La NASA organise le lancement à la mi-mai du premier voyage du vaisseau spatial Boeing Starliner vers l’ISS

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La mission Orbital Flight Test 2 du vaisseau spatial Boeing / NASA Starliner a été reportée l’année dernière en raison de ce qui s’est avéré être un problème de valve. Le test – qui envoie l’engin à la Station spatiale internationale – est maintenant prévu pour le 19 mai. Photo de fichier par Joe Marino / UPI | Photo de licence

ORLANDO, Floride, 3 mai (UPI) – Le vaisseau spatial Starliner de Boeing pourrait enfin décoller pour son deuxième vol suite à un problème avec le système de propulsion de l’engin.

La capsule, conçue pour transporter des astronautes vers et depuis la Station spatiale internationale, devrait être lancée lors de son deuxième vol d’essai sans équipage le 19 mai, ont confirmé mardi des responsables de la société lors d’une téléconférence.

La mission, Orbital Flight Test-2, fait partie du programme d’équipage commercial de la NASA, dans ce cas, l’agence engageant Boeing et SpaceX pour transporter des astronautes vers l’ISS.

Le décollage est prévu à 18 h 54 HAE depuis le Space Launch Complex-41 de la station de la Force spatiale de Cap Canaveral en Floride.

Le test devait initialement avoir lieu l’été dernier, mais a été annulé après que les ingénieurs ont découvert 13 soupapes dans le système de propulsion de l’engin qui étaient bloquées en position fermée.

Après d’importants travaux et dépannages à la fois sur la rampe de lancement et dans l’usine, Boeing a déterminé que les vannes étaient fermées hermétiquement en raison de la corrosion due à l’interaction de l’humidité avec un oxydant, ont déclaré mardi des responsables de l’entreprise lors d’un briefing téléphonique avec des journalistes.

Une fois que Boeing a ramené le véhicule à son usine et démonté les soupapes, les ingénieurs ont pu déterminer qu’un mélange de tétroxyde d’azote, ou NTO, qui est utilisé comme oxydant dans le carburant de fusée, et l’humidité ambiante interagissaient avec le revêtement en aluminium sur le vannes.

“Afin d’atténuer la corrosion et de réduire l’humidité, à l’avenir, nous chargerons le NTO plus tard [in the fueling process] et faire fonctionner les vannes tous les quelques jours “, a déclaré Michelle Parker, vice-présidente et directrice générale adjointe de Boeing Space and Launch, lors du briefing.

“Nous n’avons pas trouvé d’autres problèmes [with Starliner] lorsque nous enquêtions sur le problème de la valve. Rien n’a changé avec les vannes elles-mêmes, sauf pour sceller un chemin potentiel d’humidité ambiante dans un connecteur électrique “, a déclaré Parker.

Sur la base des données du vol d’essai du 19 mai, un vol d’essai en équipage pourrait avoir lieu d’ici la fin de l’année, a déclaré Mark Nappi, vice-président et responsable du programme d’équipage commercial de Boeing, lors du briefing.

Ce test inclurait un trio d’astronautes – Butch Wilmore, Micke Fincke et un spécialiste de mission qui n’a pas encore été nommé.

Une fois que Starliner aura prouvé qu’il peut se lancer, s’amarrer et atterrir en toute sécurité, le vaisseau spatial pourrait commencer des vols réguliers avec équipage vers l’ISS, rejoignant SpaceX dans le programme d’équipage commercial de la NASA.

Le Crew Dragon de SpaceX et le Starliner de Boeing sont entièrement autonomes et conçus pour s’amarrer à la station spatiale.

Puisqu’il n’y aura pas d’équipage à bord de ce vol, les astronautes de la station spatiale auront la capacité de piloter à distance l’engin si nécessaire alors qu’il s’amarre à l’ISS. Si nécessaire, cependant, le vaisseau spatial peut également être contrôlé par des personnes au sol.

Selon le responsable du programme ISS de la NASA, Joel Montalbano, les partenaires internationaux de l’agence – dont la Russie – ont donné à Starliner le feu vert pour s’amarrer à l’avant-poste orbital, ouvrant la voie à l’une des dernières étapes restantes pour certifier Starliner pour un usage humain.

La fusée SpaceX Falcon 9 lance le troisième équipage de la NASA vers la Station spatiale internationale à 21h03 le 10 novembre depuis le Kennedy Space Center en Floride. Photo par Joe Marino / UPI | Photo de licence

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