Les crédits de carbone sont la nouvelle ruée vers l’or au Canada

Les startups qui vendent des crédits de carbone sont la prochaine grande chose à frapper les marchés boursiers canadiens, qui attirent depuis longtemps des entreprises risquées allant des producteurs de cannabis volatils aux sociétés minières douteuses.

Près d’une douzaine de startups devraient inscrire leurs actions sur les bourses canadiennes pour financer des achats de crédits carbone ou investir dans des entreprises climatiques qui génèrent des crédits, selon des responsables bancaires et boursiers.

Ces crédits carbone sont très demandés. Ils sont censés réduire la quantité de carbone dans l’atmosphère en finançant des choses comme les nouvelles technologies ou la préservation des forêts. Les entreprises et les particuliers les achètent pour compenser efficacement leurs propres émissions de carbone générées par des activités telles que la gestion d’usines ou le vol.

Les startups sont impatientes de répondre à cette demande. “Cela devient le Far West là-bas”, a déclaré Philip Hardwick, directeur de l’exploitation de Base Carbon Inc., qui recherche des crédits de haute qualité. “Il y a une telle ruée vers les projets de crédit carbone que les risques augmentent et que vous soutiendrez le mauvais projet qui n’aide pas l’environnement.”

Certaines entreprises canadiennes lancées récemment créent des crédits de carbone en distribuant des cuisinières qui réduisent les émissions de carbone ou en cultivant de nouvelles forêts, qui stockent les gaz à effet de serre. D’autres acquièrent des crédits carbone gagnés en empêchant la déforestation menacée. Une nouvelle entreprise s’associe à une entreprise qui injecte des émissions de carbone capturées dans du béton frais.

Les entreprises s’attendent à vendre les crédits à des acheteurs désireux. Un crédit carbone unique est créé pour chaque tonne métrique de dioxyde de carbone capturée ou protégée contre les rejets menacés et vérifiée par des experts indépendants. Le marché des crédits est aujourd’hui évalué à plusieurs centaines de millions de dollars, mais les acteurs concernés le voient croître dans les années à venir à des dizaines de milliards de dollars.

L’essor des sociétés de crédits carbone est un terrain familier pour les marchés de Toronto. Lorsque le Canada a légalisé la marijuana récréative en 2018, les marchés ont décollé. La valeur marchande totale de cinq sociétés canadiennes dominantes de cannabis a grimpé à près de 40 milliards de dollars, mais a depuis chuté de plus de moitié.

Les bourses canadiennes ont également accueilli de nombreux échecs très médiatisés, y compris des fraudes financières. Parmi eux se trouvaient Sino-Forest Corp., qui revendiquait à tort des droits de récolte de bois en Chine, et Bre-X Minerals Ltd., qui vantait une découverte massive d’or en Indonésie qui ne pouvait être prouvée.

Il existe des parallèles entre les émetteurs de crédits carbone et les producteurs et mineurs de marijuana. Les crédits carbone ont été conçus pour financer de nouvelles technologies généralement jugées trop risquées pour les banques et les investisseurs traditionnels.

“Nous avons besoin de beaucoup de capitaux pour développer ces projets de réduction de carbone qui, par leur nature, impliquent beaucoup de risques”, a déclaré le fondateur de Base Carbon, Josh Crumb, ancien stratège des matières premières pour Goldman Sachs. « C’est pourquoi nous nous inscrivons au Canada. Vous avez besoin de spéculateurs pour investir. L’un des principaux actionnaires de la société est Robert Friedland, qui a soutenu des perspectives minières aussi lointaines que la mine de nickel de Voisey’s Bay à Terre-Neuve et un projet de cuivre et d’or en Mongolie.

