Pionnier STEM, physicien Dr. Shirley Ann Jackson prend sa retraite après 50 ans

Après une carrière remarquable de près de 50 ans, pionnier des STEM, physicien et président du Rensselaer Polytechnic Institute, le Dr. Shirley Ann Jackson est à la retraite.

En 1973, Jackson est diplômée du Massachusetts Institute of Technology avec un doctorat en physique théorique des particules élémentaires, faisant d’elle la première femme noire à recevoir un doctorat dans n’importe quel domaine de la célèbre université. Elle a également été l’une des premières femmes noires à obtenir un baccalauréat de l’école.

Son séjour au MIT a préparé le terrain pour sa vie professionnelle, la mettant sur la voie pour aider les autres en cours de route, a déclaré Jackson à ABC News. Elle a décrit comment les événements des 50 dernières années ont contribué à façonner non seulement son travail, mais aussi comment aider à être un exemple pour les autres.

“Je savais quand j’ai regardé autour de moi qu’il n’y avait pas beaucoup d’Afro-Américains quand j’étais étudiant de premier cycle, et surtout en tant que diplômé”, a déclaré Jackson. Elle a ajouté que faire le meilleur travail possible dans sa propre carrière pourrait aider à guider les autres.

dr. Shirley Ann Jackson présente des recherches aux laboratoires AT&T Bell sur une photo non datée.

Institut polytechnique Rensselaer

Jackson a déclaré qu’elle revenait sur sa vie à travers des “fenêtres dans le temps” marquées par des événements historiques qui l’ont amenée à créer la sienne.

Jackson se souvient s’être sentie proche de la politique qui a tant influencé son enfance. Même si elle vivait dans un quartier à prédominance blanche, elle ne pouvait pas fréquenter l’école séparée la plus proche de chez elle. Cependant, la décision historique de 1954 Brown c. Board of Education a changé cela.

“Ce fut une expérience intéressante”, a-t-elle déclaré. “On pourrait dire que c’était plus compétitif parce que c’était un plus large éventail de personnes avec lesquelles on était en compétition.”

Quelques années plus tard, le lancement de Spoutnik 1 a intensifié la course à l’espace entre les États-Unis et l’Union soviétique.

“Cela a rendu nerveux les décideurs publics et les politiciens. Et donc le programme des écoles publiques a été modifié pour donner beaucoup plus d’importance aux sciences et aux mathématiques”, a déclaré Jackson à propos de la façon dont elle était encore plus immergée dans le domaine.

Sa concentration lui a valu deux bourses d’études au MIT. Bien qu’elle ait d’abord pensé qu’elle étudierait les mathématiques, le latin et le grec, elle s’est rapidement intéressée à la mécanique quantique, où elle excellait malgré les défis sociaux auxquels elle était confrontée.

“Au MIT, ce n’était pas toujours amical”, a-t-elle déclaré. “Si je m’asseyais seul à une table, personne d’autre ne viendrait me rejoindre plusieurs fois, mais si j’allais rejoindre la table, alors les gens finiraient soudainement leurs repas… et donc dans ce sens, c’était très isolant.”

PHOTO : Dr.  Shirley Ann Jackson est représentée dans un portrait non daté.

dr. Shirley Ann Jackson est représentée dans un portrait non daté.

Institut polytechnique Rensselaer

Sans se laisser décourager, elle a trouvé une communauté dans le chapitre régional de la sororité historiquement noire Delta Sigma Theta. Elle continuerait à servir en tant que présidente de la sororité pendant deux ans. Elle a dit que cela lui avait appris “la résilience, l’inventivité, la débrouillardise” tout en lui donnant un exutoire puisque le MIT n’avait pas son propre chapitre à l’époque.

Vers la fin de sa dernière année, en avril 1968, Jackson revenait d’une visite à l’école doctorale lorsqu’elle apprit que le Dr. Martin Luther King jr. a eu une balle dans la jambe à Memphis. En apprenant la nouvelle de sa mort, elle a réfléchi à la façon dont elle pourrait faire une différence.

“J’ai pensé à quel point j’étais silencieux en tant qu’étudiant de premier cycle. Et j’ai senti qu’il y avait quelque chose que je devais faire et que je devais faire au MIT pour attirer plus d’étudiants afro-américains et issus de minorités et devenir plus hospitalier pour ces étudiants. Et donc à la fin, j’ai décidé de rester au MIT”, a déclaré Jackson à ABC News.

Passant à l’action, Jackson a cofondé le Black Student Union de l’école, qui a joué un rôle déterminant dans le lancement du projet Interphase, un programme d’été conçu pour aider les nouveaux étudiants à faire la transition vers la vie au MIT. Le programme, qui fonctionne toujours aujourd’hui, a évolué à partir d’un groupe de travail sur les opportunités éducatives qui cherchait à élargir le bassin de candidats et à promouvoir la diversité au MIT.

Après des années de progrès dans son travail postdoctoral à la société de recherche et développement Bell Labs et au laboratoire de physique des particules Fermilab, Jackson a été nommée présidente de la Commission de réglementation nucléaire des États-Unis par le président Bill Clinton en 1995.

Elle est retournée dans le milieu universitaire en 1999 en tant que 18e présidente du Rensselaer Polytechnic Institute pour créer une institution avec «la portée mondiale et l’impact mondial» qu’elle a aujourd’hui. En 2014, le président Barack Obama a nommé Jackson coprésident du Conseil consultatif du renseignement du président.

PHOTO : Dr.  Shirley Ann Jackson assiste à son inauguration présidentielle RPI en 1999.

dr. Shirley Ann Jackson assiste à son inauguration présidentielle RPI en 1999.

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Des premières notables aux cadres nucléaires, Jackson a laissé sa marque dans le monde. En réfléchissant à ce que tout cela signifiait pour elle, elle a déclaré à ABC News que ce qu’elle tenait à cœur, c’était la mémoire de son père et l’impact que son travail avait eu sur les autres.

“Il s’agit de pouvoir marcher pour pouvoir porter quelqu’un d’autre”, a-t-elle déclaré. “Plus les postes que j’ai occupés sont influents et plus ils sont devenus puissants, plus j’ai pu aider les gens à développer des portes ouvertes et à les aider à franchir le pas. C’est ce qui compte pour moi.”

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