La banquise antarctique Larsen C risque de s’effondrer à cause des rivières atmosphériques

Une nouvelle étude publiée jeudi montre que ces “rivières dans le ciel” – qui déversent pluie et neige lorsqu’elles touchent terre – provoquent également des températures extrêmes, la fonte de la surface, la désintégration de la glace de mer et de grandes houles océaniques qui déstabilisent les plateformes de glace sur la péninsule antarctique, une longue chaîne de montagnes grêles qui pointe vers le nord jusqu’à la pointe de l’Amérique du Sud.

Ces conditions ont été observées lors de l’effondrement de deux des plates-formes de glace de la péninsule – Larsen A et B – au cours des étés 1995 et 2002, respectivement. Et maintenant, alors que la crise climatique devrait encore réchauffer la Terre, la plus grande plate-forme de glace restante, Larsen C, risque également de s’effondrer totalement, selon l’étude.

Les auteurs de l’étude, publiée dans la revue Nature Communications Earth & Environment, ont utilisé des algorithmes, des modèles climatiques et des observations satellitaires pour déterminer que 60 % des vêlages de la péninsule – où un iceberg se détache d’une banquise ou d’un glacier – ont été déclenchés. par les rivières atmosphériques entre 2000 et 2020.

Il existe de nombreuses façons dont ces plates-formes de glace peuvent se déstabiliser. Pour Larsen A, B et C, il y a eu des preuves de vents de foehn – de l’air chaud et sec qui descend d’une montagne après que de l’air frais et humide se soit élevé de l’autre côté. Ceux-ci peuvent provoquer des changements de température soudains et dramatiques, et en Antarctique, cela provoque la fonte des glaces. Cela peut avoir des effets d’entraînement, y compris la fracturation des plates-formes de glace – la partie d’une calotte glaciaire terrestre qui s’avance au-dessus de l’eau de l’océan.

La fonte des glaces de mer expose également les plates-formes de glace à la houle océanique, ce qui peut entraîner une déstabilisation supplémentaire.

“Ce que notre étude a révélé, c’est que tous ces différents aspects sont en fait causés par les rivières atmosphériques, en particulier les plus intenses”, a déclaré à CNN l’un des principaux auteurs de l’étude, Jonathan Wille de l’Université Grenoble Alpes en France.

“Et nous avons constaté que presque tous les événements de températures vraiment extrêmes qui se produisent dans la péninsule antarctique se produisent avec des rivières atmosphériques.”

Ce que cela signifie pour le niveau de la mer

Un effondrement de Larsen C serait une mauvaise nouvelle pour le niveau de la mer autour de la planète.

Les plates-formes de glace se détachent et peuvent provoquer une élévation du niveau de la mer, mais elles n’ajoutent pas un volume énorme – c’est parce qu’elles flottent déjà dans l’eau. Mais les plates-formes de glace jouent un rôle essentiel dans la prévention d’une élévation beaucoup plus importante du niveau de la mer.

“Les plates-formes de glace empêchent les glaciers qui se trouvent derrière eux de se jeter dans l’océan”, a déclaré Wille. “Et lorsque ces plateaux disparaissent, rien ne retient ces glaciers. Leur vitesse augmente et commence à se jeter dans l’océan. Et cela contribue directement à l’élévation du niveau de la mer.”

Les scientifiques ne savent pas encore quel lien il pourrait y avoir entre les rivières atmosphériques et le changement climatique, mais la récente vague de chaleur et les conditions en Antarctique à l’époque étaient si extrêmes que les experts commencent à émettre l’hypothèse que la crise pourrait jouer un rôle. Cela ne deviendra vraiment plus clair que si un événement similaire se reproduisait à l’avenir.

“La question est de savoir si les rivières atmosphériques se produiront ou non plus souvent à mesure que le climat change”, a déclaré Julienne Stroeve à CNN. Stroeve, qui n’a pas participé à l’étude de jeudi, est professeur d’observation polaire et de modélisation à l’University College de Londres.

“Je pense qu’il est trop tôt pour dire que ce sera le cas”, a-t-elle déclaré, ajoutant que différentes analyses atmosphériques donnaient des résultats différents. “Cependant, il est probable que l’atmosphère jouera un rôle croissant dans la rupture de la banquise en l’affaiblissant par la fonte de la surface.”

Bien que la fréquence future des rivières atmosphériques puisse être inconnue, Wille pense qu’elles deviendront à tout le moins plus intenses, et cela pourrait suffire à provoquer davantage de déstabilisation.

“C’est assez simple – à mesure que l’atmosphère se réchauffe, elle est capable de retenir plus d’humidité, et comme une rivière atmosphérique est essentiellement le transport d’humidité, cela signifie qu’il y aura plus d’humidité qui pourra être transportée vers l’Antarctique”, a-t-il déclaré.

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John Turner, un météorologue du British Antarctic Survey qui n’a pas non plus participé à l’étude, a déclaré que la majeure partie de l’instabilité d’une plate-forme de glace était due à la fonte basale – c’est la fonte qui se produit par le bas – et a mis en garde contre le fait de mettre trop d’accent sur le rôle des rivières atmosphériques. L’étude publiée dans Nature n’a pas trouvé de lien entre les rivières atmosphériques et la fonte basale.

“Vous devez être prudent – vous obtenez des extrêmes pour d’autres raisons qui n’ont pas de rivière. Parfois, vous obtenez simplement de forts vents du nord, ce qui vous donnera généralement beaucoup de neige et des températures élevées, ce qui peut ne pas être classé comme un rivière”, a-t-il déclaré à CNN.

Turner convient, cependant, que le vent apporté par les rivières atmosphériques peut être “le clou dans le cercueil de certaines de ces plates-formes de glace”.

Pour mettre en perspective ce qu’une perte de glace en Antarctique pourrait signifier pour le monde, Turner a expliqué qu’il y a 60 mètres – près de 200 pieds – d’élévation potentielle du niveau de la mer si la glace de tout le continent fondait. L’Antarctique occidental, la région la plus large autour de la péninsule, représente 6 mètres (20 pieds) d’élévation, ce qui en soi engloutirait des îles entières et serait catastrophique pour des millions de personnes vivant sur les côtes et au-delà.

Jusqu’à présent, la majeure partie de la fonte des glaces et de l’élévation du niveau de la mer dans le monde peut être attribuée à la fonte de la calotte glaciaire du Groenland dans l’Arctique.

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