L’US Space Command a confirmé que le premier météore de l’extérieur du système solaire a frappé la Terre

Un astéroïde est un objet rocheux dans l’espace qui est plus petit qu’une planète. Les météoroïdes sont des roches spatiales plus petites que les astéroïdes et peuvent aller de la taille d’un grain de poussière à un gros rocher. Lorsqu’un météoroïde pénètre dans l’atmosphère terrestre et brûle, il devient un météore. Les météoroïdes plus gros peuvent parfois survivre au passage à travers l’atmosphère terrestre avant de se consumer complètement et de disperser les débris qui parviennent à la surface de la planète. Lorsque cela se produit, ils deviennent des météorites. Une fois ces définitions établies, le Commandement spatial américain a confirmé qu’un météore de 2014 était le premier objet interstellaire enregistré à pénétrer dans l’atmosphère terrestre.

La NASA suit constamment les objets spatiaux pour d’éventuelles trajectoires de collision avec la Terre (NASA / JPL-Caltech)

En octobre 2017, des scientifiques ont découvert ce que l’on croyait être le premier objet interstellaire à entrer dans notre système solaire. L’objet, nommé 1I/’Oumuamua, mesurait environ 400 mètres de long et ressemblait par sa forme à un extincteur. Alors que l’origine de l’objet unique provenait très probablement de l’extérieur du système solaire, le Dr. Amir Siraj et Dr. Abraham Loeb du Département d’Astronomie de l’Université de Harvard a déterminé qu’un météore antérieur était en fait le premier objet interstellaire de notre système solaire.

En 2014, un météore désigné CNEOS 2014-01-08 a traversé le ciel près de l’île de Manus, en Papouasie-Nouvelle-Guinée. À seulement 1 mètre de diamètre, le météore s’est en grande partie brûlé avec très peu de météorites dispersées au-dessus de l’océan Pacifique. Le météore a été observé et ajouté à une base de données publique par la NASA et le DOD. Après huit mois d’étude d’Oumuamua, Siraj et Loeb ont consulté cette base de données et ont réalisé que le météore de l’île de Manus en 2014 pourrait être un objet interstellaire encore plus ancien.

L'US Space Command a confirmé que le premier météore de l'extérieur du système solaire a frappé la Terre
Un concept d’artiste d’Oumuamua (Observatoire européen austral / M. Kornmesser)

D’après des recherches scientifiques, un objet céleste voyageant à plus de 42 kilomètres à l’heure pourrait provenir de l’extérieur du système solaire. Avec le météore de l’île de Manus en 2014 frappant l’atmosphère terrestre à environ 45 kilomètres par seconde, Siraj et Loeb étaient confiants quant à leur découverte. La certitude a été accrue après que le duo ait conféré avec d’autres scientifiques. Cependant, l’exactitude des données collectées par le gouvernement n’a pu être confirmée que par une source anonyme par le biais d’une conversation privée. Pour officialiser leur découverte, Siraj et Loeb avaient besoin d’un mémo officiel.

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Le mémo officiel du Space Command confirmant l’objet interstellaire (US Space Command)

En 2022, les scientifiques ont obtenu la reconnaissance officielle qu’ils recherchaient. Le 1er mars, le commandant adjoint de l’US Space Force, le Lt. Gén. John E. Shaw a signé une note adressée à la NASA confirmant les découvertes de Siraj et Loeb. La note a également été signée par le Dr. Joel Mozer, scientifique en chef du Commandement des opérations spatiales de la Force spatiale. “J’ai eu le plaisir de signer un mémo avec @ussfspocLe scientifique en chef, Dr. Mozer, pour confirmer qu’un objet interstellaire précédemment détecté était bien un objet interstellaire, une confirmation qui a aidé la communauté astronomique au sens large », a lu un tweet de l’US Space Command.

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