L’art ancien et la génétique révèlent que le crocus au safran a été domestiqué pour la première fois à l’âge du bronze en Grèce

Le safran, l’épice la plus chère du monde, est extrait des fleurs du crocus safran, Crocus sativus.

Il est cultivé depuis des milliers d’années dans la région méditerranéenne. Mais quand et où le safran a-t-il été domestiqué pour la première fois par nos ancêtres ? Dans une revue en Frontières en phytologieles chercheurs concluent que les lignes de preuve de l’art ancien et de la génétique convergent vers la même région.

“Les œuvres d’art anciennes et la génétique indiquent que la Grèce de l’âge du bronze, vers 1700 avant notre ère ou avant, est à l’origine de la domestication du safran”, a déclaré Ludwig Mann, l’un des principaux auteurs et doctorant à la Technische Universität Dresden, en Allemagne.

Le genre Crocus, avec environ 250 espèces, s’étend de l’Europe méridionale et centrale et de l’Afrique du Nord à l’ouest de la Chine. Contrairement au safran domestiqué, ces espèces se reproduisent sexuellement dans la nature. La première utilisation connue par les humains de crocus sauvages était comme pigment pour les peintures rupestres, il y a environ 50 000 ans dans l’Irak d’aujourd’hui. Des textes anciens de Sumer, d’Assyrie et de Babylone décrivent également l’utilisation de crocus sauvages en médecine et en teinture.

En revanche, le safran domestiqué ne pousse pas à l’état sauvage et ne peut être propagé de manière asexuée qu’avec l’aide de l’homme, en divisant ses « bulbes » souterrains ̶ organes de stockage en forme de tige. Le processus a été décrit pour la première fois par le philosophe grec Théophraste entre le quatrième et le troisième siècle avant notre ère. Aujourd’hui, le safran domestiqué est cultivé dans le monde entier, pour être utilisé dans la cuisine et les parfums et comme colorant jaune. Entre 15 000 et 16 000 fleurs, nécessitant entre 370 et 470 heures-personnes pour être récoltées, donnent un seul kilo, d’une valeur comprise entre 1 300 et 10 000 dollars.

“Savoir où et quand le safran a été domestiqué pour la première fois n’est pas simple : l’espèce est difficile à étudier génétiquement, car elle possède trois copies de chaque chromosome au lieu des deux habituelles, et un grand génome contenant un pourcentage élevé d’éléments difficiles à séquencer. ADN répétitif », a déclaré l’auteur principal Seyyedeh-Sanam Kazemi-Shahandashti, doctorant à l’Institut des biosciences et des géosciences du Forschungszentrum Jülich, en Allemagne.

“Comme il n’y a pas de restes de crocus anciens préservés de l’Antiquité, nous revisitons ici des œuvres d’art anciennes qui représentent des plantes ressemblant à du safran. Nous nous attendions à ce que ceux-ci puissent nous orienter vers des régions spécifiques. »

Les auteurs soutiennent que les œuvres d’art de la civilisation minoenne de la Grèce antique sont probablement les plus anciennes à représenter le safran domestiqué. Par exemple, les taches denses de fleurs de crocus sur la fresque “Les cueilleurs de safran” de l’île de Santorin (environ 1600 avant notre ère) suggèrent une culture. Une autre fresque sur la même île, “Les Adorants”, montre des fleurs aux longs stigmates rouge foncé qui recouvrent des pétales violet foncé, typiques du safran domestiqué. Des fleurs avec ces traits sont également représentées sur des céramiques et des tissus de la Grèce de l’âge du bronze, et symboliquement rendues dans l’idéogramme du safran dans l’ancienne écriture linéaire B. En Égypte, des tombes des XVe et XIVe siècles avant notre ère montrent comment les ambassadeurs de Crète ont rendu hommage sous la forme de textiles teints au safran.

Une origine à l’âge du bronze en Grèce concorde avec les résultats d’études génétiques de 2019, qui ont montré que C.cartwrightianusqui n’est présent qu’en Grèce continentale et en Crète, est le parent sauvage le plus proche du safran.

Les auteurs pensent que le crocus safran moderne avec ses trois génomes est issu naturellement de la nature, soit exclusivement de C.cartwrightianus ou d’hybrides entre C.cartwrightianus et une autre espèce de crocus. Le crocus safran aurait ensuite été retenu par les Grecs de l’âge du bronze en raison de ses qualités supérieures en tant qu’épice.

Les auteurs continueront à retracer les propriétés du safran, a déclaré l’auteur final, le Dr Tony Heitkam, chef du groupe de génomique végétale à la Technische Universität Dresden : « Aujourd’hui, dans le monde entier, tous les crocus safran sont effectivement des clones remontant à l’émergence du safran dans la Grèce antique. Néanmoins, bien que partageant le même génome, le safran peut avoir des propriétés différentes selon les régions. Nous avons commencé à rechercher les causes moléculaires, en particulier les différences dites “épigénétiques”, de cette variation régionale.”

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Crédit image d’en-tête : Shutterstock

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