Nommer les planètes avec la Torbay Astronomical Society

Publié :
00h00 13 avril 2022



Les astronomes ont des règles strictes concernant la dénomination des objets découverts dans le système solaire. Les règles sont régies par un organisme connu sous le nom d’Union astronomique internationale, fondé en 1919 mais suivant les conventions internationales précédentes qui discutaient de la dénomination des objets.

Dans le premier cas, la dénomination des planètes a suivi un précédent commencé dans les temps anciens. Personne ne sait qui a “découvert” pour la première fois les planètes brillantes ou même quand elles ont été “découvertes”, comme c’était le cas il y a des milliers d’années. Ce que nous savons, ce sont les noms qui leur ont été donnés depuis les temps anciens.

Mercure a été nommé d’après le messager rapide des dieux romains, probablement parce que son passage dans le ciel est si rapide. Mercure ne peut être vu que brièvement avant le lever du soleil et après le coucher du soleil lorsqu’il est visible près de l’horizon.

Vénus, vue de la même manière parce qu’elle est plus proche du Soleil que de la Terre, était également l’objet le plus brillant et le plus beau à l’œil nu, et a été nommé d’après la déesse romaine de la beauté. Cependant, pendant un certain temps, les anciens observateurs ne savaient pas s’il s’agissait d’un seul corps ou de deux planètes en orbite ensemble aux extrémités opposées de leur trajectoire.

Dans le cas de Vénus, lorsqu’elle était vue le matin, elle s’appelait Phosphorus et, le soir, elle était Hesperus. La Terre est Terra dans le panthéon romain, la déesse de la terre. Mars a été nommé d’après le dieu de la guerre en raison de sa couleur rouge vif et Jupiter, qui rivalisait avec la luminosité de Vénus et dominait clairement le ciel plus longtemps que n’importe laquelle des autres planètes, lorsqu’elle était visible, a été nommé d’après le roi des dieux. .

La dernière planète connue depuis des temps immémoriaux était Saturne, mais elle est considérablement plus faible que Jupiter, bien que son passage lent dans le ciel indique qu’elle est plus éloignée du Soleil. Les anciens astronomes considéraient cette distance comme « plus élevée » dans le ciel et nommaient ainsi Saturne d’après le père de Jupiter, car elle était au-dessus de Jupiter dans le ciel.

La première planète découverte à l’époque historique était Uranus, mais ce n’est pas le nom avec lequel elle a commencé. L’astronome britannique hanovrien William Herschel, qui a découvert la planète à l’aide de son télescope artisanal, l’a nommée Georgium Sidus, ce qui signifie l’étoile de George d’après le roi George III d’Angleterre, son patron.

Cela semblait trop nationaliste pour la communauté internationale et d’autres noms ont été suggérés dont “Hypercronos”, qui signifie au-dessus de Saturne, Herschel, Neptune et enfin Uranus, le père de Saturne. Ce processus a pris 70 ans et le nom final est en fait la latinisation du nom d’une divinité grecque.

Lorsque la huitième planète a été découverte, la couleur bleue évidente, un peu plus que le vert bleuâtre d’Uranus, a appelé l’utilisation du nom Neptune, d’après le dieu romain de la mer. Neptune a eu sa position prédite mathématiquement par le Cornishman John Couch Adams et indépendamment par l’astronome français Urbain Leverrier. Lorsqu’il a été vu pour la première fois à travers un télescope, il a été trouvé à un degré près de leurs positions prédites.

Lorsque Pluton a été découverte en 1930, par des moyens photographiques, la planète a été nommée par Venetia Burney, 11 ans, d’après le dieu romain des enfers. Elle réalisa intelligemment que le nom commençait également par les initiales de Percival Lowell, le directeur de l’observatoire d’où il avait été trouvé. L’histoire qu’elle a nommée après avoir regardé les dessins animés de Mickey Mouse est entièrement apocryphe.

Lorsque la 10e planète a été découverte en 2003 et que Pluton a ensuite été rétrogradée en planète naine, elle a été initialement nommée Xena par l’astronome basé en Nouvelle-Zélande qui l’a trouvée. Cela a clairement défié les directives de l’AIU et a été rapidement abandonné. Cependant, l’UAI a alors décidé de nommer la nouvelle planète naine d’après la déesse romaine Eris, qui présiderait aux débats, conformément à la dénomination de toutes les autres planètes.

Depuis lors, un certain nombre de planètes naines ont été découvertes et nommées conformément aux directives de l’UAI, de sorte que nous avons maintenant ; Sedna, du nom d’une déesse inuite de la mer, Quaoar, du nom d’un dieu créateur amérindien (Tongva), Orcus, du nom de l’ancien dieu étrusque des enfers, Haumea, du nom de la déesse mère hawaïenne Gonggong, du nom d’un Dieu chinois de l’eau, Varuna, du nom du roi hindou des dieux qui était aussi un dieu de l’eau, et Makemake, du nom du dieu créateur Rapanui (île de Pâques).

Tous ces éléments ont mis du temps à être finalisés et ont remplacé des noms non officiels et peut-être plus colorés, tels que Santa et Rudolph, appliqués à des objets découverts aux alentours de Noël, et Easterbunny à un objet découvert aux alentours de Pâques.

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