Les taux de recyclage du plastique aux États-Unis sont encore pires que nous ne le pensions

jeIl est bien établi que l’état du recyclage des plastiques aux États-Unis est lamentable. Mais les experts en déchets plastiques, qui ont longtemps averti que le prétendu taux de recyclage de l’Agence de protection de l’environnement (EPA) était surestimé, disent maintenant que le pays est sur le point de rendre des comptes.

En 2018, la dernière fois que l’agence a analysé où finissent les déchets du pays, le taux de recyclage des plastiques était d’environ 9 %, ce qui signifie que plus de 91 % des plastiques générés cette année-là ont été mis en décharge ou incinérés pour produire de l’énergie. Maintenant, un rapport de l’organisation à but non lucratif Last Beach Cleanup and Beyond Plastics, un projet environnemental affilié au Bennington College, indique que le taux en 2021 était inférieur à 5 %, réduisant de près de moitié l’estimation précédente.

L’une des principales raisons de cette baisse est que les États-Unis ont récemment eu du mal à décharger leurs déchets plastiques vers d’autres pays. Le taux de recyclage des États-Unis, tel que calculé par l’EPA et les auteurs du rapport, est la somme de ses exportations de déchets plastiques plus tout ce qui est recyclé au niveau national. Comme le montre le graphique ci-dessous, les exportations ont connu une période de boom où la Chine, en particulier, a pris des milliards de livres de produits jusqu’en 2018, date à laquelle le pays a interdit la plupart des importations de déchets.

La Chine a augmenté le taux de recyclage des États-Unis à l’apogée du commerce des déchets d’environ 6 % en 2000 à 9 % en 2015, selon les chiffres de l’EPA. Mais depuis 2018, aucun pays n’a remplacé tout le jeu laissé par l’interdiction de la Chine.

Les chercheurs supposent que la capacité d’incinération des États-Unis n’a pas augmenté et que sa capacité de recyclage n’a augmenté que légèrement au cours des trois dernières années. Pendant ce temps, ils en déduisent que la quantité de plastique produite aux États-Unis a augmenté de 2 % au cours de chacune de ces années, une estimation prudente basée sur le fait que les ventes d’eau en bouteille augmentent de 4 % par an. Plus de déchets plastiques avec moins d’endroits où aller signifient qu’une plus grande part finit désormais dans les décharges.

Jan Dell, l’un des auteurs du rapport, affirme que le chiffre de 9 % a toujours été gonflé parce que la Chine n’a pas recyclé une grande partie des plastiques qu’elle a reçus des États-Unis. Bien qu’il n’y ait pas de consensus sur la quantité de plastique que la Chine recycle, Dell estime de manière conservatrice il représentait moins de la moitié des importations américaines, sur la base d’études évaluées par des pairs sur le sujet. D’autres estimations suggèrent que moins d’un tiers de tout le plastique généré en Chine est recyclé. En outre, environ un quart des déchets plastiques chinois sont mal gérés, ce qui signifie qu’ils ne sont pas correctement enterrés ou éliminés d’une autre manière, et qu’ils risquent de s’infiltrer dans le sol et de s’écouler dans les cours d’eau. Néanmoins, les États-Unis comptent toutes les exportations de plastique – vers la Chine et ailleurs – comme recyclées car il n’y a aucune responsabilité une fois que les déchets quittent les côtes américaines, explique Dell.

Un taux de recyclage de 5 % est déprimant, en particulier pour les consommateurs qui placent avec diligence des articles en plastique avec des symboles de flèche dans les bacs bleus sous prétexte qu’ils ont une seconde vie. Et Dell affirme que le nombre pourrait en fait être inférieur : pour fournir l’estimation la plus prudente (et la plus optimiste), la méthodologie du rapport ne tient pas compte des influences pandémiques, telles qu’une demande accrue de plastiques à usage unique, davantage de déchets médicaux et des programmes d’assainissement interrompus.

Certains des problèmes liés à la pandémie pourraient se résoudre à temps. Mais la crise plus large et plus systémique des plastiques qui persiste depuis des décennies deviendra plus apparente maintenant qu’il est plus difficile de l’expédier hors de vue. “Ce que ces données montrent, c’est que nous revenons à ce qui est en fait le taux de recyclage du plastique aux États-Unis”, déclare Dell. “Et nous devons assumer la responsabilité de nos propres déchets plastiques et ne pas les éliminer.”

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