Lien surprenant entre la pandémie de 1918 et la grippe moderne

La grippe pandémique de 1918-19 a tué entre 17 et 100 millions de personnes dans le monde. Mais, alors que certains génomes de virus ont été séquencés et qu’il est maintenant connu qu’il s’agit d’une grippe H1N1, il y a encore beaucoup de mystère autour de lui. Le matériel viral et génétique survit généralement très mal, laissant de nombreuses inconnues.

Maintenant, une analyse d’échantillons récemment découverts suggère que l’une de nos souches de grippe saisonnière pourrait être un descendant direct du virus qui a causé la pandémie de 1918.

Une équipe internationale de chercheurs a découvert la grippe en 1918 et 1919 des échantillons de poumons, conservés dans les archives du musée de Berlin. Sébastien Calvignac-Spencer, chercheur à l’Institut Robert Koch en Allemagne et co-auteur d’un article décrivant la recherche, publié dans Communication Nature, dit que l’équipe enquêtait sur des échantillons de poumons conservés dans le sous-sol d’un musée local, pour voir s’ils pouvaient extraire des informations sur les virus respiratoires que les propriétaires avaient eus.


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“Honnêtement, je n’avais pas beaucoup d’espoir. J’avais tort, car cela a fonctionné à merveille dès le premier jour. Nous avons rapidement pu assembler le génome complet et collecter des informations à l’échelle du génome pour deux autres spécimens », explique Calvignac-Spencer.

“La grippe espagnole de 1918 est toujours un grand mystère”, déclare le co-auteur Thorsten Wolff, également de l’Institut Robert Koch.

“Alors, quand Sébastien m’a contacté en disant:” Oh, nous venons de trouver des reliques du virus, plus ou moins dans notre jardin “, j’étais complètement excité et intéressé à regarder ces génomes.”

Les chercheurs ont découvert que les génomes différaient considérablement des autres génomes précédemment reconstruits de la grippe de 1918. Il y a également eu quelques changements clés entre les versions plus anciennes et plus jeunes du virus, qui ont probablement permis à la grippe de mieux échapper au système immunitaire humain.

Parce que les spécimens proviennent d’avant le pic de la pandémie – puis pendant son apogée – ils ont fourni des informations sur l’évolution du virus. Cette preuve implique que la grippe saisonnière H1N1 moderne est un descendant de la grippe de 1918, étant devenue beaucoup moins virulente au fur et à mesure de son évolution.

Les échantillons montrent également que – tout comme le COVID-19 – la grippe de 1918 a évolué vers de nouvelles souches et s’est dispersée à travers le monde.

“Il y avait aussi une variation génomique pendant cette pandémie”, explique Calvignac-Spencer.

« Et lorsque nous interprétons cette variation, nous détectons un signal clair pour une dispersion transcontinentale fréquente. Ce n’est pas très surprenant en ces temps, mais c’est bon à montrer.


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Toutes les pandémies ne sont pas égales. Dans les échantillons historiques, « nous montrons également qu’il n’y a aucune preuve de remplacement de lignée entre les vagues, comme nous le voyons aujourd’hui avec deux variantes différentes du SARS-CoV-2 qui se sont remplacées.

Néanmoins, il offre des données sur les possibilités mondiales d’une pandémie. “Une autre chose que nous avons découverte avec les séquences et les nouveaux modèles statistiques est que le virus saisonnier qui a continué à circuler après la pandémie pourrait bien avoir directement évolué à partir du virus pandémique dans son ensemble”, dit-il.

Cela contredit les hypothèses actuelles les plus populaires sur les origines du H1N1. Calvignac-Spencer prévient que tous leurs résultats sont provisoires, basés sur de petits échantillons comme ils le sont.

«Une limitation majeure de ce type de recherche que nous n’avons qu’un échantillonnage très limité. Alors il faut rester humble. »



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