La plus grande comète jamais vue se dirige vers le système solaire

La plus grande comète jamais observée se dirige vers le système solaire, selon un communiqué de la NASA.

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Mais la comète Bernardinelli-Bernstein, avec son diamètre de 85 milles qui la rend plus longue que l’émirat de Dubaï, ne devrait pas s’approcher à moins d’un milliard de milles du soleil, soit à peu près la même distance que Saturne.

La comète géante voyageant à 22 000 milles à l’heure devrait se rapprocher le plus du centre du système solaire en 2031.

Sa masse est estimée à environ 500 billions de tonnes, environ cent mille fois plus grande que la masse d’une comète typique trouvée plus près du soleil.

Le précédent détenteur du record était la comète C / 2002 VQ94, avec une taille estimée à 60 miles de diamètre. Il a été repéré en 2002.

Bernardinelli-Bernstein est actuellement à deux milliards de kilomètres de la Terre.

Les scientifiques ont estimé la masse du noyau de la comète en mesurant sa réflectivité.

Illustration du noyau de la comète Bernardinelli-Bernstein comparé à ceux d’autres comètes. (NASA)

Le centre de la comète, que l’on croit aussi noir que du charbon de bois, est obscurci par un gros nuage de poussière et de débris.

Les astronomes de la NASA pensent que la comète Bernardinelli-Bernstein est venue du nuage d’Oort hypothétique sur les bords extérieurs du système solaire.

On pense que ce nuage est un “terrain de nidification” pour les comètes qui tombent vers le centre du système solaire lorsqu’elles sont perturbées par l’attraction gravitationnelle des étoiles qui passent – un processus que la NASA a comparé à secouer des pommes d’un arbre.

On pense que Bernardinelli-Bernstein tombe vers le soleil depuis plus d’un million d’années.

Il suit une orbite elliptique qui prend trois millions d’années pour se terminer.

“Cette comète est littéralement le type d’iceberg pour plusieurs milliers de comètes qui sont trop faibles pour être vues dans les parties les plus éloignées du système solaire”, a déclaré David Jewitt, professeur de sciences planétaires et d’astronomie à l’Université de Californie à Los Angeles. Angeles (UCLA), et co-auteur d’une nouvelle étude dans The Astrophysical Journal Letters.

« Nous avons toujours soupçonné que cette comète devait être grosse parce qu’elle est si brillante à une si grande distance. Maintenant, nous le confirmons. »

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