Le manteau neigeux du Colorado commence à fondre. Les températures plus chaudes et la sécheresse signifient probablement une autre année d’approvisionnement en eau en difficulté

La quantité de neige recueillie dans les montagnes du Colorado au cours de l’hiver est presque normale pour cette période de l’année, selon le Colorado Snow Survey Program. Mais alors que les niveaux d’accumulation de neige à l’échelle de l’État sont d’environ 91% de la moyenne, les responsables de l’USDA affirment que ce nombre commence à baisser alors que la neige dans certaines régions commence à fondre tôt avec des températures printanières plus chaudes que la moyenne.

USDA

La saison de ruissellement du Colorado est essentielle pour reconstituer les rivières et les réservoirs de l’État, dont la plupart se situent actuellement à des niveaux inférieurs à la normale après plusieurs années de sécheresse causée par le changement climatique. Le Colorado sera probablement confronté à une autre année d’approvisionnement en eau inférieur à la normale malgré des totaux de neige presque normaux.

Les agriculteurs et les éleveurs utilisent cette eau pour irriguer leurs cultures et hydrater leur bétail, les villes et villages l’utilisent pour l’approvisionnement en eau potable, et les chevrons et les pêcheurs en dépendent pour un écoulement sain. Les agences fédérales et étatiques surveillent de près les totaux du manteau neigeux et comment il fond parce que le résultat détermine la quantité d’eau que le Colorado doit utiliser.

Les données fédérales prévoient que le débit à l’échelle de l’État sera de 86% de la moyenne pour la saison 2022. Malgré des chutes de neige proches de la moyenne jusqu’à présent, d’autres facteurs tels que le sol sec et des températures plus chaudes sont susceptibles de réduire la quantité de fonte de neige qui se transforme en ruissellement et pénètre dans les cours d’eau, selon un rapport du service de conservation des ressources naturelles de l’USDA. Le rapport montre également que tous les principaux bassins fluviaux de l’État devraient avoir un débit inférieur à la normale cet été.

Si des précipitations régulières se poursuivent jusqu’en avril, les auteurs du rapport ont déclaré que le Colorado pourrait avoir une quantité de ruissellement proche de la normale par rapport aux dernières années. Mais les perspectives du National Weather Service montrent que le Colorado penche vers des températures plus chaudes que la normale et des précipitations inférieures à la normale pour le mois.

Des années consécutives de sécheresse ont pesé sur l’eau stockée dans les réservoirs du Colorado, qui contiennent actuellement environ 76% des niveaux de stockage moyens, selon les données. Seuls les réservoirs du bassin de la rivière South Platte ont atteint des niveaux supérieurs à la moyenne.

Des températures anormalement chaudes à la fin mars ont déclenché un début précoce de la saison de fonte des neiges dans le centre-sud et le sud-ouest du Colorado, a déclaré la climatologue adjointe de l’État Becky Bolinger dans une récente mise à jour sur le climat. La fonte rapide des neiges peut entraîner des approvisionnements en eau moins fiables et un risque accru d’incendie de forêt à des altitudes plus élevées, a-t-elle déclaré.

Le plus grand réservoir du Colorado, Blue Mesa, a atteint un niveau record en 2021 après qu’une partie de son eau ait été envoyée en aval pour aider le lac Powell à continuer de produire de l’hydroélectricité. Le réservoir se trouve dans le bassin de la rivière Gunnison, qui présente actuellement un fort manteau neigeux et des prévisions de débit presque normales. Malgré cela, Bolinger ne s’attend pas à ce que Blue Mesa se rétablisse complètement.

“Gardons les doigts croisés pour cela”, a déclaré Bolinger.

Le sol sur le versant ouest ne sera probablement pas aussi sec ce printemps et cet été qu’il l’était en 2021, ce qui, selon Bolinger, est une bonne nouvelle. Cela signifie que plus d’eau arrivera dans les ruisseaux et les réservoirs parce que le sol n’a pas aussi soif. Les sols sont plus secs dans la partie orientale de l’État, ce qui, selon Bolinger, causera probablement des problèmes aux agriculteurs pendant la saison de croissance. Environ 83% du Colorado connaît actuellement une sécheresse modérée ou pire, selon les données du US Drought Monitor.


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