Michael Che essaie toujours de déchiffrer le code

Michael Che essaie de ne pas imposer trop de règles à ses collègues écrivains lorsqu’ils créent des croquis pour sa série comique HBO Max, “That Damn Michael Che”.

“Nous écrirons ce que nous pensons être la chaîne d’événements la plus drôle”, a-t-il expliqué récemment. Pourtant, malgré tous les chemins que cela semblerait laisser ouverts, leurs esquisses – sur les tribulations auxquelles est confrontée une version romancée du Che – se terminent inévitablement par une destination similaire.

“Je sors toujours mal”, a-t-il déclaré. “Je ne suis jamais le gagnant.”

Avec un petit rire, il a ajouté qu’il comprenait pourquoi avoir sa propre série nécessitait ces résultats. “Lorsque vous invitez des gens chez vous, vous mangez toujours en dernier”, a-t-il déclaré.

Dans le sketch qui ouvre la deuxième saison (prévue le 26 mai), notre star tente d’aider un homme qui se fait tabasser sur un quai de métro. Mais lorsque la victime commence à débiter des obscénités bizarres, le Che devient la cible d’un contrecoup sur Internet qui menace de ruiner sa carrière.

L’épisode qui s’ensuit est (entre autres) une parodie des films “John Wick” et une satire des rituels désormais familiers de la soi-disant culture d’annulation alors que Che tâtonne pour restaurer sa réputation.

Contrairement aux configurations et aux lignes de frappe rapides et axées sur les titres que Che a livrées pendant huit saisons en tant qu’ancre de la mise à jour du week-end sur “Saturday Night Live”, “That Damn Michael Che” offre un mélange plus lâche de stand-up et de croquis qui progressivement devient une histoire ou un riff sur des thèmes contemporains.

Que sa série de streaming soit arrivée à cette formule large – appliquée aux désagréments quotidiens, aux injustices sociales et aux problèmes de célébrités de haut niveau – n’était “pas nécessairement exprès”, a déclaré Che.

“Je pense que c’est finalement ce qui s’est passé”, a-t-il expliqué. “Quand tu démarres une émission, tu cherches à trouver son identité.”

C’est un processus dans lequel Che continue de naviguer, non seulement sur “That Damn Michael Che”, mais aussi dans son stand-up et sur “SNL”, où il apprend à équilibrer les exigences de ces missions croisées. Il découvre encore les avantages individuels de ces formats, les meilleures façons de les travailler et même ce qu’il veut y dire.

Alors que Che projette une certaine imperturbabilité dans sa comédie en direct, il peut s’auto-examiner en dehors de la scène et ouvertement incertain de ses choix. Si vous plissez les yeux d’une certaine manière, vous pourriez même voir un gars à la croisée des chemins, qui a au moins taquiné – puis rapidement ri – l’idée de mettre fin à son mandat productif “SNL”.

Comme pour le développement d’une nouvelle série, Che a suggéré que se découvrir professionnellement avait également nécessité des essais et des erreurs. “Tout semble facile jusqu’à ce que vous commenciez à le faire”, a-t-il déclaré.

Un mardi après-midi ce mois-ci, Che, qui aura 39 ans le 19 mai, était assis dans sa loge “SNL”, une chambre sombre éclairée par une télévision diffusant silencieusement “Teenage Mutant Ninja Turtles II: The Secret of the Ooze”. Il était initialement silencieux et caché sous un sweat à capuche – toujours en train de se réacclimater après un voyage de retour du festival de comédie Netflix à Los Angeles, a-t-il dit – mais il est devenu plus grégaire à mesure que la conversation se tournait vers son travail.

Bien que le cycle d’une autre semaine à “SNL” soit en cours, le Che a déclaré qu’il n’était pas stressé. “J’aime la partie sale du jeu”, a-t-il déclaré, par quoi il voulait dire composer du matériel : “Essayer de déchiffrer le code, résoudre le puzzle. La partie que personne ne voit est ce qui m’intéresse vraiment. »

Cette éthique de travail a attiré l’attention de ses collègues de «SNL», où Che a commencé à contribuer en tant qu’écrivain invité en 2013 et a rejoint Colin Jost au bureau de la mise à jour du week-end à l’automne 2014.

Jost, qui l’a aidé à le faire entrer dans la série, a déclaré que Che était rapidement devenu l’un de ses meilleurs écrivains malgré son manque d’expérience dans l’écriture de croquis.

“Il a juste travaillé dessus et a compris”, a déclaré Jost dans un e-mail.

Lorne Michaels, le créateur et producteur exécutif de longue date de “SNL”, a déclaré qu’il ne voyait aucun besoin dans la présence scénique froide et confiante du Che. Pour la plupart des artistes, Michaels a expliqué: “Il s’agit d’être aimé ou désiré, et il ne semble pas très intéressé par cela.”

