La Grande Barrière de Corail australienne souffre d’un blanchissement massif des coraux : NPR

La Grande Barrière de Corail australienne a connu quatre épisodes de blanchissement massif au cours des sept dernières années, comme celui-ci en 2017. Les scientifiques préviennent que le blanchissement répété rend difficile la récupération des coraux.

Brett Monroe Garner/Getty Images


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La Grande Barrière de Corail australienne a connu quatre épisodes de blanchissement massif au cours des sept dernières années, comme celui-ci en 2017. Les scientifiques préviennent que le blanchissement répété rend difficile la récupération des coraux.

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La Grande Barrière de Corail australienne a été frappée à plusieurs reprises par un blanchissement corallien généralisé ces dernières années, où les vagues de chaleur marines ont transformé de grandes parties du récif en un blanc fantomatique.

Maintenant, il semble que le quatrième blanchiment de masse au cours des sept dernières années se déroule.

Des températures océaniques anormalement chaudes, pouvant atteindre 7 degrés Fahrenheit au-dessus de la moyenne, ont stressé le récif ces dernières semaines, même si l’automne signifie normalement des conditions plus fraîches. Les scientifiques des agences gouvernementales australiennes affirment que certaines parties du récif subissent un blanchissement sévère en conséquence.

Les épisodes de blanchissement consécutifs devraient devenir plus fréquents à mesure que le climat se réchauffe, mais cela se produit plus tôt que prévu en Australie – un signe inquiétant que la grande majorité des récifs coralliens du monde risquent de disparaître.

“Le changement climatique est une foule de mauvaises choses pour les coraux”, déclare Emily Darling, directrice de la conservation des récifs coralliens à la Wildlife Conservation Society. “S’ils blanchissent et meurent tous les ans ou tous les deux ans, il n’y a tout simplement pas assez de temps entre ces événements de blanchissement massifs pour que les récifs coralliens aient une chance de se rétablir de manière significative.”

Les décolorations répétées ne laissent pas le temps de se remettre du stress thermique

Lorsque les températures augmentent, les coraux perdent leurs colocataires essentiels : les algues marines qui vivent à l’intérieur des coraux et produisent leur principale source de nourriture. Ces algues donnent aux coraux leurs couleurs vives, mais sont expulsées pendant les périodes de stress thermique, ce qui fait blanchir et blanchir les coraux.

Cependant, les coraux blanchis ne sont pas nécessairement fous.

“Si la température de l’eau diminue, les coraux blanchis peuvent se remettre de ce stress”, a déclaré David Wachenfeld, scientifique en chef de la Great Barrier Reef Marine Park Authority d’Australie, dans une mise à jour sur la santé du récif.

Les prévisions montrent que les températures de l’océan resteront probablement supérieures à la moyenne au cours des prochaines semaines, ce qui augmentera le risque que certains coraux meurent. Le récif connaît une chaleur extrême depuis novembre, le mois de novembre le plus chaud jamais enregistré pour la Grande Barrière de Corail.

“Le corail subit un stress thermique assez extrême depuis plus longtemps que jamais”, déclare Derek Manzello, coordinateur de la Coral Reef Watch de la National Oceanic and Atmospheric Administration.

Même les coraux qui se rétablissent sont blessés, car les périodes de stress peuvent nuire à leur capacité à se reproduire. Après un blanchissement massif en 2016 et 2017, de grandes parties de la Grande Barrière de Corail ont perdu la moitié de leurs coraux vivants. Puis un autre événement de blanchiment a frappé en 2020.

“Vous tuez essentiellement tous vos coraux super sensibles”, déclare Manzello. “Ce qui est vraiment mauvais à ce sujet, c’est que les coraux les plus sensibles sont généralement ceux qui sont les plus responsables de la construction du récif. Ce sont les coraux qui se développent le plus rapidement.”

Les espèces marines et des millions de personnes dépendent des récifs coralliens

Les récifs du monde entier subissent des dommages similaires liés au climat. Une évaluation mondiale a révélé qu’entre 2009 et 2019, 14% des coraux du monde sont morts.

Un quart des espèces marines dépendent des récifs coralliens à un moment donné de leur vie, tout comme des millions de personnes qui dépendent des récifs pour se nourrir, travailler et se protéger des ondes de tempête.

Les scientifiques se précipitent pour trouver des moyens de donner aux coraux une chance de se battre, comme la recherche de récifs qui pourraient servir de refuges car ils connaissent une eau naturellement plus fraîche. D’autres élèvent des coraux résistants à la chaleur qui pourraient être utilisés pour restaurer les récifs.

Pourtant, si les pays ne réduisent pas les émissions de combustibles fossiles au cours de la prochaine décennie, les études montrent que les perspectives pour les récifs coralliens sont sombres. Même si le monde peut limiter le réchauffement à 1,5 degrés Celsius, 70 à 90 % des récifs coralliens risquent de mourir.

“Nous devons vraiment apprendre de ces événements de blanchiment”, déclare Darling. “Nous devons changer les affaires comme d’habitude. Nous devons prendre des mesures contre le changement climatique.”

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