Dullens, le Brexit a compliqué le transfert de l’équipement aux Pays-Bas, avec la menace que les douanes néerlandaises pourraient imposer la TVA sur les importations. En fin de compte, cela ne s’est pas produit, explique Dullens, “parce que nous avons déménagé avec une entreprise spécialisée dans les déménagements entre le Royaume-Uni et les Pays-Bas, ils connaissaient donc très bien le système”.

Maintenant, l’équipe a hâte de reprendre les expériences et de rencontrer de nouveaux collègues à l’Institut des molécules et des matériaux de Radboud. “C’est un institut où tous les groupes de recherche en physique et en chimie sont réunis”, explique Dullens. « À Oxford, j’étais dans un bâtiment de chimie physique, mais je n’ai jamais vraiment beaucoup parlé aux physiciens et je n’ai jamais été exposé à l’enseignement de la physique. Ici, j’aurai probablement l’occasion d’enseigner aux chimistes et aux physiciens, et c’est tant mieux pour moi.

Le nouveau laboratoire se trouve au dernier étage de l’institut, répartis dans deux pièces ensoleillées (bien que les stores se baissent une fois que les lasers s’allument). L’une des doctorantes de Dullens, Miranda, qui n’a pas voulu que son nom complet soit publié, a déclaré : « C’est un bâtiment conçu pour rendre les scientifiques heureux. Et Roel s’assure que nous avons toujours un approvisionnement en sachets de thé britanniques dans le laboratoire.

Ruth [who wanted only her first name used] a entendu parler du déménagement du laboratoire à peine deux mois après le début de son doctorat, et l’a immédiatement vu comme « une belle aventure, une très bonne opportunité que je n’avais pas vraiment envisagée auparavant . † †

“Le déménagement a arrêté mon travail, mais déménager ici m’a vraiment ouvert les yeux sur l’Europe comme une possibilité. Cela a été positif mais très chaotique », dit-elle. Un avantage inattendu pour elle est qu’aux Pays-Bas, un doctorant est traité « comme un employé [and] payé un salaire – nous ne sommes plus traités comme des étudiants.

Le groupe de recherche a sans aucun doute ce qu’il est le plus heureux d’avoir laissé à Oxford. « Nous étions dans un vieil immeuble [the 1941 Physical Chemistry Lab] qui n’a pas été construit pour la science moderne, et il y avait toujours de la poussière qui s’accumulait », explique Curran. “La poussière – c’était le vrai problème.”

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