La mission Axiom-1 est un pas de géant dans l’immobilier orbital – Quartz

Le business de l’immobilier spatial est devenu un peu plus réel cette semaine quand Axiom Space a livré trois passagers payants et leur accompagnateur à la Station spatiale internationale pour un séjour de huit jours.

Axiom, une société fondée par un ancien responsable de la NASA et un sous-traitant de longue date de la NASA en 2016, souhaite construire et exploiter une station spatiale privée, en commençant par attacher son propre module à l’ISS en 2024. Après avoir lancé la première mission entièrement privée pour la station spatiale, la société est à l’avant-garde de plusieurs efforts, dont un soutenu par Jeff Bezos, pour créer les premiers habitats privés en vol libre en orbite terrestre basse.

L’ISS a coûté plus de 150 milliards de dollars à une douzaine de gouvernements à construire depuis le lancement du premier module en 1998, mais aujourd’hui, elle est plus proche de la retraite que de la naissance et devrait être mise hors service d’ici la fin de la décennie.

Les agences spatiales en Europe, aux États-Unis, au Japon et au Canada voudront toujours effectuer des recherches en orbite terrestre basse, mais pour des raisons politiques et économiques, il est peu probable qu’elles s’appuient sur le laboratoire orbital chinois de Tiangong. Et de nombreuses entreprises privées, notamment SpaceX, Northrop Grumman et Boeing, ont construit des entreprises de plusieurs milliards de dollars autour de l’ISS. Désormais, le consensus qui se dégage est que les futurs habitats en orbite terrestre basse seront construits et exploités de manière privée, permettant à la NASA de concentrer ses ressources sur la Lune et au-delà.

“Le gouvernement américain ne va pas construire une autre station spatiale, cela va incomber au secteur privé”, déclare Kam Ghaffarian, président et co-fondateur d’Axiom, qui dirigeait auparavant une entreprise engagée par la NASA pour gérer l’ISS.

Un business plan, à 400 km du sol

Le premier défi auquel est confronté quiconque veut gagner de l’argent en gardant des gens en vie à des centaines de kilomètres au-dessus de la surface de la Terre : les y amener.

La seule raison pour laquelle les habitats orbitaux peuvent être imaginés comme une entreprise réalisable est à cause de SpaceX, qui a lancé l’équipage d’Axiom le 8 avril dans un vaisseau spatial Dragon au sommet d’une fusée Falcon 9. Au cours de la dernière décennie, la société d’Elon Musk a construit les véhicules les moins chers pour transporter des humains et des équipements en orbite terrestre basse. Que vous souhaitiez lancer des satellites ou des touristes, décoller n’a jamais été aussi facile.

Le deuxième et plus grand défi pour Axiom et ses concurrents sera de récupérer l’argent de leurs investissements. Les avantages des voyages spatiaux sont notoirement diffus ; certains des plus grands facteurs de motivation sont le prestige, les signaux politiques et les connaissances scientifiques fondamentales. S’il doit remplacer l’ISS, Axiom devra imposer une structure P&L sur un temple flottant aux bons sentiments.

En 2020, Michael Suffredini, l’autre co-fondateur et PDG d’Axiom Space, m’a dit que son entreprise pourrait reproduire les capacités de l’ISS pour un coût annuel de 1,2 milliard de dollars, soit environ la moitié du coût de fonctionnement actuel. Les estimations les plus complètes de ce qu’un habitat spatial peut gagner proviennent d’un rapport fédéral de 2017, qui suggérait qu’en accueillant des astronautes publics et privés en visite, en soutenant l’infrastructure satellitaire, en fabriquant de nouveaux produits, en réalisant des expériences en microgravité et en produisant des médias et de la publicité, un la station spatiale pourrait rapporter entre 455 millions de dollars et 1,2 milliard de dollars par an.

Ce calcul ne laisse pas beaucoup de marge de manœuvre.

Le tourisme spatial est un fruit à portée de main

Vous pouvez voir le défi dans la façon dont Axiom a discuté des prix des billets. En 2019, lorsque la NASA a annoncé son intention d’ouvrir l’ISS aux visiteurs privés, Axiom a déclaré que ces passagers paieraient 55 millions de dollars chacun pour la mission, un peu moins que ce que la NASA paie “par siège” pour les astronautes. Le jour du lancement, cependant, la société a refusé de commenter ses prix.

Les trois passagers sont tous des milliardaires, originaires respectivement des États-Unis, du Canada et d’Israël, qui ont été recrutés par Axiom parce qu’ils étaient assez riches pour se permettre le voyage et partageaient l’approche de l’entreprise vis-à-vis de la mission. Axiom et Michael López-Alegría, l’astronaute qui accompagne le voyage, insistent sur le fait que les passagers ne sont pas des “touristes”, que leur mission n’est “pas des vacances” et qu’ils ne vont pas regarder par les fenêtres. Au lieu de cela, ils se concentrent sur des travaux scientifiques qu’ils ont coordonnés avec des universités et des chercheurs en médecine.

