Les vols en Floride subissent les pires retards depuis des années grâce aux jets privés et aux lancements spatiaux

(Bloomberg) – Pendant une grande partie de la pandémie, de nombreux voyageurs américains ont bénéficié de vols sans retard alors que le trafic aérien chutait. Avec le retour des voyages d’agrément, le ciel se bouche, nulle part plus qu’en Floride.

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Grâce aux vols en jet privé, aux lancements spatiaux et aux intempéries, le Sunshine State connaît son pire embouteillage depuis des années. Les responsables des compagnies aériennes et les régulateurs fédéraux se sont rencontrés cette semaine en Floride pour résoudre le problème.

L’augmentation des retards teste un système d’aviation qui a fait face à des bouleversements liés à Covid-19 pour les employés des compagnies aériennes et les contrôleurs aériens fédéraux pendant plus de deux ans. Les transporteurs, dont JetBlue Airways Corp., Spirit Airlines Inc. et Frontier Airlines, avide de croissance après des années d’encre rouge, doit réduire ses vols en Floride cet été malgré une demande croissante.

Le système de trafic aérien est essentiellement hors pratique pour répondre aux pics de demande, a déclaré John Hansman, professeur d’aérospatiale au Massachusetts Institute of Technology, qui a étudié les retards et le système de trafic aérien.

“Je ne serais pas surpris si, à mesure que les niveaux de trafic augmentent et que nous entrons dans la saison convective dans d’autres parties du pays, vous pourriez voir une augmentation similaire des retards” dans d’autres régions, a déclaré Hansman.

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Les perturbations en Floride ont laissé des milliers de passagers se précipiter pour des vols alternatifs ou payer des séjours et des repas supplémentaires à l’hôtel. JetBlue a annulé des vols au début et à la fin d’un voyage en Floride pour Beth Powell de Virginie-Occidentale, qui voyageait de Washington, DC, à Fort Myers, avec son mari et ses deux enfants, a-t-elle déclaré dans une interview.

“Nous l’avons eu des deux côtés”, a déclaré Powell.

Même si certaines compagnies aériennes s’attendent à tempérer les plans de croissance de la Floride, des groupes d’aviation ont déclaré à la Federal Aviation Administration au cours de deux jours de réunions “productives” mardi et mercredi que “la demande continuera d’augmenter au-delà des niveaux de 2019”, a déclaré la FAA dans un communiqué envoyé par courrier électronique.

Les données du Jacksonville Center de la FAA, qui supervise les vols qui traversent la moitié nord de la Floride, montrent que la région a connu plus de croissance du trafic cette année que n’importe quelle installation de ce type dans le pays.

Le nombre total de vols traités par l’ensemble des 22 centres de trafic aérien de la FAA aux États-Unis a diminué de 7 % au cours des trois premiers mois de cette année par rapport à la même période en 2019. En revanche, Jacksonville Center a enregistré une augmentation de 5 %.

L’installation a signalé 8 935 retards qui ont duré plus de 543 000 minutes – l’équivalent cumulé de plus d’un an – rien qu’en mars. C’est le troisième plus grand nombre de retards dans un centre de la FAA depuis 2017 et le plus depuis le début de la pandémie, selon les données de la FAA. Les retards ont été élevés dans la région depuis octobre.

Les vols charters et les vols privés sont à l’origine de l’essentiel de l’augmentation des vols. À l’aéroport international de Palm Beach, les vols privés et charters en mars ont bondi de 65% à 12 239, contre 7 412 en 2019.

Le trafic de jets privés a augmenté pendant la pandémie, les consommateurs évitant les jets commerciaux bondés, a déclaré Peter Maestrales, directeur général du courtier de charter Airstream Jets.

“Palm Beach était généralement un aéroport assez calme”, ​​a déclaré Maestrales. “Maintenant, c’est incroyable les retards au départ, et juste le nombre d’avions stationnés sur le tarmac là-bas.”

Les contrôleurs ont également dû faire face à des orages, à des vols militaires à proximité et à des lancements de roquettes. La FAA doit parcourir des centaines de kilomètres lors d’un lancement depuis Cap Canaveral, où SpaceX d’Elon Musk a lancé dix de ses missiles Falcon 9. Il y a eu 17 lancements au total à partir du complexe cette année jusqu’à présent, au rythme le plus rapide depuis des décennies.

“La combinaison de ces facteurs laisse peu de marge au système pour absorber les retards de vol”, a déclaré la FAA dans un communiqué envoyé par courrier électronique.

L’agence développera un «livre de jeu» similaire à celui qu’elle utilise dans le ciel plus encombré de New York pour aider les compagnies aériennes à planifier les retards et encouragera l’utilisation d’itinéraires de vol alternatifs comme moyen de limiter les perturbations.

La FAA a également déclaré qu’elle augmenterait les niveaux de dotation autorisés au Jacksonville Center. Il a actuellement un niveau relativement faible de contrôleurs entièrement certifiés, mais est conforme aux directives, selon les données de la FAA. La formation de nouveaux contrôleurs peut prendre des années.

L’agence a également demandé aux compagnies aériennes et à d’autres groupes d’aviation de fournir des avertissements plus avancés sur la croissance prévue du trafic, a-t-elle déclaré.

“C’est simplement que leur contrôle du trafic est une chose insoutenable”, a déclaré le directeur général de Frontier, Barry Biffle, lors d’une conférence téléphonique le 28 avril. “Nous sommes vraiment ravis que la FAA intervienne jusqu’aux genoux à ce sujet.”

(Mises à jour avec la déclaration de la FAA du deuxième paragraphe. Une version antérieure a corrigé l’orthographe de Fort Myers)

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