Le « déluge de plastique » mondial : même l’océan Arctique du Nord ne peut échapper à la pollution microplastique

Échantillonnage de glace de mer arctique. Crédit : Institut Alfred Wegener / M. Tekman

Une nouvelle étude dirigée par l’AWI montre qu’il existe désormais un degré inquiétant de pollution plastique dans l’océan Arctique.

Même le Grand Nord ne peut échapper à la menace mondiale de la pollution plastique. Une étude internationale que vient de publier l’Institut Alfred Wegener montre que le déluge de plastique a atteint toutes les sphères de l’Arctique : de grandes quantités de plastique – transportées par les rivières, l’air et la navigation – se trouvent désormais dans l’océan Arctique. De fortes concentrations de microplastiques peuvent être trouvées dans l’eau, sur le fond marin, sur les plages isolées, dans les rivières et même dans la glace et la neige. Le plastique n’est pas seulement un fardeau pour les écosystèmes ; cela pourrait aussi aggraver le changement climatique. L’étude vient d’être publiée dans la revue Nature Reviews Earth & Environment.

Les chiffres parlent d’eux-mêmes. Aujourd’hui, entre 19 et 23 millions de tonnes de déchets plastiques finissent chaque année dans les eaux du monde, soit deux camions par minute. Comme le plastique est également très stable, il s’accumule dans les océans, où il se décompose progressivement en morceaux de plus en plus petits – du macro au micro et nanoplastique et peut même pénétrer dans la circulation sanguine humaine. Et le flot de débris ne peut qu’empirer : la production mondiale de plastique devrait doubler d’ici 2045.

Les conséquences sont graves. Aujourd’hui, pratiquement tous les organismes marins étudiés – du plancton aux cachalots – entrent en contact avec des débris plastiques et des microplastiques. Et cela s’applique à toutes les zones des océans du monde – des plages tropicales aux fosses océaniques les plus profondes. Comme le montre désormais l’étude publiée par l’Institut Alfred Wegener, Centre Helmholtz pour la recherche polaire et marine (AWI), le Grand Nord ne fait pas exception. “L’Arctique est toujours supposé être une nature sauvage en grande partie intacte”, déclare le Dr Melanie Bergmann, experte de l’AWI. « Dans notre examen, que nous avons mené conjointement avec des collègues de Norvège, du Canada et des Pays-Bas, nous montrons que cette perception ne reflète plus la réalité. Nos écosystèmes les plus septentrionaux sont déjà particulièrement touchés par le changement climatique. Ceci est maintenant exacerbé par la pollution plastique. Et nos propres recherches ont montré que la pollution continue de s’aggraver.

L’article dresse un sombre tableau. Bien que l’Arctique soit peu peuplé, dans pratiquement tous les habitats – des plages et de la colonne d’eau au fond marin – il affiche un niveau de pollution plastique similaire à celui des régions densément peuplées du monde entier. La pollution provient à la fois de sources locales et éloignées. En particulier, les courants océaniques de l’Atlantique et de la mer du Nord, et du Pacifique Nord au-dessus du détroit de Béring, y contribuent. De minuscules particules de microplastique sont également transportées vers le nord par le vent. Ensuite, il y a les fleuves : bien que l’océan Arctique ne représente qu’un pour cent du volume total des océans du monde, il reçoit plus de 10 pour cent du débit mondial d’eau des fleuves, qui transportent du plastique dans l’océan, par exemple depuis la Sibérie. . Lorsque l’eau de mer au large des côtes de la Sibérie gèle à l’automne, les microplastiques en suspension sont piégés dans la glace. La dérive transpolaire transporte la banquise vers le détroit de Fram entre le Groenland et le Svalbard, où elle fond en été, libérant sa cargaison de plastique.

Certaines des sources locales de pollution les plus importantes sont les déchets municipaux et les eaux usées des communautés arctiques et les débris de plastique des navires – en particulier les bateaux de pêche, dont les filets et les cordes posent un sérieux problème. Déversés intentionnellement dans l’océan ou perdus involontairement, ils représentent une grande partie des débris plastiques dans le secteur européen de l’Arctique : sur une plage de Svalbard, près de 100 % de la masse de plastique échouée provenait de la pêche selon un AWI étude.

“Malheureusement, il existe très peu d’études sur les effets du plastique sur les organismes marins de l’Arctique”, explique Bergmann. « Mais il est prouvé que les conséquences y sont similaires à celles des régions mieux étudiées : dans l’Arctique aussi, de nombreux animaux – ours polaires, phoques, rennes et oiseaux de mer – s’emmêlent dans le plastique et meurent. Dans l’Arctique également, des microplastiques ingérés involontairement entraînent probablement une croissance et une reproduction réduites, un stress physiologique et des inflammations dans les tissus des animaux marins, et même coulent dans le sang des humains.

Les données disponibles sur les effets de rétroaction potentiels entre les débris plastiques et le changement climatique sont particulièrement minces. “Ici, il y a un besoin urgent de poursuivre les recherches”, déclare l’expert de l’AWI. “Les premières études indiquent que les microplastiques piégés modifient les caractéristiques de la glace de mer et de la neige.” Par exemple, des particules sombres pourraient signifier que la glace absorbe plus de lumière solaire et fond donc plus rapidement. À son tour, en raison de ce que l’on appelle la rétroaction glace-albédo, cela peut intensifier le réchauffement climatique. De plus, les particules de plastique présentes dans l’atmosphère fournissent des noyaux de condensation pour les nuages ​​et la pluie, ce qui signifie qu’elles pourraient influencer le temps et, à long terme, le climat. Et enfin, tout au long de leur cycle de vie, les plastiques sont actuellement responsables de 4,5 % des émissions mondiales de gaz à effet de serre.

« Notre examen montre que les niveaux de pollution plastique dans l’Arctique correspondent à ceux d’autres régions du monde. Cela concorde avec les simulations de modèles qui prédisent une zone d’accumulation supplémentaire dans l’Arctique », a déclaré Bergmann. « Mais les conséquences pourraient être encore plus graves. À mesure que le changement climatique progresse, l’Arctique se réchauffe trois fois plus vite que le reste du monde. En conséquence, l’inondation plastique frappe des écosystèmes déjà gravement mis à rude épreuve. La résolution pour un traité mondial sur le plastique, adoptée lors de l’Assemblée des Nations Unies pour l’environnement en février dernier, est une première étape importante. Au cours des négociations des deux prochaines années, des mesures efficaces et juridiquement contraignantes doivent être adoptées, notamment des objectifs de réduction de la production de plastique. À cet égard, les pays européens, dont l’Allemagne, doivent réduire leur production de plastique, tout comme les riches États arctiques doivent réduire la pollution d’origine locale et améliorer la gestion des déchets et des eaux usées, souvent quasi inexistante, dans leurs communautés. En outre, davantage de réglementations et de contrôles sont nécessaires – en ce qui concerne les débris de plastique provenant du transport maritime international et de la pêche.

Référence : « Plastic pollution in the Arctic » par Melanie Bergmann, France Collard, Joan Fabres, Geir W. Gabrielsen, Jennifer F. Provencher, Chelsea M. Rochman, Erik van Sebille, Mine B. Tekman, 5 avril 2022, Avis sur la nature Terre et environnement
DOI : 10.1038/s43017-022-00279-8

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