Les régions polaires se normalisent – ​​pour l’instant – après une chaleur record | Actualités sur la crise climatique

Les températures sont revenues à la normale aux pôles depuis la chaleur extrême enregistrée le mois dernier mais les scientifiques restent profondément inquiets pour l’avenir des régions polaires de la Terre.

Les pôles de la planète ont fait la une des journaux internationaux à la mi-mars au milieu de vagues de chaleur sans précédent. Des températures de 30 à 40 degrés Celsius (54-72F) supérieures à la moyenne ont été enregistrées dans l’Arctique et l’Antarctique.

Le vendredi 18 mars, la station de recherche Concordia – située à 3 200 mètres (10 500 pieds) au-dessus du niveau de la mer au cœur de l’Antarctique – a enregistré un record absolu de -11,8C (110,8F), 40C au-dessus des normes saisonnières.

En parallèle, la station russe Vostok en Antarctique oriental a battu son précédent record du mois de mars de -32,7C (-26,9F), atteignant -17,7C (0,1F).

Pendant ce temps, certaines parties de l’Arctique se sont réchauffées à 30 °C au-dessus de la moyenne.

Les événements jumeaux ont contribué à faire du mois dernier le cinquième mois le plus chaud de mars enregistré et considéré comme une sonnette d’alarme – le climat pourrait-il se dégrader plus rapidement que prévu ?

Chaleur “exceptionnelle”

Un mois plus tard, les scientifiques restent choqués par l’intensité des événements de mars, qui font suite à plusieurs canicules alarmantes de l’été 2021.

En juillet dernier, les températures ont culminé à près de 50 ° C (122 ° F) dans le nord-ouest du Pacifique des États-Unis. Dans l’Antarctique, la station Concordia a également battu un record hivernal avec des températures atteignant -26,6 ° C (15,9 ° F), environ 40 ° C au-dessus de la normale.

“Les températures fortement fluctuantes sont quelque chose que nous assistons traditionnellement en Antarctique, et ne sont pas exceptionnelles. Ce qui était exceptionnel, c’est l’ampleur de cet événement », a déclaré à Al Jazeera le professeur d’astrophysique Tristan Guillot du CNRS.

Guillot et son équipe, qui analysent les données fournies par la station Concordia, étaient aux premières loges pour observer la chaleur polaire sans précédent.

La canicule antarctique a duré une semaine complète avec des températures de retour dans la normale depuis fin mars [ASTEP/IPEV/PNRA/C Genthon/T Guillot]

L’Antarctique entre dans l’automne et les températures auraient dû fortement baisser depuis le 21 décembre. Reste que “ce pic de température intérieure a eu peu d’impact en pratique”, Christophe Genthon, chercheur météorologue au CNRS, soulignant que “la température est restée bien en deçà de tout ce qui aurait pu permis à la glace de fondre ».

Les stations Concordia et Vostok sont situées au plus profond du continent antarctique et reposent sur plus de trois kilomètres (1,2 miles) de glace – qui s’y sont accumulées pendant des milliers d’années, dans une partie du continent qui a été étonnamment protégée du réchauffement des températures .

“Le climat est resté remarquablement stable dans l’Antarctique oriental au cours des dernières années par rapport à l’Antarctique occidental, qui s’est nettement réchauffé”, a déclaré Genthon à Al Jazeera.

Il y a plusieurs raisons possibles à cela. Certains scientifiques pointent du doigt la variabilité naturelle du temps dans l’Antarctique de l’Est, qui aurait pu « amortir » les tendances au réchauffement climatique, ou encore la reconstitution de la couche d’ozone grâce à l’adoption du protocole de Montréal en 1989, qui interdit l’utilisation de certains produits responsables pour l’appauvrissement de la couche d’ozone. La couche d’ozone joue un rôle important en bloquant les rayons ultraviolets du soleil, qui réchauffent l’atmosphère.

Peter Neff, glaciologue et professeur de recherche adjoint à l’Université du Minnesota, a déclaré : « L’une des raisons pour lesquelles l’Antarctique ne se réchauffe pas aussi fortement que de nombreux endroits sur la planète est qu’il est si grand et qu’il a des marges si raides qu’il garde une sort de cette chaleur.