Il a ajouté: “S’il croit à la blague, il le fait. Et il reconnaîtra la réponse du public, mais vous n’aurez pas l’impression qu’il ne dormira pas cette nuit-là. »

Jost a déclaré qu’en travaillant avec Che sur Weekend Update, il “nous a certainement fallu un certain temps pour le comprendre, individuellement et ensemble, et c’est pourquoi il est satisfaisant maintenant d’être là-bas et d’en profiter après des années où c’était comme un lutte. “

“Le truc du Che a toujours été qu’il ne voulait pas raconter une blague que quelqu’un d’autre pourrait raconter”, a déclaré Jost, ajoutant qu’il pensait que Che avait accompli cela: “Même une blague au hasard à la fin de la mise à jour que n’importe qui pourrait techniquement dire, il trouve une façon de le faire qui lui est propre. »

D’un certain point de vue, l’ascension du Che a été rapide : après avoir joué ses premiers micros ouverts en 2009, il jouait dans le “Late Show” de David Letterman en 2012 et travaillait comme correspondant dans le “Daily Show” de Jon Stewart deux ans plus tard.

Mais pendant de nombreuses années auparavant, Che a parcouru d’autres vocations : dessin et peinture, conception de t-shirts, travail au service client chez un concessionnaire automobile. Tout ce qu’il voulait d’une carrière, m’a-t-il dit, c’était qu’elle « ne soit ni illégale ni gigolo ».

Son éducation en tant que plus jeune de sept enfants élevés dans des logements sociaux du Lower East Side de Manhattan est rarement loin de son esprit, et il cherche fréquemment des moyens de redonner à la communauté qui l’a forgé.

Quand je lui ai demandé, un peu frivole, ce qu’il ferait pour suivre le rythme de l’investissement récent de Jost dans un ferry à la retraite de Staten Island, Che a réfléchi un instant. Puis il a répondu qu’il utiliserait une manne hypothétique pour rénover un centre communautaire aux Maisons Alfred E. Smith qu’il fréquentait dans son enfance.

“Avoir plus d’endroits et de programmes pour les enfants les aiderait beaucoup”, a-t-il déclaré. « Parfois, vous ne pouvez pas simplement rentrer chez vous. Parfois, 12 personnes vivent dans un appartement de trois chambres. Parfois, il se passe de mauvaises choses dans votre appartement. »

Il a pris une inspiration et m’a dit : « C’est une question très étrange.

Lorsque l’opportunité s’est présentée pour Che de créer sa propre série avec HBO en 2020, Michaels l’a encouragé à la poursuivre en parallèle avec ses fonctions de “SNL”. “Il est dans mon intérêt que les gens continuent de grandir”, a déclaré Michaels, qui est également producteur exécutif de “That Damn Michael Che”.

Mais déterminer ce que serait le nouveau spectacle était un défi. Che a dit qu’il pensait à l’origine que ce serait un récit animé – une idée à laquelle il a dit qu’il pourrait encore revenir – puis s’est penché vers la comédie à sketches, qui lui est plus rapide et plus familière.

“Alors que les scripts commençaient à arriver, HBO a commencé à dire, ce serait bien si vous étiez beaucoup plus devant la caméra”, a déclaré Che. Avec son engagement actuel envers «SNL», Che a déclaré que les questions auxquelles il était confronté étaient: «Que pourrions-nous tirer? Que pourrions-nous faire sans avoir à manquer le travail ici ? »

Embaucher une équipe de rédaction pour “That Damn Michael Che” n’a pas été difficile; la star vient de se tourner vers le cadre des stand-ups avec lesquels il traîne régulièrement dans les clubs de comédie.

“Ces nuits tardives, à parler de rien, à faire des gaffes, se sont transformées en Mike obtenant sa propre émission et disant:” Hé, viens écrire “”, a déclaré Reggie Conquest, un comédien et acteur (“Abbott Elementary”, “Scream”) qui a écrit pour les deux saisons de la série.

Comme Conquest les a décrits, ces sessions d’écriture “ressemblaient à traîner dans un club de comédie et à parler comme nous le faisons normalement”.

“C’était très thérapeutique”, a-t-il dit, alors qu’ils parlaient “de vrais endroits, de vraies expériences. Et peu importe à quel point cela peut sembler horrible, vous essayez de le rendre drôle. »

Dans la saison 1, cette stratégie a donné des croquis sur des sujets tels que la violence policière et l’hésitation autour du vaccin Covid-19. Passant en revue l’émission pour The Daily Beast, Kevin Fallon a écrit: “La comédie et l’intimité de l’expérience personnelle de Che créent une émission qui semble plus drôle, plus résonnante et plus actuelle qu’il ne pourrait jamais espérer être sur ‘SNL'”

Gary Richardson, le rédacteur en chef de “That Damn Michael Che” et un vétéran de “SNL”, a déclaré que la première saison reflétait les intérêts et les préoccupations de sa star. “Il voulait vraiment s’assurer que c’était son émission”, a déclaré Richardson. “C’était beaucoup de pression pour tester ses idées.”

Dans la saison 2, Richardson a déclaré que Che “laissait les autres cuisiner davantage – il se sentait plus à l’aise de l’ouvrir et de laisser les autres ajouter leur saveur au pot”.

