Les gènes d’un peuple sud-américain perdu révèlent une histoire inattendue

Malgré son emplacement à mi-chemin sur la côte est du continent sud-américain, la brève histoire de l’Uruguay est un flou de conflit européen, façonné par les intérêts coloniaux des puissances espagnoles, britanniques et portugaises.

Ce qui manque cruellement, ce sont les voix de la préhistoire, des cultures indigènes qui ont habité les collines et les plaines tempérées de la terre pendant des milliers d’années.

Les échos de ce passé perdu se font enfin entendre grâce aux efforts de chercheurs de l’Université de la République, Montevideo, en Uruguay, et de l’Université Emory et de la Florida Atlantic University aux États-Unis.

Leur enquête sur les restes de deux individus qui vivaient bien avant le célèbre voyage transatlantique de Christophe Colomb a révélé des liens surprenants entre les populations à travers les Amériques. De plus, les résultats remettent en question les théories qui suggèrent que les peuples autochtones d’Amérique du Sud sont tous issus d’une seule migration.

“Cela contribue à l’idée que l’Amérique du Sud est un lieu où existait une diversité multirégionale, au lieu de l’idée monolithique d’une seule race amérindienne à travers l’Amérique du Nord et du Sud”, explique l’anthropologue John Lindo de l’Université Emory.

Les deux ensembles de vestiges ont été découverts dans un site de fouilles archéologiques vieux de 2 000 ans à Rocha, une ville côtière du sud-est de l’Uruguay. L’un, avec deux chromosomes X, a été estimé à environ 1 400 ans. Le sexe de l’autre était plus difficile à cerner mais semblait avoir vécu il y a environ 650 ans.

Bien que séparés par des siècles, la génétique de chacun a contribué à une histoire plus large d’une ascendance complexe qui reliait les Uruguayens indigènes aux génomes découverts dans l’ancien Panama – la bande de terre reliant l’Amérique du Sud au continent au nord – et à l’est du Brésil.

En suivant la piste génétique dans le temps, les découvertes pourraient refléter une voie de migration vers le nord, ou même une migration de retour ultérieure depuis le sud.

Étonnamment, les génomes du couple ne semblaient pas étroitement liés aux populations indigènes amazoniennes d’aujourd’hui.

Une explication la plus probable de ce modèle est une séparation de l’ascendance parmi la propagation des populations autochtones en Amérique du Sud.

“Cela va à l’encontre de la théorie d’une migration unique qui s’est scindée au pied des Andes”, explique Lindo.

Régler le débat une fois pour toutes nécessitera beaucoup plus de preuves recueillies auprès d’un éventail de sources beaucoup plus large, un défi rendu d’autant plus difficile par le climat de l’Amérique du Sud.

Contrairement à l’Europe, les conditions humides et chaudes sur une grande partie du continent ne font qu’une bouchée de tout ADN niché à l’intérieur des os des morts.

“Si vous êtes d’origine européenne, vous pouvez faire séquencer votre ADN et utiliser ces informations pour déterminer d’où viennent vos ancêtres jusqu’à des villages spécifiques”, explique Lindo.

“Si vous descendez d’un peuple autochtone des Amériques, vous pourrez peut-être apprendre qu’une partie de votre génome est amérindienne, mais il est peu probable que vous puissiez retracer une lignée directe car il n’y a pas assez de références ADN anciennes disponibles.”

De manière significative, la perte et le déplacement des populations autochtones par le génocide et l’esclavage rendent également la tâche de retracer l’histoire humaine avant l’invasion européenne d’autant plus difficile.

Dans le cas de l’Uruguay, le dernier chapitre d’un passé ethnique s’est clos en 1831, lorsqu’un groupe diversifié d’indigènes largement identifiés comme étant les Charrúa a trouvé la fin aux mains de l’État.

Sur les rives du ruisseau Salsipuedes, des dizaines de personnes ont perdu la vie, tandis que des centaines ont été réduites en esclavage.

Depuis, l’Uruguay n’a plus de présence ethnique. Bien qu’un murmure d’ADN compense à peine des siècles de silence, c’est un bon point de départ pour en savoir plus sur la façon dont les populations indigènes de l’Uruguay s’intègrent dans un tableau plus large.

“Grâce à ces premières séquences complètes du génome des peuples autochtones de la région avant l’arrivée des Européens, nous avons pu reconstruire au moins une petite partie de leur préhistoire génétique”, explique Lindo.

Cette recherche a été publiée dans Nexus PNAS.

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