La vie sur Mars aurait disparu il y a plus de 1,3 milliard d’années, selon une étude

Depuis l’aube de l’astronomie, les humains sont obsédés par la question de savoir s’il y a de la vie ailleurs dans l’univers. En effet, une grande partie de l’attention scientifique sur Mars est consacrée à répondre à cette question, car il y a des indices que la planète rouge pourrait avoir eu une vie microbienne dans sa jeunesse.

Mais vous n’avez pas besoin d’aller sur Mars pour étudier la planète. Idéalement, il y a environ 11 millions d’années, un groupe de météorites martiennes connues sous le nom de Nakhlites a frappé la Terre, probablement propulsé par la force d’un énorme impact sur Mars qui a envoyé des débris dans le système solaire qui ont finalement trouvé leur chemin vers la Terre. Le doctorant suédois Josefin Martell – avec une équipe de scientifiques de l’Université de Lund – a enquêté sur les propriétés d’une cache de ces roches.

Bien que l’équipe de Martell ne recherche pas de biosignatures dans ces débris spatiaux, la composition chimique des météorites révèle l’abondance des conditions préalables essentielles à la vie sur Mars. Enquêter sur la quantité de nakhlite entrée en contact avec l’eau sur Mars pourrait répondre à ce que, dans un communiqué de presse, Martell a appelé la question centrale de savoir si la vie a jamais existé là-bas.

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Une explication plus probable est que la réaction a eu lieu après la fonte de petites accumulations de glace souterraine lors d’un impact de météorite il y a environ 630 millions d’années. Bien sûr, cela ne signifie pas que la vie n’aurait pas pu exister ailleurs sur Mars, ou que il n’aurait pas pu y avoir de vie à d’autres moments », a expliqué Martell.

En publiant leurs découvertes dans Science Advances, l’équipe internationale a découvert que l’eau aurait été bien trop limitée pour soutenir la vie. Sans la présence d’eau, la vie telle que nous la connaissons serait impossible.

Mais y a-t-il jamais eu assez d’eau pour soutenir la vie sur Mars ? Notamment, certains éminents scientifiques planétaires, dont Erik Asphaug de l’Université de l’Arizona, ont émis l’hypothèse que cela était vrai. Bien que Mars semble sèche maintenant, il n’en a pas toujours été ainsi : des climats extrêmement fluctuants et une atmosphère absente ont lentement transformé Mars en une planète désertique inhospitalière. Pourtant, l’eau était autrefois abondante sur Mars, comme en témoignent les lits des rivières et les preuves physiques d’un système hydrothermal.


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À l’aide de techniques d’imagerie non destructives, les géologues suédois ont déterminé dans quelle mesure l’eau interagissait avec les grains d’un minéral appelé olivine. Les résultats de l’étude ont indiqué que les minéraux ont effectivement réagi avec l’eau.

Martell a suggéré que les minéraux ont probablement réagi avec de petits dépôts de glace souterrains qui ont fondu lorsqu’une météorite est entrée en collision avec Mars plus de 700 cent millions d’années plus tard. Cependant, la vie aurait pu exister à d’autres endroits ou à d’autres moments sur Mars.

Comme la plupart des météorites martiennes, la genèse et l’exode relativement récents des nakhlites signifient qu’elles ne fournissent qu’une image partielle d’une Mars plus jeune. Les nakhlites sont peut-être apparues sur Terre il y a environ 11 millions d’années, mais elles ont quitté Mars il y a environ 1,3 milliard d’années dans la période amazonienne actuelle. Ainsi, les nakhlites représentent l’un des plus anciens spécimens de la géologie martienne auquel nous ayons accès. L’ancienne Mars a eu un échange géologique prolifique avec la Terre.

Alors que l’histoire des débuts de Mars – c’est-à-dire le moment où la vie a pu réellement évoluer – reste obscure, l’équipe de Martell pourrait bientôt avoir accès à un substrat rocheux plus ancien. Ces spécimens devraient révéler plus de détails sur l’eau sur Mars.

L’équipe de Martell a détecté l’ancienne présence d’eau sur les échantillons en tirant des neutrons sur les nakhlites. Les neutrons, particules subatomiques de charge neutre, sont capables de révéler la présence d’hydrogène, l’un des deux éléments constitutifs de l’eau.

Parce que l’eau était cruciale pour l’évolution de la vie sur Terre, elle est considérée comme un élément clé nécessaire à l’évolution de la vie primordiale. Curieusement, certains scientifiques vont jusqu’à suggérer que la vie est née sur Mars avant de migrer vers la Terre par l’impact fortuit d’une météorite qui a propulsé des roches de surface martiennes contenant des microbes dans l’espace, où ils ont finalement trouvé leur chemin vers la Terre. Autrefois une croyance marginale parmi les scientifiques, la théorie a gagné en popularité ces dernières années, comme l’a rapporté précédemment Nicole Karlis de Salon.

En effet, la présence d’eau sur une Terre primordiale a précipité l’évolution de la vie microbienne complexe avec une telle rapidité que soit la vie émerge relativement facilement sur des mondes habitables, soit une hypothétique greffe de microbes extraterrestres a donné à la Terre un coup de pouce évolutif.

Une autre étude publiée le mois dernier dans Science Advances donne une certaine crédibilité à l’idée. Une équipe de scientifiques a trouvé des preuves de la vie microbienne sur Terre bien plus tôt que prévu. Une étude antérieure et controversée de l’équipe a documenté des restes de structures microbiennes ramifiées dans un morceau de roche entre 3,75 et 4,28 milliards d’années. Pourtant, une analyse plus approfondie a révélé une structure beaucoup plus complexe et la preuve d’une centaine de sphères déformées sans explication autre que la vie microbienne.

“Cela signifie que la vie aurait pu fuir aussi peu que 300 millions d’années après la formation de la Terre. En termes géologiques, c’est rapide – environ un tour du Soleil autour de la galaxie”, a déclaré l’auteur principal, le Dr. Dominic Papineau a déclaré au Science Daily. “Ces découvertes ont des implications sur la possibilité d’une vie extraterrestre. Si la vie est relativement rapide à émerger, étant donné les bonnes conditions, cela augmente les chances que la vie existe sur d’autres planètes.”

Pourtant, les scientifiques se demandent si l’eau est présente depuis assez longtemps sur Mars pour que la vie puisse évoluer. Le mystère sera un peu plus facile à résoudre une fois que les échantillons de roches de Mars collectés par le Perseverance Rover de la NASA reviendront sur Terre, ce qui pourrait se produire vers 2030. L’analyse de ces roches dans les laboratoires de la Terre pourrait aller au fond du mystère.

En savoir plus sur la possibilité de vie sur Mars :

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