Le Che lui-même a déclaré que son approche cette saison était de viser “plus du côté drôle que du côté de faire valoir un point”. Cela a conduit à des épisodes où il essaie d’organiser un brunch honorant l’excellence noire et lutte dans ses efforts éhontés pour le peupler de grandes célébrités; et où il affronte les répercussions de la culture d’annulation, un phénomène que le Che dit ne pas considérer comme significatif ou particulièrement nouveau.

“Je n’y adhère pas”, a-t-il déclaré. « Pour moi, il y a un risque dans tout ce que vous dites et vous devez assumer la responsabilité quoi qu’il arrive. C’est marrant pour moi de voir des gens apprendre des choses que j’ai dû savoir comme tactique de survie toute ma vie. »

Dans son propre travail, Che a déclaré: «Je pense constamment que ma carrière est terminée après un mauvais set ou une mauvaise mise à jour. Vous pensez toujours, ça y est, à tout moment, je serai découvert. » En lui faisant arriver cela dans un sketch où une tentative d’altruisme mène à sa chute, il a dit: “Je pensais juste que ce serait une façon très amusante de tout perdre.”

Non pas que le Che s’attende à renoncer à son habitude d’utiliser les médias sociaux pour contrarier les journalistes qui l’ont critiqué ou qui, selon lui, l’ont déformé, lui ou ses amis.

“Je n’ai pas tourné une nouvelle page”, a-t-il déclaré. « Je pense que les écrivains savent qu’ils ont un pouvoir, qu’ils n’admettront pas, pour faire de la perception une réalité. J’aime juste me moquer de ça. C’est comme, je te vois – tu me vois. »

Che a admis une certaine jalousie professionnelle envers des pairs comme Dave Chappelle, Bill Burr et Michelle Wolf, qu’il considère comme des stand-ups particulièrement polis qui peuvent consacrer leur temps uniquement à perfectionner leurs actes en direct.

Il serait compréhensible que Che envisageait une vie après “Saturday Night Live”, où il est le premier Noir à devenir écrivain en chef et le premier à être présentateur sur Weekend Update. Il détient le deuxième mandat le plus long de l’histoire de l’émission (derrière son partenaire de bureau, Jost).

Lorsque Che a fait une apparition éphémère dans un salon de coiffure de Minneapolis en mars, le Minneapolis Star Tribune l’a cité en disant : “C’est ma dernière année.” Mais dans des commentaires qu’il a ensuite publiés sur son compte Instagram, Che a déclaré qu’il ne quittait pas la série.

(Dans le message, qu’il a depuis supprimé, Che a écrit : “aux fans de comédie ; s’il vous plaît, arrêtez de dire aux journalistes tout ce que vous entendez lors d’une émission d’humour. Vous gâchez l’affaire.)

Au cours de notre conversation, le Che a continué à jouer ses remarques comme une blague. “Qui n’a pas dit qu’il allait quitter son travail alors qu’il en était à son autre travail ?” il a dit. “Je suis sûr que Biden dit ça deux fois par semaine.”

D’un ton plus sincère, Che a déclaré: “Ma tête a été de partir au cours des cinq dernières saisons.”

Il a ajouté: « Je pense que je suis ici depuis plus longtemps que je ne serai ici. Ce spectacle est conçu pour les voix plus jeunes et, à un moment donné, il y aura quelque chose de plus excitant à regarder à mi-parcours du spectacle que moi et le stupide Jost. »

(Jost a dit qu’il interprétait cela comme un terme d’affection. “Maintenant, je suis ravi de présenter” Dumb Jost “à Apple”, a-t-il répondu.)

Michaels a déclaré qu'”une année de changement” était possible après la saison en cours de “SNL”, mais il espérait que le Che ne ferait pas partie de ce chiffre d’affaires.

“Si j’avais mon chemin, il sera ici”, a déclaré Michaels. « Et je n’arrive pas toujours à mes fins. Mais quand vous avez quelqu’un qui est la vraie chose, vous voulez tenir le plus longtemps possible. »

Bien que le comédien espère que son travail sur “That Damn Michael Che” sera autonome, Che a reconnu que son passage à “SNL” confère un statut unique qu’aucun autre programme ne peut reproduire.

“Il y a des gens qui me détestent et qui peuvent me raconter toutes les blagues que j’ai faites dans la série”, a-t-il déclaré.

Il a ajouté: «Même quand ce n’est pas excitant, les gens se demandent quand est-ce que ça va être excitant? Personne ne dit que c’était jamais passionnant. Vous comprenez qu’à tout moment, quelque chose de cool peut arriver. »

S’exprimant en tant que gars qui a déjà deux spectacles de sketchs et un numéro de stand-up parmi lesquels choisir, Che a déclaré: «J’ai eu beaucoup de chance dans ma carrière. Quand je reçois de mauvaises choses, je me dis: ‘Ouais, je suis dû, je ne peux pas me plaindre.’ Je ne me suis pas plaint quand c’était bon. »

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