La planète aux trois soleils n’était qu’un fantôme

Cette vue d’artiste montre une vue du système triple étoile HD 131399 de près de la planète géante en orbite dans le système. ESO / L. calcade

ESO / L. calcade

La perspective est importante, même en astronomie. Tout comme ces clichés Instagram ringards de touristes semblant tenir des monuments célèbres par leurs doigts, parfois une planète entière peut n’être qu’une illusion d’optique.

C’est apparemment ce qui s’est passé dans le cas de HD 131399Ab, une exoplanète de la taille de Jupiter qui semble désormais n’avoir jamais existé.

Des observations plus récentes ont révélé que ce qui ressemblait à une planète était en réalité un objet en arrière-plan – probablement une étoile à des années-lumière – et la découverte de HD 131399Ab a été rétractée jeudi par l’équipe de recherche qui l’a revendiquée et par la revue Science qui l’a publiée. .

“Ce fut tout un choc”, m’a dit l’auteur principal Kevin Wagner de l’Université de l’Arizona en apprenant que la planète était un fantôme. “Un certain nombre de paramètres improbables concernant l’objet d’arrière-plan se sont alignés pour le faire ressembler extrêmement à une planète. En fin de compte, plus de temps et d’observations ont montré qu’il n’est pas associé à la [star] système. “

Il est également dommage que cette planète doive être rayée des annales de l’astronomie, car elle aurait été l’une des exoplanètes les plus inhabituelles et les plus intrigantes jamais découvertes. La découverte de ce monde a été annoncée pour la première fois en 2016, lorsqu’elle a attiré mon attention comme la première planète connue à orbiter autour de trois soleils.

Vous vous souviendrez peut-être que la planète natale fictive de Luke Skywalker, Tatooine, avait deux soleils, donc HD 131399Ab était littéralement plus étrange que la fiction.

Lorsque des observations plus récentes ont suggéré que Wagner et ses collègues voyaient vraiment quelque chose dans un arrière-plan lointain, ils se sont revus sur une période plus longue pour confirmer que la planète n’était jamais vraiment là.

Wagner a déclaré que c’est une leçon utile qui améliorera finalement l’astronomie et la recherche d’exoplanètes.

“L’arrière-plan n’est pas stationnaire, et parfois une étoile se déplaçant très rapidement peut avoir son mouvement aligné de telle sorte qu’elle réussisse nos tests habituels pour un mouvement propre commun”, a-t-il déclaré. “Cette possibilité commence déjà à être prise en compte dans des études plus récentes, ce qui est un résultat positif à mon avis.”

Alors pour l’instant, l’idée d’un monde à 300 années-lumière avec de nombreux levers, couchers de soleil et des saisons pouvant durer des siècles devra rester du domaine de la science-fiction.

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