la génétique explique le déclin des constructeurs de temples

Les scientifiques de l’ancien laboratoire d’ADN du Trinity College de Dublin ont séquencé les génomes d’humains maltais âgés de 4 500 à 5 000 ans provenant des sépultures dans les grottes de Xaghra Circle.

Les résultats suggèrent que sans migration ni navigation, les anciens humains de Malte étaient très consanguins et encore plus petits que leurs homologues néolithiques en raison de leur isolement sur les îles.

Les scientifiques de Trinity, ainsi que des collègues internationaux, ont exploré l’importance des voyages en mer dans la préhistoire, en examinant les génomes des anciens humains maltais et en les comparant aux génomes de cette période de toute l’Europe.

Les données génétiques semblent avoir expliqué pourquoi l’utilisation des temples maltais a diminué vers la fin du troisième millénaire avant notre ère : les anciens humains de Malte manquaient de certaines des signatures des changements génétiques qui ont balayé l’Europe à cette période, en raison de leur séparation insulaire.

En effet, la mer était une barrière centrale aux échanges génétiques. L’étude, publiée dans la revue Current Biology, révèle que les anciens insulaires méditerranéens de Malte étaient inhabituels pour leur époque : une population consanguine, petite et restreinte en raison de leur isolement génétique.

Les découvertes exceptionnelles des chercheurs comprenaient la progéniture de parents au deuxième degré, un individu hautement consanguin rare même pour les temps anciens, faisant de cet ancien maltais le deuxième individu le plus consanguin jamais détecté dans le monde néolithique.

Les chercheurs ont découvert que l’ancien peuple néolithique de Malte a connu une baisse inhabituelle de sa taille, peut-être en raison de la détérioration de l’environnement et de l’économie locale.

« La mer était-elle une barrière ou une autoroute reliant les régions dans l’Antiquité ? Nos recherches montrent que la navigation a augmenté la différenciation entre les populations des îles et de l’Europe continentale », a déclaré Bruno Ariano, doctorant à Trinity et premier auteur de l’étude.

« Grâce à l’analyse de centaines de génomes anciens, nous avons découvert un niveau de structuration des populations en corrélation avec leur localisation géographique. Ce niveau de résolution sans précédent conduira très probablement à de nouvelles théories sur la migration et la navigation. »

Les premiers colons dans les îles maltaises étaient néolithiques, datés par l’Université Queen’s du sixième millénaire avant JC.

La culture maltaise s’est épanouie à partir de 3600 avant JC avec un artisanat et une architecture distinctifs que l’on ne trouve que sur les îles: un exemple sont les structures mortuaires élaborées telles que le cercle Xagħra à Gozo. Cette tombe souterraine monumentalisée a livré les restes de centaines d’individus et a subi un remodelage et un agrandissement jusqu’à environ 2500 avant JC, date à laquelle elle a été abandonnée, peut-être dans le cadre d’un déclin ou d’un remplacement plus large de la population.

Prof. Caroline Malone de l’Université Queens de Belfast, a déclaré que les constructeurs maltais préhistoriques ont fait preuve d’une résilience et d’une créativité énormes pendant plus de mille ans, mais les nouvelles preuves biologiques démontrent “qu’ils ont également été mis au défi par la distance maritime de leur île natale”.

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