Bien sûr, bon nombre des dizaines de touristes qui ont déjà visité l’ISS ont apporté leurs propres projets de recherche et ne se sont pas hérissés du titre. Si les passagers d’aujourd’hui se souciaient simplement de la science et ne s’intéressaient pas à tous les plaisirs du voyage spatial, ils auraient pu envoyer leurs expériences dans l’espace aux côtés, disons, des gagnants d’un concours philanthropique ou de vrais scientifiques. Il y a clairement un accroupissement défensif ici, suite au contrecoup contre les récents projets de tourisme spatial. (Axiom ne vante plus le travail du célèbre designer Philippe Starck créant un intérieur luxueux pour sa future station.)

“J’espère que l’attention n’est pas sur la NASA permettant aux milliardaires de faire une balade, que c’est plus sérieux que cela et que les gens qui font cela ont des objectifs sérieux”, a déclaré Robyn Gatens, responsable de la NASA en charge de l’ISS, à Quartz. 2021.

Comment le tourisme crée une économie orbitale

La réalisation de ces objectifs sérieux dépend des revenus potentiels d’une station spatiale privée. Il n’y aura pas beaucoup d’argent provenant de la NASA tant que l’ISS existera encore, et les entreprises futuristes comme la fabrication de composants spécialisés en orbite ne sont pas encore là. Embaucher des gens est une première étape relativement simple (et lucrative) qui permet au personnel d’Axiom de s’entraîner à piloter un équipage et à travailler efficacement avec la NASA, selon le directeur de mission de l’entreprise, Derek Hassman.

Nasa

Quatre astronautes civils de la mission Axiom-1, au centre, rejoignent l’équipage de la Station spatiale internationale.

Pour l’agence spatiale, le tourisme est un modèle d’affaires qu’ils peuvent tolérer afin de semer l’industrie future dont ils ont besoin. Gatens note que seulement 5 % des ressources de la station sont réservées aux visiteurs et qu’ils paient environ 30 000 dollars par personne et par jour pour leur utilisation ; une nouvelle politique de tarification pour les futures missions augmentera ces frais et ajoutera des frais de 10 millions de dollars pour les visites.

“Les missions d’astronautes privés sont un moyen pour la NASA de faciliter ce marché… afin que l’industrie puisse avoir une idée de la taille d’un marché”, a déclaré Phil McAlister, directeur des vols spatiaux commerciaux de la NASA. “L’autre aspect important de cela est que lorsque les astronautes monteront sur l’ISS, ils seront libres de faire des choses en orbite que nos astronautes de la NASA ne peuvent pas.”

Cela pourrait inclure la recherche appliquée en entreprise, la production de films ou de publicités, le test de la technologie pour la future station d’Axiom et la recherche générale de moyens de gagner de l’argent interdits aux astronautes de la NASA, qui se concentrent sur les priorités scientifiques du gouvernement et sur l’entretien de la station. L’espoir est que les missions privées initiales donneront à Axiom et à ses rivaux suffisamment de preuves pour convaincre les investisseurs privés que l’immobilier spatial est le prochain AirBnB.

Capital nécessaire pour un parc immobilier orbital

Jusqu’à présent, Axiom n’a levé que 150 millions de dollars sur deux tours – un petit montant pour une entreprise prévoyant de construire un matériel spatial important. Ghaffarian ne dirait pas combien d’argent est nécessaire pour construire le module d’Axiom ou une station de vol libre, mais il a souligné que ce serait bien moins que nécessaire pour l’ISS. Il indique une conception plus personnalisée, la baisse du coût de la technologie spatiale et le savoir-faire acquis par Suffredini et d’autres anciens ingénieurs de l’ISS de l’équipe comme principales raisons.

Au cours des deux prochaines années, Ghaffarian s’attend à ce que la majeure partie des revenus de son entreprise provienne du transport de passagers privés et d’astronautes de pays dépourvus de leurs propres véhicules pour les vols spatiaux habités. Puis, en 2024, la société vise à lancer son propre module vers l’ISS, que la NASA soutient avec 140 millions de dollars de financement de développement. Ce module permettrait des visites plus fréquentes et élargirait également les capacités de la station en ajoutant un autre port d’amarrage pour les véhicules en visite. D’ici 2028, Axiom espère séparer son module de l’ISS pour créer une véritable station de vol libre.

La NASA soutient également trois efforts qui visent à passer directement à une station indépendante avec 416 millions de dollars de financement de développement. La société spatiale de Jeff Bezos, Blue Origin, dirige le projet Orbital Reef, qui a récemment passé un examen de conception final. Nanoracks, un partenaire commercial de longue date d’ISS, travaille avec Lockheed Martin sur un concept qu’il appelle Starlab. Northrop Grumman fonde sa conception sans nom sur le vaisseau spatial Cygnus sans équipage qui transporte déjà des marchandises vers l’ISS.

Des stations spatiales privées ont déjà été envisagées ; en effet, le fondateur de Nanoracks, Jeffrey Manber, a brièvement dirigé un consortium qui a acheté la station spatiale russe Mir au tournant du siècle. Dans le même temps, la NASA désapprouvait l’idée d’un concurrent commercial pour l’ISS, une des raisons pour lesquelles MirCorp a finalement échoué. Désormais, l’agence spatiale salue leur implication. Cela pourrait être suffisant pour s’assurer que les futurs visiteurs en orbite terrestre basse devront choisir dans quelle station accrocher leur casque.

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