Plus de preuves que les éléments constitutifs de la vie peuvent provenir de l’espace extra-atmosphérique

Comment la vie est-elle apparue pour la première fois sur la roche autrefois stérile que nous appelons la Terre ? C’est l’une des questions les plus tentantes et les plus persistantes de la science.

Au cours des dernières décennies, les scientifiques ont commencé à identifier les molécules organiques nécessaires à la vie sur les météorites – des morceaux de roche provenant de comètes ou d’astéroïdes qui survivent à la périlleuse chute sur Terre. Maintenant, une nouvelle étude de l’Université d’Hokkaido, au Japon, fournit des preuves supplémentaires que les éléments essentiels de la vie peuvent avoir voyagé ici depuis l’espace.

Les nucléobases sont nécessaires à la construction de l’ADN, les brins de matériel génétique qui portent les instructions pour construire une créature vivante, et l’ARN, un type de molécule messagère qui, chez la plupart des êtres vivants, transporte ces instructions de l’ADN pour contrôler la synthèse des protéines.

Des nucléobases comme la guanine et l’adénine, composants essentiels de l’ADN, ont été détectées dans les météorites dans le passé. Mais d’autres nucléobases, connues sous le nom de pyrimidines, n’ont jusqu’à présent pas été détectées dans des échantillons de météorite.

Dans cette nouvelle étude, publiée aujourd’hui dans Communication Nature, les chercheurs ont utilisé des techniques analytiques de pointe pour leur permettre d’identifier des traces de nucléobases à petite échelle. Les chercheurs ont analysé trois météorites riches en carbone : la météorite Murchison, qui s’est écrasée à Murchison, Victoria, en 1969, la météorite Murray basée aux États-Unis, qui a atterri au Kentucky en 1950, et la météorite Tagish Lake, qui a atterri au Canada en Janvier 2000. Aux côtés des nucléobases déjà détectées dans d’autres météorites, les chercheurs ont identifié des pyrimidines non détectées auparavant, dont la cytosine et la thymine, les deux autres bases présentes dans la molécule d’ADN.

Cela revient à “la détection de toutes les nucléobases primaires d’ADN/ARN dans la même météorite”, explique l’auteur principal Yasuhiro Oba, de l’Université d’Hokkaido. C’est une trouvaille remarquable.

“Cela signifie que de telles nucléobases auraient été fournies à la Terre avant le début de la vie et auraient pu jouer un rôle dans l’émergence de la fonction génétique dans l’environnement.”

Alors, comment ces composés organiques, si cruciaux pour la formation de la vie, ont-ils pu émerger sur des roches flottantes au milieu de l’espace ?

Les deux pensent que ces composés peuvent avoir été générés par des réactions photochimiques sur des roches flottant dans l’espace interstellaire, avant d’être incorporés dans des astéroïdes lors de la formation du système solaire. Leur livraison éventuelle sur Terre, en auto-stop à bord des météorites qui ont fréquemment frappé la Terre au cours de sa formation précoce, a peut-être été l’étincelle qui a déclenché l’évolution de la vie au début.



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