Mais avec le réchauffement des températures dans l’océan Austral au large des côtes australiennes, les analystes s’attendaient à voir plus de flux d’air chaud entrer dans l’Antarctique, et peut-être plus de vagues de chaleur.

Rivières atmosphériques

Le pic de température en Antarctique a été causé par une “rivière atmosphérique”, a déclaré Neff à Al Jazeera, “un courant d’humidité canalisé qui est en quelque sorte coincé entre un système de haute et de basse pression”.

Les rivières atmosphériques recueillent la vapeur d’eau dans les régions humides et chaudes, la transportent sur des milliers de kilomètres et la laissent tomber sous forme de pluie et de neige lorsqu’elles se refroidissent dans les régions plus froides.

“Cela nous a rendu service cette fois-ci en ce sens que les chutes de neige transportées par la rivière atmosphérique au-dessus de l’Antarctique oriental ont ajouté environ 69 gigatonnes de volume de glace sur la calotte glaciaire”, a déclaré Neff. “Cela signifie qu’une partie de la glace que nous perdons chaque année dans l’océan peut revenir sur la calotte glaciaire lors d’une grosse chute de neige.”

C’est une part importante, bien qu’insuffisante, des 150 gigatonnes de glace perdues chaque année en moyenne dans l’Antarctique.

Pourtant, les incidents de mars n’ont pas été entièrement sans effet. A Dumont d’Urville, situé au large des côtes de l’Antarctique oriental, une chaleur et des pluies inhabituelles ont été enregistrées.

“La pluie n’est pas exceptionnelle sur la côte antarctique mais elle est rare, en particulier en mars, et peut avoir des impacts importants sur la faune et la stabilité de la calotte antarctique avec des conséquences potentiellement mondiales”, a déclaré Genthon.

La hausse de la chaleur est également probablement responsable de l’un des effondrements les plus importants de la banquise en Antarctique depuis le début des années 2000. La plate-forme de glace Conger, constituée de calottes glaciaires interconnectées couvrant 1 200 km2 (463,3 miles carrés) de mer sur les bords de l’Antarctique oriental, s’est brisée le 15 mars, trois jours avant le pic enregistré à Concordia. Bien qu’elle ait diminué depuis le milieu des années 2000, la vague de chaleur a probablement été la « goutte d’eau » pour Conger.

Ceci est important car les plates-formes de glace jouent un rôle clé en empêchant les énormes volumes de glace empilés sur l’Antarctique de glisser dans la mer. De nouveaux effondrements pourraient laisser d’énormes glaciers plonger dans l’eau, ce qui aurait un impact beaucoup plus important sur le niveau mondial de la mer.

Tendances à long terme

L’Antarctique a le record d’observation le plus court sur Terre – les données météorologiques n’ont été collectées que depuis la fin des années 1950 dans quelques endroits – ce qui rend difficile l’évaluation de l’importance historique de l’événement.

“Le lien entre les températures exceptionnelles enregistrées récemment et le changement climatique est difficile à établir”, a déclaré Genthon.

Mais les scientifiques sont globalement inquiets de l’intensité croissante des vagues de chaleur polaires.

“Ces événements semblent prendre de l’ampleur”, a déclaré Guillot. “Nous n’avons pas encore d’études complètes pour prouver le lien avec le changement climatique, mais il y a d’énormes soupçons au sein de la communauté scientifique – il ne fait aucun doute que les deux sont liés.”

Les événements sont conformes à ce que prédisent les climatologues, a ajouté Neff. “Nous savons que nous devrions nous attendre à plus de chaleur et à plus de réchauffement pendant le reste du siècle et au-delà.”

Le dernier rapport du Groupe d’experts international sur l’évolution du climat (GIEC), un groupe international de scientifiques, avertit que les régions polaires de la Terre subissent déjà des changements « irréversibles ».

En Antarctique, le GIEC prévoit une augmentation significative du nombre de jours au-dessus du point de congélation dans certaines parties du continent – ​​50 jours supplémentaires par an d’ici 2100.

Dans l’Arctique, les impacts du changement climatique se produisent déjà « beaucoup plus rapidement » que dans toute autre région.

La surface de la banquise rétrécit désormais de 13 % tous les 10 ans en moyenne, ce qui pourrait entraîner l’extinction de dizaines d’espèces endémiques – dont les phoques et les ours polaires – dans certaines régions et faire monter considérablement le niveau de la mer.

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