La photo de Hubble de galaxies en collision ressemble à une paire d’ailes angéliques

L’univers perd une galaxie. Des images récentes du télescope spatial Hubble NASA/ESA montrent deux galaxies en train de fusionner. Surnommée “Angel Wing” en raison de son aspect symétrique, la collision fait partie de la constellation du Lion.

Les galaxies Angel Wing existent dans le système VV689, avec les coordonnées spécifiques de MCG + 03-26-016, IRAS F09588 + 2002 et LEDA 29031. Le cataclysme responsable du curieux alignement résulte d’une consolidation de plusieurs milliards d’années en cours.

Image Hubble de l'aile d'ange

Souvent, ce qui apparaît comme une fusion de galaxies n’est qu’un chevauchement fortuit du point de vue du télescope. Mais, après une inspection approfondie, Angel Wing a révélé une collision réelle et violente.

Le télescope Hubble
Le télescope spatial Hubble Image : NASA

Un programme participatif appelé Galaxy Zoo a également aidé à discerner Angel Wing. Des centaines de milliers de volontaires forment le Galaxy Zoo, classant les galaxies tout en aidant les astronomes avec les volumes de données reçues des télescopes robotiques. Un projet du Galaxy Zoo, « Zoo Gems », a utilisé Hubble pour étudier des types de galaxies étranges et fantastiques. Ce faisant, ils ont découvert Angel Wing.

En tant que projet participatif, Galaxy Zoo organise un vote sur ce qu’il faut inspecter plus avant avec la caméra avancée de Hubble pour les enquêtes. Les 18 000 votes exprimés ont été suffisants pour permettre les images fascinantes d’Angel Wing vues aujourd’hui.

Les caméras de Hubble

Le télescope spatial Hubble, qui a célébré sa 32e année de service dimanche dernier, profite souvent de son système Advanced Camera for Surveys (ACS) qui a remplacé la caméra à objets faibles de Hubble en 2002. L’ACS a considérablement amélioré les capacités de Hubble et avec une gamme de longueurs d’onde qui atteint de l’ultraviolet, en passant par le visible et au-delà jusqu’au proche infrarouge, Hubble a pu facilement capturer Angel Wing.

Le nom ACS découle de son extraordinaire capacité à cartographier de vastes zones de l’univers avec beaucoup de détails. Avec elle à bord, l’image Hubble Deep Field est devenue une réalité – ce que la NASA revendique comme “l’image la plus éloignée de notre univers”.

Le Hubble Ultra Deep Field, l'image optique la plus profonde du cosmos jamais capturée.
Le Hubble Ultra Deep Field, l’image optique la plus profonde du cosmos jamais capturée | Image : NASA/ESA

La caméra avancée pour les sondages se compose de trois sous-instruments. Le Wide Field Channel offre une caméra grand champ très efficace avec des fonctions optiques et proche infrarouge. Il sert de jumelles spatiales dans la chasse aux galaxies individuelles et en grappes situées dans l’Univers lointain et ancien. Une telle vision des confins du cosmos aide les scientifiques à déterminer comment notre univers s’est développé.

Techniciens travaillant avec l'instrument ACS.
Techniciens travaillant avec l’instrument ACS Image : NASA

Un deuxième sous-instrument, le canal haute résolution, peut prendre des photos à très haute résolution de la lumière émanant de galaxies, de trous noirs, de nébuleuses gazeuses et d’amas d’étoiles, à la recherche de systèmes planétaires extraterrestres. Cependant, il reste actuellement non opérationnel.

Technicien tenant la caméra CCD ACS.
Technicien tenant la caméra CCD ACS | Image : NASA

Le troisième sous-instrument, le Solar Blind Channel, fonctionne comme les lunettes de soleil les plus sombres. En bloquant la lumière visible, il permet de visualiser le faible rayonnement ultraviolet. Ceci, par exemple, permet aux scientifiques d’étudier la météo sur d’autres planètes et d’inspecter les aurores de Jupiter.


Crédits image : Photo “Angel Wing” par ESA / Hubble et NASA, W. Keel. Remerciements : J. Schmidt

Leave a Comment