La Terre doit s’assurer que les roches de Mars ne contiennent pas de germes extraterrestres: NPR

Le rover Perseverance de la NASA a pris ce “selfie” à côté d’un rocher où il a foré des échantillons. La NASA veut ramener sur Terre des échantillons collectés par ce rover.

NASA / JPL-Caltech / MSSS


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Le rover Perseverance de la NASA a pris ce “selfie” à côté d’un rocher où il a foré des échantillons. La NASA veut ramener sur Terre des échantillons collectés par ce rover.

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La NASA planifie sa toute première mission pour ramener la terre et les roches de Mars sur Terre – mais avant que cet événement capital ne se produise, l’agence spatiale doit déterminer exactement comment protéger notre planète natale de tout microbe extraterrestre qui pourrait faire du stop.

Cette semaine, l’agence organise des réunions publiques et recherche des commentaires sur son projet d’atterrir un vaisseau spatial transportant des spécimens martiens sur une zone de test de l’US Air Force dans l’Utah au début des années 2030.

“C’est peut-être l’évaluation environnementale la plus importante que les humains aient jamais faite”, déclare Peter Doran, géologue à la Louisiana State University qui étudie la vie dans des environnements extrêmes.

“Je pense qu’il est très peu probable qu’il y ait quoi que ce soit de vivant à la surface de Mars”, déclare Doran, qui siège également à un comité international consacré à la protection planétaire. “Mais il y a une possibilité.”

Avoir un échantillon de roche de Mars ici sur Terre permettrait aux scientifiques d’effectuer des tests de laboratoire exhaustifs pour rechercher des preuves de savoir si ce monde froid, dur et rocheux était autrefois habitable et peut-être même habité.

Pour les scientifiques, c’est un rêve de longue date

On parle d’une telle mission depuis des décennies, et il en coûtera des milliards de dollars pour l’accomplir. Pourtant, Doran dit que personne n’a réfléchi exactement à la manière de manipuler les spécimens martiens. Des questions comme comment contenir des microbes potentiels ? Ou quelles fonctionnalités spécifiques sont nécessaires pour le laboratoire sécurisé (ou les laboratoires) qui abritera les pierres ?

“Jusqu’à récemment, on ne s’est pas beaucoup concentré sur les détails de l’installation de retour d’échantillons et tout ça”, explique-t-il, “parce que nous ne pensions pas que cela allait arriver.”

Maintenant, cependant, l’effort semble être sur une voie rapide, les responsables de la NASA collaborant avec l’Agence spatiale européenne et prévoyant de lancer un ensemble de vaisseaux spatiaux de récupération dès 2027 et 2028. Pour se préparer, le rover Perseverance de la NASA, qui a atterri sur Mars l’année dernière, a foré des échantillons cylindriques de roche et les a scellés à l’intérieur de tubes métalliques.

“Nous avons maintenant huit échantillons à bord du rover”, déclare Jim Bell, un scientifique planétaire à l’Arizona State University qui fait partie de l’équipe du rover Persévérance.

Il explique que le rover a exploré un ancien cratère sur Mars qui semble avoir autrefois eu de l’eau. De temps en temps, le rover fore un noyau cylindrique de roche de la taille d’un marqueur effaçable à sec. Le noyau est ensuite scellé hermétiquement dans l’un des 42 tubes d’échantillons métalliques du rover.

Bell dit qu’une blague de longue date parmi les scientifiques planétaires est que “le retour d’échantillons de Mars a toujours été décalé de 10 ans”. Mais enfin, cela semble vraiment être dans 10 ans, dit-il.

“Je suis optimiste, n’est-ce pas? Nous les mettons en cache et nous les préparons à être récupérés”, a déclaré Bell. “Et c’est donc plus loin que la communauté scientifique planétaire n’a jamais été auparavant.”

Les critiques disent que les roches martiennes comportent des risques

Les responsables de la NASA élaborent un plan pour collecter les échantillons en toute sécurité : un vaisseau spatial atterrirait sur Mars et lancerait un conteneur rempli d’échantillons de roche précédemment collectés en orbite autour de la planète. Une fois en orbite, ce conteneur pouvait être englouti par un autre conteneur – comme un gros poisson mangeant un petit poisson – pour garder à l’intérieur tout ce qui avait touché Mars.

Cette illustration conceptuelle montre un conteneur transportant des échantillons de roche explosant à la surface de Mars.

NASA / JPL-Caltech


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Cette illustration conceptuelle montre un conteneur transportant des échantillons de roche explosant à la surface de Mars.

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Il serait ensuite scellé et le sceau serait stérilisé à la chaleur, explique Brian Clement, un expert en protection planétaire du Jet Propulsion Laboratory de la NASA qui travaille sur la mission.

“Nous appliquons une chaleur très élevée. Cela va dépasser 900 degrés Fahrenheit”, dit-il. “Nous voulons être en mesure de séparer toutes les biomolécules qui pourraient avoir une activité préoccupante.”

