Les baleines grises et leurs baleineaux ont décliné

Une paire mère-baleine grise migre le long de la côte centrale de la Californie depuis les aires d’hivernage au Mexique vers les aires d’alimentation d’été dans l’Arctique. Crédits : Pêches de la NOAA

Un nombre élevé d’échouages ​​de baleines grises au cours des dernières années, probablement liés au changement climatique et à la malnutrition, a entraîné un déclin de cette population de mammifères marins et une diminution de la production de baleineaux.

En 2019, les scientifiques ont commencé à voir plus de baleines grises échouées (Eschrichtius robustus) sur les plages de la côte centrale de la Californie. Cela a suscité suffisamment d’inquiétude pour que la National Oceanic and Atmospheric Administration l’ait déclaré un événement de mortalité inhabituel. “C’est un événement où il y a un nombre accru de mortalités de mammifères marins qui seraient d’une cause commune”, a déclaré Aimee Lang, biologiste de recherche au Southwest Fisheries Science Center de la NOAA.

Beaucoup de baleines échouées étaient émaciées. Les chercheurs ont continué à les surveiller les années suivantes et ont noté que le nombre d’échouages, bien que toujours supérieur aux moyennes à long terme, avait diminué en 2020 et 2021. “Nous espérons que cela se traduira par le début de l’événement”, a déclaré Lang.

Un événement de mortalité similaire en 1999 et 2000 a également entraîné une baisse du nombre de baleines, mais elles ont rebondi en 2015 et 2016. “Nous savons que cela s’est produit dans le passé et que la population a rebondi”, a déclaré Lang. “Nous espérons que cela se reproduira.”

La NOAA mène des enquêtes sur les baleines grises depuis 1967, effectuant généralement deux enquêtes tous les cinq ans. Après que la pandémie de COVID-19 ait retardé l’enquête de 2020, l’agence a mené l’enquête l’hiver dernier pour voir comment les échouages ​​pouvaient avoir eu un impact sur le nombre de baleines. Ils prévoient d’ajuster le protocole et de mener une troisième enquête cet hiver.

Parce que les baleines grises migrent si près du rivage, les compter n’est pas trop difficile. Lang et ses collègues étaient stationnés sur un site de terrain à environ 10 miles au sud de Carmel, en Californie, où ils ont observé les baleines depuis le rivage. Leur remorque a été installée avec une protection contre les éléments car elle peut être assez humide et venteuse. En équipes de deux, ils ont scanné la zone d’étude à l’œil nu, en utilisant des jumelles à main pour les compter. Une fois les comptages terminés, les scientifiques utilisent les données de comptage pour estimer l’abondance de la population, en tenant compte du nombre de baleines manquées par les observateurs lors des veilles ainsi que du nombre de baleines migrant la nuit.

Dans cette enquête la plus récente, ils ont constaté que la population avait diminué d’environ 38 %, passant d’environ 27 000 baleines grises en 2016 à 16 650 cette année. Les baleines ont également produit un nombre record de baleineaux depuis 1994, à environ 217. C’est une baisse par rapport aux 383 baleineaux de l’année dernière. Des chercheurs du Mexique, où les baleines migrent, ont noté que certains animaux étaient en mauvaise condition physique, suggérant que certaines femelles n’étaient peut-être pas en assez bonne santé pour produire des baleineaux cette année. “Il y avait des signes que ça allait être une année avec peu de mollets”, a-t-elle déclaré.

Lang souligne que le changement climatique est un problème majeur pour les échouages ​​et les déclins, en particulier les facteurs environnementaux dans l’Arctique, où les baleines se nourrissent en été. Mais, a-t-elle dit, il est difficile de distinguer quelle est la variation naturelle et quelle est la part des causes anthropiques.

Malgré les faibles chiffres, Lang a déclaré qu’elle était “prudemment optimiste”. “Nous avons déjà vu ce type d’événements et la population a rebondi”, a-t-elle déclaré. Cela s’explique en partie par le fait que les baleines grises mangent de nombreuses espèces de proies diverses et sont plus adaptables que de nombreuses autres espèces de baleines. “J’espère que nous verrons bientôt ici une stabilisation des chiffres et une augmentation”, a-t-elle déclaré.

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