La tradition de fonte du lac Supérieur se poursuit, malgré de nouveaux problèmes de pollution

L’éperlan est un petit poisson maigre, qui ne mesure que six à neuf pouces de long – mais il a un grand public dévoué.

“Poisson numéro un dans mon livre”, a déclaré Johnny Thao une nuit la semaine dernière sur la plage de sable de Park Point à Duluth, le long du lac Supérieur.

Thao est venu en voiture de St. Paul avec sa femme, son oncle et son cousin pour la course annuelle à l’éperlan. Pendant quelques semaines au printemps, chaque nuit après le coucher du soleil, des milliers de petits poissons argentés nagent vers le rivage pour frayer, et des hordes de pêcheurs affluent vers les plages et les ruisseaux pour les ramasser dans des filets.

Capture d’éperlan à l’intérieur d’une glacière appartenant à Johnny Thao de St. Paul le 4 mai, alors qu’il pêchait l’éperlan le long de Park Point sur la rive du lac Supérieur à Duluth.

Derek Montgomery pour MPR News

Thao a fait ce pèlerinage vers le nord chaque printemps au cours des 15 dernières années – la moitié de sa vie – parce qu’il est fou d’éperlan. Il les fait frire avec la peau encore dessus. Ils ont bon goût en sortant du grand lac, a-t-il dit. Un peu comme des frites.

“Je coupe la tête, puis vous retirez tous les tripes avec, puis faites un rinçage rapide, une pâte et une friture. Vous êtes doré”, a-t-il déclaré.

Mais il faut en attraper beaucoup pour faire un repas. C’est assez facile à cette période de l’année, quand, après la tombée de la nuit, de grands bancs nagent dans l’eau plus chaude près du rivage et dans les ruisseaux qui se jettent dans le lac pour frayer.

Deux pêcheurs s'accrochent à un filet.

Johnny Thao (à droite) et Tao Thao (à gauche) retournent sur la rive avec une senne pleine d’éperlan le 4 mai le long de Park Point sur la rive du lac Supérieur à Duluth

Derek Montgomery pour MPR News

Au lieu de les attraper avec une canne et un moulinet, Thao et son oncle tiennent chacun une extrémité d’une senne de 25 pieds de long.

“Vous sortez, une personne de chaque côté. Tirez le filet et revenez lentement, revenez lentement”, explique-t-il.

Arrivés à terre, ils déposent le filet sur la plage. C’est plein de dizaines de coulées grouillantes.

“Très bien, première fonte de 2022 ! Santé !” s’exclame Thao.

Ensuite, dans une tradition à l’estomac généralement réservée aux débutants en éperlan, Thao mord la tête d’un éperlan et le recrache.

Un homme tient un poisson dans sa main et le met près de sa bouche.

Johnny Thao mord la tête d’un éperlan après son retour sur le rivage avec la première collection d’éperlans que lui et ses amis ont capturés.

Derek Montgomery pour MPR News

Des groupes de personnes bordent le rivage avec des lanternes, des radiateurs portatifs et des glacières vides qu’ils espèrent remplir de poissons. Ils portent des cuissardes pour rester au chaud dans l’eau à 40 degrés du lac Supérieur.

Les gens viennent pour le poisson, la camaraderie et l’expérience, a déclaré Julie Yang, qui a conduit les villes jumelles avec son mari.

“C’est magnifique ici la nuit, en écoutant les vagues se briser. Juste attraper du poisson au milieu de la nuit. Je ne sais pas, il y a quelque chose de bizarre à ce sujet, mais c’est amusant.”

Il y a une ambiance festive à Duluth chaque printemps lorsque l’éperlan coule, même un défilé annuel pour marquer leur arrivée. Mais ce n’est pas comme dans les années 60 et 70.

“Les gens venaient de tout le Midwest pour remplir des camionnettes pleines d’éperlan”, a déclaré Don Schreiner, spécialiste de la pêche au Minnesota Sea Grant de l’Université du Minnesota.

Il dit qu’à l’époque, l’éperlan était si épais qu’il n’était même pas nécessaire de se mouiller. Vous pouvez simplement tremper un filet dans l’eau et les retirer. Il a dit que les gens remplissaient les poubelles, les jetaient à l’arrière d’un camion et revenaient pour remplir à nouveau leurs poubelles. “C’était fou.”

