L’usine de Newtown Creek brûle quotidiennement du méthane précieux alors que le projet de recyclage des déchets est en retard

Au nord-est du quartier industriel de Greenpoint à Brooklyn se trouvent huit sphères argentées massives qui semblent extraterrestres.

Ce sont les «œufs de digestion» de l’usine de traitement des eaux usées de Newtown Creek, qui traite jusqu’à 310 millions de gallons d’eaux usées par jour.

Ces œufs digèrent l’eau remplie de boue et, tout comme le corps humain, la transforment en méthane, le principal composant du gaz naturel.

D’un toit voisin surmonté de fleurs sauvages, il est possible de voir la ligne d’horizon de Manhattan derrière l’usine – mais à un endroit, au-dessus de quatre cylindres, la vue au-delà semble ondulée.

C’est l’effet optique de regarder à travers le méthane brûlé par l’usine et libéré dans l’air sous forme de dioxyde de carbone.

Si un plan en préparation depuis plus d’une décennie et initialement prévu pour s’achever en 2015 s’était concrétisé, cela ne se produirait pas.

“Une solution évidente”

Dans le cadre d’un projet de National Grid en partenariat avec le Département de la protection de l’environnement et le Département de l’assainissement de la ville, le méthane produit par l’installation est censé être dirigé vers les domiciles des clients du gaz. Pendant ce temps, en prévision du projet de détournement de gaz, la ville a commencé il y a neuf ans à ajouter encore plus de déchets alimentaires pour aider à stimuler la production de méthane.

En 2013, lorsque l’administration Bloomberg a annoncé l’effort de partenariat, la mairie l’a annoncé comme une innovation qui améliorerait la qualité de l’air local, réduirait les matières organiques envoyées dans les décharges et fournirait une énergie propre aux clients du gaz, réduisant ainsi la dépendance aux combustibles fossiles.

L’usine de traitement des eaux usées de Newtown Creek à Greenpoint, Brooklyn, le 2 décembre 2019. 3, 2020.
Ben Fractenberg/LA VILLE

“C’était une solution de durabilité évidente, si nous pouvions y arriver”, a déclaré Carter Strickland, l’ancien commissaire du DEP sous le maire Mike Bloomberg de 2011 à 2014. “Ce serait une réalisation complète d’une vision d’une économie circulaire. Les ménages produisent des déchets et récupèrent le gaz naturel.

Il y avait aussi beaucoup d’animation dans le quartier.

Lisa Bloodgood, directrice par intérim de North Brooklyn Neighbours qui travaillait à l’époque au bureau de l’ancien conseil municipal Stephen Levin, a déclaré qu’elle et ses voisins estimaient que le projet était “quelque chose dont nous sommes tous très excités et très fiers. hôte, même si nous sommes déjà surchargés à North Brooklyn avec tant d’infrastructures.

Mais cet enthousiasme s’est estompé alors que National Grid repoussait continuellement la date d’achèvement du projet dans le futur.

Pendant ce temps, National Grid a vanté à plusieurs reprises le projet dans le cadre de son engagement vert, frustrant désormais les membres de la communauté, les élus et les défenseurs de l’environnement.

“C’est censé être un pas dans la bonne direction en termes d’élimination du gaz de fracturation et d’autres sources de carburant dangereuses, de création d’un approvisionnement local en carburant et d’aide au changement climatique en général, mais en fait, cela ne fait que contribuer aux émissions de carbone”, a déclaré Willis. Elkins, directeur exécutif de Newtown Creek Alliance.

“C’est assez ridicule à ce stade à quel point ils sont en retard”, a-t-il déploré. “Il n’y a eu aucune responsabilité pour ce projet.”

Argent brûlé et coûts triplés

L’usine de Newtown Creek génère ce qu’on appelle du biogaz en tant que sous-produit du processus de traitement des eaux usées. Environ 60 % de ce biogaz, qui est principalement du méthane, contribue à alimenter l’installation elle-même, selon les chiffres de l’exercice 2021 fournis par la DEP (l’usine dépend également du gaz naturel).

Le reste est brûlé ou « torché ».

Le torchage du biogaz brûle le méthane, mais libère du dioxyde de carbone. Exploiter l’excès de méthane – qui est brûlé parce que c’est un gaz à effet de serre pire que le dioxyde de carbone – pour l’utilisation de l’énergie domestique éviterait ces émissions de dioxyde de carbone.

Dans un effort pour éviter les émissions de carbone et remplacer le gaz de fracturation, le plan était que National Grid purifie le biogaz afin de l’injecter dans son système, suffisamment pour chauffer environ 5 2000 foyers. Le projet entraînerait également une réduction des émissions de gaz à effet de serre équivalente au retrait de près de 19 000 voitures de la route, a estimé la mairie en 2013.

Le fonctionnement des équipements de National Grid pour purifier le biogaz « éliminerait virtuellement » le torchage du biogaz, selon un document de 2021 de National Grid obtenu par THE CITY.

Le même document montrait que le budget du projet en 2012 était d’environ 14,6 millions de dollars, mais qu’il était passé à environ 47,8 millions de dollars en février 2021.

La porte-parole de National Grid, Karen Young, n’a pas fourni d’estimation des coûts actuels du projet, mais a déclaré que la société demanderait au régulateur des services publics de l’État d’approuver un plan permettant aux clients des services publics de couvrir les dépenses.

