Des images incroyables montrent un essaim de drones naviguant dans une forêt épaisse avec une précision étrange

Un essaim de 10 drones bleu vif décolle dans une forêt de bambous en Chine, puis se fraye un chemin entre des branches encombrées, des buissons et sur un sol accidenté alors qu’il navigue de manière autonome sur la meilleure trajectoire de vol à travers les bois.

L’expérience, menée par des scientifiques de l’université du Zhejiang, évoque des scènes de science-fiction – et les auteurs citent d’ailleurs des films comme Guerres des étoiles, Prométhée, et Coureur de lame 2049 en ouverture de leur article publié mercredi dans la revue Robotique scientifique.

“Ici, nous faisons un pas en avant (vers) un tel avenir”, a écrit l’équipe, dirigée par Xin Zhou.

En théorie, il existe une myriade d’applications dans le monde réel, y compris la cartographie aérienne pour les travaux de conservation et de secours en cas de catastrophe. Mais la technologie a dû mûrir pour que les robots volants puissent s’adapter à de nouveaux environnements sans s’écraser les uns contre les autres ou contre des objets, mettant ainsi en danger la sécurité publique.

Des essaims de drones ont été testés dans le passé, mais soit dans des environnements ouverts sans obstacles, soit avec l’emplacement de ces obstacles programmés, a déclaré Enrica Soria, roboticienne à l’EPFL, qui n’a pas participé à la recherche. AFP.

“C’est la première fois qu’un essaim de drones vole avec succès à l’extérieur dans un environnement non structuré, à l’état sauvage”, a-t-elle déclaré, ajoutant que l’expérience était “impressionnante”.

Les robots de la taille d’une paume ont été spécialement conçus, avec des caméras de profondeur, des capteurs d’altitude et un ordinateur de bord. La plus grande avancée était un algorithme intelligent qui intègre l’évitement des collisions, l’efficacité du vol et la coordination au sein de l’essaim.

Étant donné que ces drones ne dépendent d’aucune infrastructure extérieure, telle que le GPS, les essaims pourraient être utilisés lors de catastrophes naturelles.

Par exemple, ils pourraient être envoyés dans des zones touchées par un tremblement de terre pour évaluer les dégâts et identifier où envoyer de l’aide, ou dans des bâtiments où il est dangereux d’envoyer des personnes.

Il est certainement possible d’utiliser des drones uniques dans de tels scénarios, mais une approche en essaim serait beaucoup plus efficace, surtout compte tenu des temps de vol limités.

Une autre utilisation possible consiste à faire en sorte que l’essaim soulève et livre collectivement des objets lourds.

Il y a aussi un côté plus sombre : les essaims pourraient être transformés en armes par les militaires, tout comme le sont aujourd’hui les drones uniques téléguidés. Le Pentagone a exprimé à plusieurs reprises son intérêt et procède à ses propres tests.

“La recherche militaire n’est pas partagée ouvertement avec le reste du monde, et il est donc difficile d’imaginer à quel stade ils en sont de leur développement”, a déclaré Soria.

Mais les avancées partagées dans les revues scientifiques pourraient certainement être utilisées à des fins militaires.

Bientôt disponible?

L’équipe chinoise a testé ses drones dans différents scénarios – essaimage à travers la forêt de bambous, évitant d’autres drones dans une expérience à fort trafic et faisant en sorte que les robots suivent l’exemple d’une personne.

“Notre travail a été inspiré par les oiseaux qui volent en douceur dans un essaim libre à travers des bois même très denses”, a écrit Zhou dans un article de blog.

Le défi, a-t-il dit, était d’équilibrer les demandes concurrentes : le besoin de petites machines légères, mais avec une puissance de calcul élevée, et de tracer des trajectoires sûres sans prolonger considérablement le temps de vol.

Pour Soria, ce n’est qu’une question de quelques années avant de voir de tels drones déployés dans la vie réelle. Cependant, ils devront d’abord être testés dans des environnements ultra-dynamiques comme les villes, où ils se heurteront constamment à des personnes et à des véhicules.

La réglementation devra également rattraper son retard, ce qui prend du temps supplémentaire.

© Agence France-Presse

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