La population d’éperlans a plongé dans les années 1980, lorsque de plus gros poissons prédateurs, en particulier le touladi, se sont rétablis dans le lac Supérieur. Les responsables de l’État avaient également empoissonné le lac avec du saumon, qui se nourrissait de petits poissons.

Aujourd’hui, il reste suffisamment d’éperlan pour maintenir cette tradition de longue date. Mais maintenant, il y a une nouvelle menace.

Deux pêcheurs sont éclairés par un écran de téléphone portable

Julie Yang (à droite) et Clark Zang (à gauche) regardent un téléphone en attendant l’arrivée de l’éperlan le 4 mai le long des rives du lac Supérieur à Duluth, Minnesota.

Derek Montgomery pour MPR News

Des niveaux élevés de PFOS – l’un d’un groupe de produits chimiques apparentés connus collectivement sous le nom de PFAS, ou «produits chimiques éternels» – ont été trouvés dans des éperlans échantillonnés le long de la rive sud du lac Supérieur, près des îles Apostle du Wisconsin et le long du littoral du Haut Michigan.

Ces produits chimiques, qui étaient autrefois largement utilisés dans une variété de produits allant des vêtements aux ustensiles de cuisine, ne se décomposent pas dans l’environnement. Ils ont été liés au cancer et à d’autres problèmes de santé.

“Et il semble que l’éperlan, pour une raison quelconque, accumule plus de ce produit chimique que les autres espèces de poissons que nous avons examinées jusqu’à présent”, a déclaré Schreiner.

Le Wisconsin, le Michigan et le Minnesota ont émis des avis de consommation pour l’éperlan du lac Supérieur.

Mais le SPFO n’a pas été trouvé à des niveaux élevés chez les gros poissons, comme le touladi, qui mangent de l’éperlan. C’est différent des polluants comme le mercure qui ont tendance à remonter la chaîne alimentaire.

“L’éperlan arc-en-ciel est une espèce à vie relativement courte. Ils n’ont pas une longue durée de vie pour accumuler des contaminants. C’est donc un peu un mystère quant à savoir comment et où ils ont pu être exposés à ces produits chimiques, puis les ont accumulés dans leur corps », a déclaré Jim Kelly, responsable de la surveillance et de l’évaluation environnementales au ministère de la Santé du Minnesota.

Les chercheurs ont également observé ce phénomène dans d’autres lacs et rivières du Minnesota. Kelly a déclaré que les niveaux les plus élevés de SPFO se trouvaient souvent dans les crapets, et non dans les poissons prédateurs tels que le doré jaune ou le grand brochet.

“C’est donc certainement une fonction de la façon dont ces produits chimiques se comportent. Et potentiellement, où ils se concentrent au sein de la chaîne alimentaire », a déclaré Kelly. “Ils ne peuvent se concentrer que dans les micro-organismes ou les choses que l’éperlan mange.”

Les responsables du Minnesota recueillent plus d’échantillons d’éperlan ce printemps pour des tests supplémentaires.

En attendant, les responsables de la santé conseillent aux fondeurs de ne pas manger plus d’un repas par mois de ce petit poisson argenté.

Équipement pour l'aménagement de la pêche

Les engins de pêche à la fonte attendent une nuit de pêche le 4 mai le long de Park Point à Duluth.

Derek Montgomery pour MPR News

À Duluth’s Park Point, de nombreuses fonderies avaient entendu parler de l’avis. Mais peu semblaient trop inquiets.

“Je ne suis pas trop inquiet à ce sujet”, a déclaré Lou Xiong de St. Paul “C’est un grand lac. C’est un vrai lac propre. Personne n’est tombé malade ou quoi que ce soit que je sache.

Vee Sar, qui modère un groupe Facebook de la Lake Superior Smelting Community, a déclaré qu’il n’avait pas non plus entendu parler de nombreuses préoccupations parmi les fonderies. Il a dit que la plupart ne mangeaient que quelques repas au cours d’une année, bien dans les limites de l’avis de consommation de l’État.

Sar, qui a découvert l’éperlan pour la première fois à la fin des années 1970 lorsqu’il campait avec son père à Duluth, dit que remplir les glacières d’éperlan demande beaucoup plus de travail maintenant.

Pourtant, il a déclaré que l’intérêt augmentait. Il a déclaré que des centaines de nouveaux membres avaient rejoint le groupe Facebook de fonderie ce printemps.

“C’est juste de la camaraderie et juste être entre amis, rencontrer de nouvelles personnes, pour quelque chose que nous avons tous en commun – notre passion pour le plein air.”

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