Des éponges de mer blanchies trouvées dans les eaux néo-zélandaises pour la première fois | Nouvelle-Zélande

Des éponges de mer au large de la côte sud de la Nouvelle-Zélande ont été trouvées blanchies pour la première fois, à la suite de températures océaniques extrêmes.

Un groupe de scientifiques de l’Université Victoria de Wellington a été alarmé de découvrir que les éponges, qui sont généralement d’un brun chocolat riche, ont été blanchies dans plus d’une douzaine de sites près de Breaksea Sound et de Doubtful Sound dans le Fiordland.

Le professeur de biologie marine de l’université, James Bell, a déclaré que dans certaines régions, jusqu’à 95% des éponges étaient blanchies.

“Nos estimations initiales sont qu’il y a au moins des centaines de milliers d’éponges susceptibles d’avoir été blanchies et peut-être même beaucoup plus que cela”, a-t-il déclaré.

L’équipe de Bell a découvert le blanchiment de masse lors d’un voyage de recherche en avril. L’espèce, qui est commune à la partie inférieure de l’île du Sud, est l’une des 800 espèces d’éponges trouvées en Nouvelle-Zélande.

Une éponge de mer saine. Photographie : Dr Valerio Micaroni et Francesca Strano, Te Herenga Waka—Université Victoria de Wellington.

Les jardins d’éponges dominent le fond marin à travers le pays et jouent un rôle important dans la création d’habitats pour les poissons et la libération de carbone dont d’autres espèces se nourrissent.

Il y a eu des rapports de blanchissement d’éponges, y compris au large des côtes de la Tasmanie plus tôt cette année, mais elles ont généralement tendance à être plus tolérantes aux changements océaniques que d’autres espèces telles que les coraux, a déclaré Bell.

“C’est un événement vraiment inhabituel”, a-t-il déclaré.

« Cela ne fait que souligner le type de crise climatique à laquelle nous sommes confrontés. Il y a tellement d’espèces autour de la Nouvelle-Zélande et nous ne savons pas quelles sont leurs tolérances thermiques.

L’année dernière, les océans du monde ont été les plus chauds de l’histoire, en raison du changement climatique, qui, entre autres, peut entraîner l’acidification des océans et la dégradation des récifs et des écosystèmes.

La Nouvelle-Zélande n’a pas fait exception, avec 2021 son année la plus chaude jamais enregistrée. Les températures en avril étaient encore anormalement élevées pour la saison, avec des températures des eaux côtières jusqu’à 2,6 degrés au-dessus de la moyenne, selon l’Institut national de l’eau et de l’atmosphère.

Dans le Fiordland, ces températures étaient encore plus élevées, a déclaré Rob Smith, un océanographe de l’Université d’Otago, qui travaille avec le projet Moana, financé par le gouvernement, qui étudie les vagues de chaleur marines. Il a déclaré à RNZ que la région avait enregistré des températures jusqu’à 5 degrés supérieures à la normale.

“Ce que nous avons vu cet été est la plus forte vague de chaleur marine sur la côte ouest de l’île du Sud en 40 ans.”

Des recherches supplémentaires étaient nécessaires pour établir définitivement si les températures de l’océan sont à l’origine du blanchissement, a déclaré Bell. A ce stade, les chercheurs avaient une observation et une “très forte corrélation” entre le blanchiment et un pic de température sévère.

Certaines éponges blanchies pourraient reprendre vie, a déclaré Bell, mais l’équipe devrait retourner sur le site pour voir comment elles se portaient vers la fin du mois.

“Il y a un peu d’espoir qu’ils ne meurent pas, mais malheureusement certains d’entre eux sont un peu virils et pas très heureux ou en bonne santé.”

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