La construction du système de purification n’a commencé qu’en juin 2018, selon le document, mais National Grid a attribué les retards au fil des ans aux pannes d’équipement, à la nécessité de déplacer le site d’origine du projet, à la pandémie, aux changements de conception et à la disponibilité. de matériaux.

Maintenant, cela devrait être fait en juillet, a déclaré le commissaire du DEP Rohit Aggarwala, qui est également le responsable du climat du maire, lors d’une audience sur le budget du conseil municipal de mars, sous la pression du membre du conseil Lincoln Restler (D-Brooklyn), qui représente la région.

“Ce projet est l’une des opportunités de réduction des émissions les plus conséquentes à New York aujourd’hui et il est inexcusable que nous ayons souffert d’années de retards”, a déclaré Restler à THE CITY. “La crise du changement climatique nous oblige à agir avec la plus grande urgence et la plus grande hâte pour y parvenir.”

Young a déclaré que la société s’était “engagée” à achever le projet d’ici juillet.

Une chronologie de la frustration

Les habitants de North Brooklyn qui sont depuis longtemps engagés dans le projet sont sceptiques.

“Il y avait tellement de jours donnés quand il serait terminé que j’en ai perdu la trace”, a déclaré Christine Holowacz, une résidente de longue date de Greenpoint. “Chaque fois que vous avez un nouveau rendez-vous, vous vous dites : ‘D’accord. génial. Formidable.'”

Holowacz travaillait auparavant comme agent de liaison communautaire pour le Newtown Creek Monitoring Committee, un groupe qui s’est formé dans les années 1990 et se réunissait régulièrement avec le DEP pour discuter des changements à apporter à l’installation de traitement, y compris le projet National Grid.

Un examen des matériaux de National Grid éclaire le long parcours du projet, qui était sur la planche à dessin depuis au moins 2009.

Un rapport de 2010 de National Grid décrit un “projet de démonstration” pour produire du gaz renouvelable à Newtown Creek – essentiellement une version réduite du projet annoncé avec la ville en 2013. Un communiqué de presse de 2014 de la société de services publics fixe la date d’achèvement à l’automne 2016. Un rapport de 2019 qualifie le projet de « promesse d’énergie propre » de l’entreprise.

Le bureau de l’ancien membre du conseil Levin, qui représentait alors la région, a travaillé avec les habitants du quartier pendant des années pour obtenir des réponses sur le projet, mais ne l’a jamais fait, selon l’ancien personnel.

“La communauté était frustrée au point de baisser les bras”, a déclaré Levin.

Boues alimentaires

Une composante du projet proposé promettait de transformer les restes de nourriture en énergie propre, en détournant les déchets organiques des décharges. Les matières organiques comme les restes de nourriture représentent environ un tiers des déchets jetés de la ville – attirant les rats en bordure de rue et suintant du méthane lorsqu’ils sont enfouis.

Pour augmenter la production de biogaz à l’usine de traitement des eaux usées – afin d’approvisionner les clients de National Grid – la ville a commencé en 2013 à ajouter un smoothie de déchets alimentaires des écoles publiques et des restaurants aux boues d’épuration traitées à l’usine.

L’objectif initial était d’ajouter jusqu’à 250 tonnes de déchets organiques dans les digesteurs par jour. Aujourd’hui, environ 130 tonnes de restes de nourriture entrent dans les œufs chaque jour – bien que la quantité fluctue.

Le National Grid Depot à Greenpoint, Brooklyn, se trouve le long de Newtown Creek, le 29 janvier.  27, 2022.

Le National Grid Depot à Greenpoint, Brooklyn, se trouve le long de Newtown Creek, le 29 janvier. 27, 2022.
Samantha Maldonado/LA VILLE

Mais sans que National Grid ne pompe le méthane résultant dans son système de distribution, les restes de nourriture n’ont fait qu’augmenter la quantité de biogaz brûlé dans l’installation, ajoutant aux émissions locales.

Le porte-parole du DEP, Ted Timbers, a noté que la plupart des émissions de dioxyde de carbone émises par l’installation sont biogéniques, ce qui signifie qu’elles étaient déjà présentes dans le cycle du carbone et différentes des combustibles fossiles. Le carbone biogénique ne compte pas dans l’analyse comparative des gaz à effet de serre de la ville.

Timbers a fait valoir dans un e-mail que la digestion des déchets alimentaires dans l’installation, l’utilisation d’une partie des sous-produits pour alimenter l’installation, puis la combustion de l’excédent est “plus respectueuse de l’environnement que de simplement l’envoyer à la décharge”, où elle pourrait avoir libéré du méthane directement dans l’air.

Mais la ville ne devrait pas du tout mettre en décharge des matières organiques, a répliqué Justin Wood, directeur de la politique des avocats de New York pour l’intérêt public.

“Le torchage du méthane est vraiment décevant car cela dure depuis des années”, a déclaré Wood. Il a ajouté que le compostage des matières organiques ainsi que la production de biogaz à partir de celles-ci devraient faire partie de la stratégie de gestion des déchets de la ville.

Bloodgood de North Brooklyn Neighbours a déclaré qu’elle était toujours aussi “obsédée” par le projet qu’elle l’était depuis qu’elle en a entendu parler pour la première fois et qu’elle souhaite qu’il réussisse.

“Je veux le voir comme un modèle, comme quelque chose dont nous, en tant que communauté et en tant que ville, pouvons être fiers”, a déclaré Bloodgood. “Il est douloureux de voir à quel point cela est lent et difficile pour des raisons inconnues, car c’est une partie potentielle de notre avenir résilient.”

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