C’est techniquement difficile, cependant, car les scientifiques veulent également garder les échantillons de roche au froid, comme ils l’étaient sur Mars. “Je compare cela à souder votre boîte à lunch en métal tout en essayant de garder votre déjeuner bien frais à l’intérieur”, explique Clement.

Le conteneur désinfecté irait ensuite dans un autre conteneur, qui serait également scellé et placé dans le véhicule d’entrée sur Terre, qui finirait par atterrir dans le désert de l’Utah, sans parachute.

“Nous aimons l’appeler une balle rapide de 90 milles à l’heure, où le site d’atterrissage est le gant”, explique Clement. “Cet atterrissage à 90 milles à l’heure, tout comme avec le baseball, est bien dans les capacités du système d’entrée de la Terre.”

Pourtant, certains observateurs trouvent cette proposition dérangeante.

“Nous allons simplement le ramener et le faire revenir dans le désert de l’Utah, un peu comme la mission de retour d’échantillons solaires de Genesis, qui, bien sûr, s’est rompue, s’est ouverte à l’impact”, explique Barry DiGregorio, scientifique écrivain avec un groupe appelé le Comité international contre le retour d’échantillons de Mars, qui s’oppose depuis longtemps aux projets d’amener des roches martiennes directement sur Terre.

“Vous pouvez imaginer ce qui se passerait si vous aviez des organismes pathogènes d’une autre planète et que ce genre d’événement se produisait”, explique DiGregorio.

Mais Clement dit que plusieurs panels d’experts scientifiques ont pesé sur le risque de retour d’échantillons de Mars au fil des ans et que “ces panels ont tous convenu que le danger potentiel est très, très faible”.

Même ainsi, dit-il, la NASA adopte une approche conservatrice. “Tout ce qui est entré directement en contact avec Mars sera confiné ou stérilisé avant d’être renvoyé”, explique Clément.

Et Bell dit qu’il ne s’inquiète pas de la possibilité que des germes martiens mélangés aux roches puissent s’échapper dans l’environnement et causer des problèmes ou des maladies, “malgré le fait que de nombreux fans de science-fiction s’en inquiètent probablement”.

Toute vie sur Mars serait mal adaptée pour survivre sur Terre, dit Bell, car elle aurait évolué dans une biosphère séparée, ou un environnement qui soutient la vie. “Nous parlons d’un écosystème complètement différent, d’une biosphère potentielle complètement différente”, dit-il. “Et, bien sûr, nous ne savons pas du tout s’il y a ou s’il y avait une biosphère sur Mars.”

Selon lui, le principal danger d’une rupture ou d’une fuite serait de contaminer les précieux échantillons martiens avec du matériel terrestre. C’est pourquoi les échantillons devront probablement être ouverts dans des installations de haute technologie capables de reproduire l’environnement et l’atmosphère de Mars, explique Bell.

Réaction du public à une livraison spéciale de Mars

Alors que la surface de Mars est actuellement sèche, très froide et soufflée de rayons ultraviolets agressifs, Doran de LSU dit qu’il est toujours possible que des microbes survivent dans des cavités et des trous blindés ou sous la poussière.

“La possibilité n’est pas nulle”, dit Doran, bien qu’il pense que c’est “hautement improbable”.

“Nous devons définitivement adopter cette position de protection de la Terre, au moins dans les premières missions, jusqu’à ce que nous sachions ce qu’il y a là-bas”, dit-il.

L’un des rares efforts visant à déterminer ce que le public pense du fait de rapporter des roches martiennes à la maison a été réalisé dans les années 1990. Cette étude a révélé que “la perception par le public des dangers biologiques associés à une mission de retour d’échantillons sur Mars n’est pas considérée comme un risque majeur par rapport à d’autres risques et dangers technologiques et environnementaux, tels que les technologies nucléaires, les risques alimentaires et l’appauvrissement de la couche d’ozone”.

Mais les perceptions du public pourraient être différentes maintenant, en partie à cause de la pandémie de coronavirus, explique Margaret Race, l’une des chercheuses impliquées dans cette étude des années 1990, qui a travaillé sur la protection planétaire avec l’Institut SETI.

“Ce dont nous parlons, c’est de l’amener dans l’Utah dans un grand désert, puis vous le récupérez et vous l’apportez ailleurs, un laboratoire”, explique Race, soulignant que les gens voudront savoir où se trouve ce laboratoire. sera et exactement quelles protections seront en place.

“Je peux m’attendre à ce qu’il y ait beaucoup de questions”, dit-elle.

Même avec de nombreux détails à régler, la perspective qu’une roche martienne soit amenée sur Terre est tout simplement passionnante pour des scientifiques comme Bell de l’ASU, qui étudie Mars depuis des années.

“Je veux juste voir ce truc de mes propres yeux”, dit Bell. “Nous regardons ce monde à travers des yeux robotiques depuis si longtemps, et je veux voir cette fameuse poussière rouge et je veux voir l’intérieur de certaines de ces roches et petits grains qui se sont peut-être formés dans un environnement aqueux 3 ou il y a 4 milliards d’années.”

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