L’argent est un point d’achoppement dans les négociations sur le changement climatique dans le monde. Alors que les économistes avertissent que limiter le réchauffement climatique à 1,5 degrés Celsius coûtera beaucoup plus de milliards que prévu, le WSJ examine comment les fonds pourraient être dépensés et qui paierait. Illustration : Preston Jessee/WSJ

Base Carbon s’est inscrite à la NEO Exchange de Toronto au début du mois de mars, quelques jours après l’invasion de l’Ukraine par la Russie. Son cours de bourse a chuté de près de 30 % depuis lors. L’entreprise gagne des crédits carbone en investissant dans des projets tels que les fourneaux anti-fumée et le reboisement.

La première société de crédit carbone sur NEO était Carbon Streaming Corp

OFSTF -3,84%

, cotée en juillet dernier. Elle détient des droits sur environ 70 millions de crédits carbone générés par une forêt marécageuse de tourbe sur la partie indonésienne de l’île de Bornéo. L’excitation suscitée par les perspectives de l’entreprise a fait grimper ses actions de plus de 160 % l’an dernier. L’Indonésie a déclaré ce mois-ci qu’elle interrompait les nouvelles vérifications des crédits carbone du marais tourbeux et d’autres régions, ce qui inquiète les investisseurs. Les actions de Carbon Streaming ont baissé de 60 % depuis décembre.

“Nous avons besoin de beaucoup de capitaux pour développer ces projets de réduction de carbone qui, par leur nature, impliquent beaucoup de risques.”


— Josh Crumb, fondateur de Base Carbon

Le directeur général de la société, Justin Cochrane, a déclaré que l’action du gouvernement indonésien n’affecterait pas le projet de la société de vendre des crédits précédemment vérifiés, et il s’attend à ce que la situation soit bientôt résolue. Ancien banquier des mines et des produits forestiers, M. Cochrane a déclaré que le financement de projets dans des régions éloignées et politiquement instables est difficile et prend du temps.

“Il y aura des cow-boys du carbone dans cette industrie qui croient qu’il sera facile de réussir, mais je pense que ce sera beaucoup plus difficile que je ne le pensais”, a-t-il déclaré.

Parmi les bailleurs de fonds des nouvelles sociétés de crédit carbone figurent une demi-douzaine de dirigeants de Canopy Growth Corp., une société canadienne de cannabis. Ils ont lancé Invert Inc. pour acheter des crédits carbone et les revendre aux entreprises et aux consommateurs en utilisant des plateformes telles que les applications de téléphonie mobile.

Le président exécutif d’Invert, Mark Zekulin, qui était auparavant co-PDG de Canopy, a déclaré que son expérience chez Canopy était une bonne formation pour les crédits carbone. “Le cannabis n’était pas pour les âmes sensibles”, a-t-il déclaré. “Nous avons beaucoup appris de cela.”

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Invert a récemment formé un partenariat avec la société américaine de crypto-monnaie Ripple Labs Inc. d’investir 30 millions de dollars dans la société canadienne CarbonCure Technologies Inc. en échange du droit aux crédits carbone. CarbonCure vend des systèmes qui injectent les émissions de carbone capturées dans le ciment frais. Ses investisseurs incluent Amazon.com Inc

et Microsoft Corp

La ruée vers les crédits a conduit à un certain nombre d’offres douteuses. Les critiques disent que les crédits devraient financer la réduction des émissions de gaz à effet de serre, plutôt que de simplement donner de l’argent à des projets qui existent déjà, comme les forêts, ou qui n’ont pas besoin de financement.

M. de Base Carbon Hardwick a déclaré qu’un courtier européen spécialisé dans les crédits carbone avait récemment tenté de lui vendre un portefeuille de crédits carbone générés en 2015 par un parc éolien en Chine, où les projets d’énergies renouvelables sont fortement financés par le gouvernement.

“Il n’y a aucun moyen qu’un parc éolien en Chine ait besoin d’une aide financière. Ce n’est pas l’avant-garde de la finance carbone », a déclaré M. dit Hardwick.

Écrivez à Jacquie McNish à jacquie.mcnish@wsj.com

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