Le premier équipage d’astronautes entièrement privé revient sur Terre

JACKSONVILLE, Floride. – Axiom Space a achevé lundi sa première mission entièrement privée vers la Station spatiale internationale après que trois clients payants et un ancien astronaute de la NASA se sont écrasés dans un SpaceX Dragon dans l’océan Atlantique.

La mission Axiom-1 prévue de 10 jours s’est transformée en 17 jours après que le contrôle de la mission ait annulé plusieurs tentatives pour ramener l’équipage privé à la maison en raison du mauvais temps autour de la péninsule de Floride sur tous les sites potentiels d’éclaboussures.

Le directeur des opérations spatiales d’Axiom, Derek Hassmann, a déclaré lundi que les retards constituaient une “semaine de bonus” pour l’équipage, mais ne coûtaient pas d’argent supplémentaire à Axiom ou à ses clients.

Axiom paie la NASA et SpaceX pour l’utilisation des engins spatiaux et l’ISS pour ses astronautes privés.

Dragon Endeavour s’est désamarré de l’ISS dimanche vers 21 heures, et le voyage vers la Terre a commencé avec la dernière nuit dans l’espace pour l’équipage de l’Ax-1.

Le vice-président d’Axiom Space et ancien astronaute de la NASA Michael López-Alegría et ses clients payants Larry Connor, Mark Pathy et Eytan Stibbe ont atterri au large de Jacksonville après 13 heures lundi après avoir terminé leur mission privée.

L’équipage a parcouru 6,3 millions de miles au cours de leur vol spatial.

Après avoir touché l’atmosphère terrestre, Dragon a ralenti de 1 750 mph, puis deux ensembles de parachutes ont ralenti le vaisseau spatial de 350 à 1 mph lors de l’éclaboussure. Les quatre astronautes privés ont probablement subi des forces allant jusqu’à 4G lors de la rentrée.

L’équipage de l’Ax-1 a parcouru 6,3 millions de miles au cours de son vol spatial.
Espace X / Twitter

Après l’éclaboussure, la capsule Dragon autrefois blanche ressemblait à une guimauve grillée dansant dans l’océan Atlantique alors que les équipes de récupération arrivaient pour récupérer le vaisseau spatial et son équipage.

López-Alegría, Connor, Pathy et Stibbe ont affiché des sourires et des pouces vers le haut lorsque la trappe latérale a été ouverte, exposant l’équipage à leur première bouffée d’air terrestre en 17 jours.

L’équipage de l’Ax-1 a été aidé à sortir de la capsule et transporté par avion à Jacksonville avant de se rendre à Orlando pour d’autres contrôles médicaux.

Benji Reed, directeur principal des vols spatiaux habités chez SpaceX, a déclaré que “le temps était idéal pour les éclaboussures” et que le balancement en mer était normal.

L’atterrissage au large de Jacksonville signifiait que SpaceX avait frappé le “bingo” après avoir terminé les atterrissages de Dragon sur les sept sites d’éclaboussures autour de la Floride, selon Reed.

SpaceX a lancé la mission Axiom-1 le 8 avril depuis le Kennedy Space Center, et le premier équipage entièrement privé a été accueilli sur l’ISS le lendemain par les astronautes Crew-3 de la NASA.

Dragon flotte avec vue sur la lune à proximité.
La station spatiale a capturé des photos de Dragon et des astronautes Ax-1 s’approchant du laboratoire en orbite.
Espace X / Twitter

Les dirigeants d’Axiom Space affirment que ces quatre hommes n’étaient pas des touristes spatiaux malgré le prix à payer et à l’ère des milliardaires allant dans l’espace avec Blue Origin et Virgin Galactic. Chaque membre d’équipage a apporté des recherches à mener dans le laboratoire orbital pendant leur séjour de deux semaines. Les trois clients ont sélectionné des objectifs scientifiques proches de leurs intérêts.

La mission n’était pas du tout sérieuse, cependant.

López-Alegría a joué du clavier sur l’ISS en duo avec le pianiste BLKBOK sur Terre. L’équipage de l’Axiom-1 a également apporté la paella espagnole du célèbre chef José Andrés pour la partager avec ses collègues en orbite.

Une vue de Dragonfly dans l'espace.
Trois clients payants étaient sur le vol spatial historique.
Espace X / Twitter

Axiom Space a prévu une autre mission privée de l’ISS appelée Axiom-2. L’ancienne astronaute de la NASA Peggy Whitson, maintenant employée d’Axiom, commandera cette mission. Axiom n’a annoncé que l’un des clients payants sur le vol, le pilote de course américain et propriétaire de J2-Racing, John Shoffner. Whitson et Shoffner se sont entraînés pour leur prochain vol spatial l’année prochaine.

Hassmann a déclaré qu’Axiom prévoyait d’annoncer les deux derniers membres d’équipage pour le vol Ax-2 dans les semaines à venir.

A terme, la compagnie souhaite effectuer deux missions privées par an. Hassmann a déclaré qu’il n’y aurait peut-être pas d’ancien astronaute de la NASA à bord de ces vols, mais Axiom devra travailler avec la NASA à ce sujet.

Une vue du point d'entrée de Dragonfly.
Axiom souhaite à terme effectuer deux missions privées par an.
Espace X / Twitter

“Ce que nous allons faire, c’est examiner comment cette mission s’est déroulée, passer en revue toutes les leçons apprises relatives à la formation et aux performances en orbite, etc., puis également recueillir des données d’Ax-2, puis décider ce qu’il y a dans le meilleur intérêt du programme », a déclaré Hassmann. “Axiom aimerait certainement arriver à un point où nous pilotons un équipage entièrement privé, si vous voulez, sans un ex-commandant de la NASA.”

Actuellement, ceux qui disposent de moyens financiers aisés peuvent se renseigner auprès d’Axiom Space pour réserver un séjour en orbite dès cette année et jusqu’en 2025.

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