Hubble confirme que la mégacomète liée au système solaire intérieur est la plus grande jamais vue Nouvelles et recherches

Une gigantesque comète est en fait la plus grosse jamais vue, comme le confirment de nouvelles observations du télescope spatial Hubble.

S’étendant sur environ 80 miles (129 kilomètres) de diamètre, le noyau (ou centre solide) de la comète, connu sous le nom de C / 2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein), est plus grand que l’état du Rhode Island, selon un communiqué de la NASA. Et il est environ 50 fois plus grand que le noyau moyen d’une comète.

“Cette comète est littéralement le type d’iceberg pour plusieurs milliers de comètes qui sont trop faibles pour être vues dans les parties les plus éloignées du système solaire”, a déclaré David Jewitt, co-auteur d’une nouvelle étude confirmant la taille de la comète et professeur d’études planétaires. science et astronomie à l’Université de Californie à Los Angeles (UCLA), a déclaré dans le communiqué de la NASA. « Nous avons toujours soupçonné que cette comète devait être grosse parce qu’elle est si brillante à une si grande distance. Maintenant, nous le confirmons. »

Cette comète est actuellement loin de la Terre, filant à environ 22 000 mph (35 405 km/h). La comète Bernardinelli-Bernstein tombe vers le soleil depuis plus d’un million d’années. Mais ne vous inquiétez pas ; le plus proche de nous, selon la NASA, est d’environ 1 milliard de miles (1,6 milliard de km km), qu’il n’atteindra même pas avant 2031.

Auparavant, la comète qui détenait le titre de «plus grand noyau» était C / 2002 VQ94, qui a été repérée en 2002 et estimée à environ 60 miles (96 km) de diamètre.

Ce nouveau mastodonte d’une comète a été observé pour la première fois en 2010. Quelques années plus tard, les astronomes Pedro Bernardineli et Gary Bernstein ont trouvé l’objet dans des données d’archives recueillies par le Dark Energy Survey à l’Observatoire interaméricain Cerro Tololo au Chili. Depuis sa découverte originale, l’objet a été étudié à l’aide d’un large éventail d’instruments, notamment des télescopes au sol et des télescopes spatiaux comme Hubble.

Grâce aux observations de Hubble, les chercheurs ont finalement pu confirmer officiellement la taille gigantesque de cette “boule de neige sale”. (Les comètes sont surnommées “boules de neige sales” car elles sont constituées de roche, de glace et d’autres matériaux et débris, bien que les objets puissent varier en composition.) À ce stade de l’orbite de la comète Bernardinelli-Bernstein, dans laquelle elle est “seulement” 2 milliards de miles (3,2 milliards de km) du soleil, l’objet glacé est à environ moins 348 degrés Fahrenheit (moins 211 degrés Celsius).

Bien que glaciale, cette température est suffisamment chaude pour permettre au monoxyde de carbone de se sublimer (un processus au cours duquel un matériau solide devient un gaz) de la surface rocheuse de la comète, créant un « coma », une enveloppe de poussière et de gaz qui entoure le centre solide d’une comète.

“C’est un objet étonnant, étant donné à quel point il est actif quand il est encore si loin du soleil”, a déclaré l’auteur principal de l’étude, Man-To Hui, chercheur à l’Université des sciences et technologies de Macao, dans le même communiqué de la NASA. “Nous avons deviné que la comète pourrait être assez grosse, mais nous avions besoin des meilleures données pour le confirmer.” Ainsi, son équipe a utilisé Hubble pour prendre cinq photos de la comète le 1er janvier. 8, 2022.

Le principal défi de l’équipe pour confirmer la taille du noyau était de faire la différence entre le noyau et le coma de la comète.

Bernardinelli-Bernstein est trop loin pour que Hubble puisse définir avec précision son noyau, mais l’équipe a détecté un signal lumineux avec le télescope, indiquant l’emplacement de la comète. Ils ont ensuite pu utiliser les observations de Hubble qu’ils ont faites et, en utilisant une technique de modélisation informatique pour montrer où se trouverait le coma de l’objet, ils ont pu déterminer la taille de son noyau.

L’équipe a comparé leurs données avec des observations antérieures faites par l’Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) au Chili et a constaté que les estimations de taille antérieures faites avec ALMA étaient alignées sur les nouvelles découvertes de Hubble. Et les observations radio d’ALMA leur ont permis de se concentrer sur la réflectivité de l’objet, montrant que la surface de la comète est plus sombre que prévu.

“C’est gros et c’est plus noir que le charbon”, a déclaré Jewitt.

Les scientifiques pensent que la comète Bernardinelli-Bernstein voyage depuis le nuage d’Oort, la région la plus éloignée de notre système solaire où résident un grand nombre de comètes. On pense que les comètes qui se trouvent dans cet immense nuage diffus se sont formées plus près du soleil mais ont été projetées beaucoup plus loin par les interactions gravitationnelles avec les planètes géantes naissantes de notre système solaire. Et ils ont tendance à rester là-bas à moins qu’une autre poussée gravitationnelle ne les pousse vers nous.

On pense que cette comète, étant si éloignée de la Terre et originaire des confins les plus reculés de notre système solaire, voyage sur une orbite elliptique de 3 millions d’années autour du soleil. Les scientifiques pensent qu’il pourrait voyager à environ une demi-année-lumière du soleil dans les parties les plus éloignées de son orbite.

Ces résultats ont été décrits dans une étude publiée aujourd’hui (12 avril) dans The Astrophysical Journal Letters.

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