Éditorial : Les arbres de Josué, menacés par le changement climatique, méritent la protection de la Californie

L’arbre de Josué, un élément singulier mais en péril du haut désert de Californie, fait face à un sombre avenir à long terme en raison des menaces interconnectées du développement, des incendies de forêt, de la sécheresse et du changement climatique.

Mais les efforts pour faire en sorte que ces arbres bien-aimés survivent au siècle prochain ont rencontré un sérieux revers. Dans un rapport rendu public mercredi, des scientifiques du California Department of Fish and Wildlife déconseillé répertoriant l’arbre de Josué comme menacé en vertu de la loi sur les espèces en voie de disparition de l’État, affirmant qu’il n’est pas en grave danger d’extinction dans un avenir prévisible.

C’est un développement troublant car il fait suite à des décennies d’avertissements de scientifiques selon lesquels les arbres de Josué sont confrontés à une menace existentielle du changement climatique et pourraient être anéantis si rien n’est fait pour les protéger.

La recommandation est venue en réponse à une pétition de 2019 du Center for Biological Diversity qui cherchait à protéger l’arbre de Josué occidental, l’une des deux espèces distinctes qui vivent en Californie et citait le changement climatique comme la “plus grande menace” à son existence continue.

La découverte est de mauvais augure pour les arbres grêles avec des feuilles acérées en forme de baïonnette et des membres tendus hirsutes qui évoquent des bras s’étendant vers le ciel. Les scientifiques prévoient que l’arbre de Josué occidental pourrait perdre plus de 90% de son habitat actuel dans le désert de Mojave d’ici la fin du siècle, car des conditions plus chaudes et plus sèches dues au changement climatique et à d’autres pressions humaines et environnementales le font de plus en plus mourir.

L’examen scientifique de l’État indique que le changement climatique devrait continuer à alimenter le nombre décroissant d’arbres de Josué de l’ouest au cours des prochaines décennies, en particulier dans les parties sud et à basse altitude de son aire de répartition, où jusqu’à 42 % de son habitat pourrait être perdu à cause de la croissance urbaine. et le développement des énergies renouvelables d’ici la fin du siècle. Mais le département a déclaré qu’il ne prévoyait pas que l’arbre “risquerait sérieusement de disparaître” d’ici la fin du siècle en raison du changement climatique.

Les arbres de Josué sont “actuellement abondants et répandus, ce qui réduit l’impact relatif global des menaces sur l’espèce et réduit considérablement la menace d’extinction dans un avenir prévisible”, indique le rapport.

Mais ce serait manquer de vision que les responsables des incendies de forêt de l’État ne fassent rien pour protéger les arbres qui peuvent vivre environ 200 ans, car ils ne sont pas menacés d’extinction imminente. Retarder l’action ne fera que rendre plus difficile leur sauvegarde.

Notamment, certains des pairs examinateurs indépendants du rapport de l’État ont critiqué ses hypothèses et ses conclusions, affirmant que le département exagère l’incertitude de la science et qualifie à tort le changement climatique d’avenir plutôt que de menace actuelle, alors qu’en fait il ne fait aucun doute que Joshua les arbres risquent d’être éliminés de la majeure partie de leur aire de répartition actuelle sans protections supplémentaires.

La Fish and Game Commission de l’État a le dernier mot sur l’opportunité d’inscrire les arbres de Josué comme menacés, avec une décision attendue cet été. S’il décide de ne pas répertorier les arbres de Josué comme menacés, les protections juridiques temporaires que la commission a accordées en 2020, rendant illégal de les tuer sans permis spéciaux, prendraient fin.

Mais les cinq membres du comité nommés par le gouverneur ont la possibilité d’adopter une approche plus large et plus prudente qui reconnaît l’effet multiplicateur des menaces du changement climatique, qui a déjà causé des extinctions et menace la perte généralisée d’espèces dans le monde. Une liste d’État est considérée comme le meilleur espoir de sauver les arbres de Josué de Californie après que le US Fish and Wildlife Service a découvert en 2019 que les arbres de Josué du sud-ouest ne justifiaient pas la protection fédérale des espèces en voie de disparition.

Il existe de puissants intérêts de développement qui luttent contre une désignation d’espèce en voie de disparition pour l’arbre de Josué, y compris des sociétés d’énergie renouvelable qui sont confrontées à des restrictions sur les projets d’énergie solaire et éolienne qui nécessitent de les éliminer. Mais le fait que les arbres de Josué soient au centre de demandes concurrentes, pour produire de l’électricité sans carbone qui contribuera à ralentir le changement climatique d’un côté et pour préserver les terres désertiques de l’autre, ne fait que montrer la valeur du type de planification minutieuse et considération qui serait accordée en les inscrivant comme menacées.

Les responsables de la faune peuvent utiliser leur pouvoir de manière proactive pour protéger le désert californien en péril des impacts du changement climatique et aider à sauver une espèce clé de l’éradication.

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