Pluton a des volcans de glace comme “rien d’autre” dans le système solaire

Le plus grand connu des volcans de glace, qui crachent de la glace au lieu de lave, sont situés sur Pluton. Maintenant, il s’avère que la taille n’est pas la seule caractéristique qui distingue les “cryovolcans” de Pluton de tous les autres. Dans une étude publiée mardi en Communication Natureles scientifiques révèlent que ces cryovolcans ne ressemblent à aucune caractéristique jamais vue.

Qu’ont fait les scientifiques ? – Les chercheurs ont examiné les données que le vaisseau spatial New Horizons de la NASA a recueillies lorsqu’il a survolé Pluton en 2015. Ils se sont concentrés sur deux volcans – Wright Mons et Piccard Mons – en analysant des images qui ont révélé des détails sur leurs structures, et des scans infrarouges et couleur qui éclairent leurs compositions. .

Wright Mons mesure environ 3,1 miles (5 kilomètres) de haut et s’étend sur environ 93 miles (150 km), de taille similaire au Mauna Loa à Hawaï, le plus grand volcan actif de la Terre. Piccard Mons est encore plus grand avec environ 7 km de haut et 225 km de large. D’autres cryovolcans connus font pâle figure en comparaison – par exemple, Doom Mons sur Titan, la lune de Saturne, ne mesure qu’environ 1,5 km de haut et 80 km de diamètre.

Qu’ont-ils trouvé ? – Les cryovolcans sur Pluton ne ressemblent à rien d’autre que les scientifiques ont vu. “La grande partie d’aller dans un nouvel endroit du système solaire est que vous trouvez toujours quelque chose de nouveau”, a déclaré l’auteur principal de l’étude Kelsey Singer, scientifique planétaire au Southwest Research Institute de Boulder, Colorado. Inverse. “Il n’y a vraiment rien d’autre dans le système solaire qui ressemble à ces caractéristiques.”

Les zones cryovolcaniques englobent de nombreux dômes volcaniques, certains fusionnant pour former de plus grandes structures. Ceux-ci suggèrent qu’une grande quantité de glace, principalement de l’eau – plus de 2 400 miles cubes (10 000 km cubes) a éclaté à partir de plusieurs sites, probablement dans plus d’un événement au fil du temps.

Par exemple, les flancs de Wright Mons et une grande partie du terrain environnant sont couverts de bosses de 3,7 à 7,4 miles (6 à 12 km) de large en moyenne. Ces surfaces sont différentes de ce que l’on pourrait voir sur des terrains érodés par l’érosion glaciaire ou sculptés par des glaces volatiles se transformant en vapeur – au lieu de cela, elles pourraient s’être formées à partir d’un écoulement visqueux ou d’un matériau boueux ou solide mais toujours mobile.

Lorsque le vaisseau New Horizons est arrivé sur Pluton en 2015, les astronomes ont eu leur première vue de l’un des mondes les plus étranges et les plus mystérieux du système solaire.NASA / JHUAPL / SwRI

D’autres caractéristiques cryovolcaniques connues sont très différentes de celles de Pluton – soit de vastes plaines plates comme celles de Triton, qui pourraient provenir d’inondations de lave comme les juments lunaires sur la lune terrestre, soit quelques montagnes ou dômes isolés sur des endroits comme Cérès, Europe ou Titan. “Aucun n’a les textures que nous avons trouvées sur Pluton”, dit Singer.

La nature unique des cryovolcans de Pluton résulte probablement d’une combinaison spéciale de son atmosphère mince, de températures extrêmement froides, d’une faible gravité et d’une composition unique. “Par exemple, un fluide comme l’eau liquide peut rester sous forme d’eau à la surface de la Terre en raison de notre pression atmosphérique plus élevée”, explique Singer. “Mais sur Pluton, avec sa mince atmosphère, il est beaucoup plus proche des conditions de vide, de sorte que tout liquide qui atteint la surface bouillirait et gèlerait en même temps et ne resterait pas liquide longtemps. De plus, il est plus facile de construire des entités plus hautes sur Pluton en raison de la gravité plus faible. »

Ces cryovolcans sont apparus relativement récemment dans l’histoire de Pluton. Ils sont couverts de peu ou pas de cratères qui parsèment régulièrement la surface d’une planète ou d’une lune d’impacts cosmiques, suggérant qu’ils ont au plus 1 à 2 milliards d’années, et peut-être beaucoup plus jeunes.

On ne sait toujours pas comment Pluton pourrait encore posséder suffisamment de chaleur pour que des cryovolcans éclatent récemment à sa surface. En tant que monde moins des trois quarts aussi large que la lune terrestre et moins d’un cinquième de sa masse, les scientifiques se seraient attendus à ce qu’il se refroidisse rapidement, perdant essentiellement toute la chaleur avec laquelle il est né maintenant.

Une explication possible est qu’une partie de la chaleur à l’intérieur de Pluton aurait pu être piégée entre des couches thermiquement isolantes, comme du café chaud conservé dans un thermos. “Ensuite, s’il y a une fracture ou un défaut qui se forme, cela pourrait laisser la chaleur s’échapper d’un seul coup”, explique Singer.

Les deux volcans en question intriguent déjà les chercheurs.NASA / JHUAPL / SwRI

La découverte de ces cryovolcans relativement récents sur Pluton “va nous amener à réévaluer les possibilités de maintien de l’eau liquide sur de petits mondes glacés éloignés du Soleil, et les processus actifs qui permettent l’échange d’eau entre les surfaces et l’intérieur de ces mondes », raconte Lynnae Quick, planétologue au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland, qui n’a pas participé à cette recherche. Inverse.

Dans l’ensemble, “trouver des caractéristiques complètement uniques à Pluton, qui semblent avoir été construites tard dans l’histoire de Pluton, nous dit que nous ne comprenons pas tout sur le fonctionnement des corps planétaires”, déclare Singer. “Avoir plus d’exemples de caractéristiques volcaniques à travers le système solaire nous aide à élargir notre connaissance de ce qui est possible.”

Et après – Il reste beaucoup d’inconnues sur ces cryovolcans. “Malheureusement, nous n’avons pas beaucoup d’informations sur ce qui se passe sous la surface de Pluton, et le système de plomberie souterrain est un élément important pour comprendre le volcanisme n’importe où dans le système solaire”, a déclaré Singer. “Obtenir plus d’informations sur le sous-sol nécessiterait probablement une mission d’orbiteur Pluton, mais parfois, les gens peuvent trouver des moyens créatifs d’en savoir plus sur le sous-sol à partir d’autres observations.”

En plus d’envoyer une autre mission spatiale sur Pluton, les recherches futures pour en savoir plus sur ces cryovolcans devraient mener des expériences pour comprendre comment les matériaux glacés se comportent dans les conditions de Pluton. “Il y a très peu de travail à ce sujet, il est donc difficile de savoir quels chiffres mettre dans les modèles de la façon dont ceux-ci pourraient se former”, a déclaré Singer.

Leave a Comment