La Chine testera la défense planétaire en faisant s’écraser un vaisseau spatial sur un astéroïde

Les plans de la Chine sont similaires à une mission de la NASA qui percutera un astéroïde plus tard cette année.

Image : Photothèque scientifique – ANDRZEJ WOJCICKI

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La Chine prévoit de faire s’écraser un vaisseau spatial sur un astéroïde potentiellement dangereux pour la Terre afin de modifier sa trajectoire, une manœuvre qui couronne une stratégie de défense planétaire en plusieurs étapes qui a été décrite dimanche par un représentant de l’agence spatiale nationale. rapporte SpaceNews.

La mission de déviation de l’astéroïde devrait être lancée au milieu des années 2020, selon Wu Yanhua, directeur adjoint de l’Administration nationale de l’espace de Chine (CNSA), qui a décrit le projet lors d’une célébration de la Journée de l’espace en Chine, qui commémore le lancement du premier satellite du pays, Dongfanghong-1, le 24 avril 1970.

La destination de la mission n’a pas encore été choisie, mais Wu a déclaré que la CNSA prévoyait de cibler un astéroïde potentiellement dangereux – en d’autres termes, un objet qui a une chance, même mince, d’entrer en collision avec la Terre dans le futur. L’effort “apportera une nouvelle contribution à la Chine pour que nos futurs êtres humains puissent vraiment faire face à la menace des astéroïdes et des objets extraterrestres”, a-t-il déclaré, selon à un article traduit du site d’actualités Fils.

La mission prévue est quelque peu similaire au Double Asteroid Redirection Test (DART) de la NASA, un vaisseau spatial qui a été lancé en novembre dernier. DART se dirige actuellement vers Didymos, un astéroïde potentiellement dangereux qui est en orbite autour d’un petit rocher appelé Dimorphos, qui mesure environ 500 pieds de diamètre.

Cet automne, DART percutera le “moonlet” Dimorphos à environ 15 000 milles à l’heure, un crash délibéré qui modifiera sa trajectoire orbitale autour de Didymos. Si tout se passe comme prévu, un petit satellite appelé Light Italian CubeSat for Imaging of Asteroids (LICIACube) prendra des photos de la collision et de ses conséquences. L’agence spatiale européenne a également envisage d’envoyer une mission de suiviappelé Hera, à Didymos vers 2026, pour évaluer l’évolution à long terme du système.

Ces missions de déviation d’astéroïdes sont conçues pour anticiper la menace d’un impact potentiel sur la Terre. À court terme, il est incroyablement peu probable que notre planète soit confrontée au type de collision apocalyptique qui a anéanti les dinosaures et d’innombrables autres espèces il y a 66 millions d’années, car la plupart des grands objets sont déjà suivis par des scientifiques.

Cependant, un objet plus petit tel que Didymos, qui mesure environ un demi-mille, pourrait encore infliger d’énormes dégâts régionaux en cas d’impact. Bien que le risque d’une telle catastrophe soit très faible, des chercheurs aux États-Unis, en Chine et ailleurs se préparent à ce résultat en exécutant des exercices sur table, en cataloguant autant d’objets proches de la Terre (NEO) que possible et en développant de nouvelles missions comme DART pour affiner notre capacité à détourner tout objet particulièrement effrayant si nécessaire.

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