La comédie musicale de Barry Manilow a des défauts, mais un chant stellaire

La nouvelle comédie musicale “Harmony” de Barry Manilow pourrait commencer par les paroles : Son nom était Josef ! C’était un rabbin !

La mélodie de “Copacabana” ne se trouve pas ici – ce n’est pas un spectacle de juke-box – mais la mélodie pour laquelle le chanteur est connu abonde. C’est l’une des meilleures musiques de scène de la saison théâtrale.

La comédie musicale de Manilow, qui a débuté mercredi soir au large de Broadway (le compositeur a été testé positif au COVID et n’a malheureusement pas pu y assister), a beaucoup à offrir. Le drame porte sur un morceau peu connu et fascinant de l’histoire de la Seconde Guerre mondiale qui attirera le public sur Google à l’entracte. La partition de Manilow, avec des paroles de Bruce Sussman, est jolie et parfois touchante. Et tous les chanteurs sont sensationnels.

Pourtant, il y a une certaine discorde.

Revue de théâtre

Durée 2h30 avec un entracte. Au Musée du patrimoine juif, 36 Battery Pl. Jusqu’au 8 mai.

“Harmony”, qui flotte aux États-Unis depuis plus de trois décennies, raconte l’histoire des Comedian Harmonists, un groupe de musique jokey allemand populaire dans les années 1920 qui a failli disparaître après l’arrivée au pouvoir d’Hitler.

Le groupe a joué au Carnegie Hall et a papoté avec Albert Einstein, Josephine Baker et Marlene Dietrich. Ils ont tourné dans le monde entier, vendu des millions de disques et réalisé sept films. Trois des membres étaient juifs ou d’origine juive, tandis que les trois autres étaient des Gentils.

Josef (Danny Kornfeld) est appelé Rabbi parce qu’il a quitté la Torah pour partir en tournée ; il est rejoint par un chirurgien qui déteste le sang (Eric Peters), un pianiste de bordel (Blake Roman), une basse d’opéra (Sean Bell), un Bulgare (Steven Telsey) et un acteur (Zal Owen).

Les Comedian Harmonists sont interprétés par Blake Roman, Steven Telsey, Zal Owen, Danny Kornfeld, Eric Peters et Sean Bell.
Juliette Cervantès

Ils chantent tous sublimement, ensemble et séparément – et sont de redoutables yuksters. Mais c’est Roman, qui vient de sortir de l’école, c’est la trouvaille la plus incroyable. Il a un solo apaisant et émouvant dans l’acte 2 qui est malheureusement écourté. Cela aurait pu heureusement durer éternellement.

La complexité du spectacle survient lorsque les Juifs allemands sont dépouillés de leurs droits dans tout le pays et que la musique juive est interdite, mais Hitler autorise les Comedian Harmonists à continuer à se produire malgré tout. Le groupe, décide le Troisième Reich, peut servir de propagande pour l’Allemagne nazie à l’étranger.

Alors que le plus grand atout de la comédie musicale est le sextuor de musiciens, le vrai rôle principal est l’acteur vétéran Chip Zien jouant le rabbin (et quelques autres personnages hilarants surprises) dans la vieillesse.

Le rôle du narrateur est un nouvel ajout à la série, réalisé par Warren Carlyle, vraisemblablement pour donner de la gravité et de la perspective – et Zien est en excellente forme. Mais l’inclusion du rôle gâche à la fois le destin éventuel de son personnage (il n’est évidemment pas un ange) et donne à tout un air étouffant de nostalgie. Nous regardons toujours en arrière.

Chip Zien raconte "Harmonie" comme rabbin dans la vieillesse.
Chip Zien raconte “Harmony” en tant que rabbin dans la vieillesse.
Juliette Cervantès

Le livre, du collaborateur de longue date de Manilow, Sussman, a également tendance à sauter aux extrêmes. Une grande partie du premier acte est consacrée à nous présenter les six Comedian Harmonists dans un numéro d’ouverture accrocheur mais long. Ils ont ensuite une séquence de clignotement et vous manquez d’être des inconnus et – hé hop ! – sont soudainement mondialement connus. Les blagues sur la ceinture de bortsch sont amusantes, mais il y en a un peu trop.

Deux rôles qui pourraient utiliser plus de viande sont les épouses, jouées par Sierra Boggess et Jessie Davidson. En conflit sur le rôle de leurs maris dans la chute morale de l’Allemagne, ils sont potentiellement fascinants. Pourtant, aussi magnifique que soit leur musique, les parties semblent légères.

Tout comme la conception. L’ensemble d’écrans de télévision et de meubles minimalistes de Beowulf Boritt est sûrement paralysé par un budget du centre-ville. Ce serait bien de voir quelque chose de plus transportant et évocateur.

Le long voyage de “Harmony” continue donc. Mais avec la belle musique de Manilow et cette extraordinaire compagnie d’acteurs, cela vaut le détour.

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