Pour un biologiste marin, les gangs haïtiens rendent le travail dangereux

Par TRENTON DANIEL et PIERRE-RICHARD LUXAMA

4 mai 2022 GMT

PEPILLO SALCEDO, République dominicaine (AP) – Dans une baie bleue qui s’étend sur la frontière d’Haïti et de la République dominicaine, des pêcheurs des deux pays ont récemment exprimé leurs griefs lors d’une rare rencontre en face à face grâce aux efforts du biologiste marin Jean Wiener.

La réunion, supervisée par des officiers de la marine dominicaine avec des fusils, n’était pas une mince affaire pour Wiener, qui a été contraint de travailler de loin à la conservation de cette région biologiquement sensible – sa maison à Bethesda, Maryland – en raison de la violence endémique en Haïti, sa patrie. Maintenant, le biologiste primé se tenait dans la chaleur torride des Caraïbes à l’embouchure d’un endroit au nom inquiétant appelé la rivière Massacre, essayant de réunir les deux côtés et de trouver une solution qui sauvera non seulement leurs moyens de subsistance, mais aussi les ressources marines vitales dans un région soumise aux pressions extrêmes du changement climatique.

“La pêche constante, ou la surpêche, dans ces zones a décimé tout un écosystème”, a déclaré Rodolfo Jimenez, directeur d’un projet agricole frontalier en République dominicaine.

Les pêcheurs haïtiens, debout en face de Jimenez sur la plage, ont accepté. Mais ils ont également déclaré qu’ils n’étaient pas responsables des dégâts dans le parc national de Monte Cristi, dans le nord-ouest de la République dominicaine.

Le travail de Wiener a pris de l’importance au fil des ans, en grande partie à cause des vendeurs de charbon de bois en Haïti qui abattent des arbres pour faire la cuisine et, plus récemment, pataugent dans les mangroves du pays, la végétation tropicale qui est une barrière naturelle contre les ouragans de plus en plus destructeurs des Caraïbes. . Avec des tempêtes océaniques de plus en plus sévères, le littoral d’Haïti et sa biodiversité deviennent encore plus vulnérables.

C’était le premier voyage de Wiener, dirigeant de la Fondation pour la protection de la biodiversité marine, depuis novembre 2021, son absence largement attribuée aux gangs violents qui ont englouti la capitale haïtienne ces dernières années et atteint des parties de la campagne. Nominalement déjà présent et miné davantage avec l’assassinat en juillet 2021 du président Jovenel Moise dans la chambre de sa maison, le gouvernement n’a pas fait grand-chose pour arracher le contrôle aux gangs effrontés.

Pendant des années, Wiener avait l’habitude de se rendre en Haïti tous les mois environ, mais limite désormais ses voyages à quelques fois par an tout en étant obligé de travailler à distance et de déléguer davantage de responsabilités aux membres du personnel dispersés dans tout le pays. Haïti est tout simplement trop dangereux autrement. Alors quand il vient, comme il l’a fait pendant trois semaines en mars, il parcourt le pays à la marelle via un avion sauteur de flaques d’eau; les déplacements par la route sont trop périlleux, les grands axes routiers étant bloqués par des gangs friands d’extorsion. De nombreux passagers se cachent dans leur voiture en s’allongeant sur la banquette arrière.

C’est une énigme qui tourmente Jean et d’autres comme lui dans le monde entier. Comme le changement climatique joue un plus grand rôle dans la contribution aux conflits, cela rend à son tour plus difficile la réalisation de recherches scientifiques et le travail sur des projets environnementaux qui cherchent à compenser les effets du changement climatique. Le groupe environnemental Global Witness a publié l’année dernière un rapport notant qu’en 2020, un nombre record de militants écologistes ont été tués dans le monde ; le nombre de morts de 227 était le nombre le plus élevé enregistré pour une deuxième année consécutive, la Colombie ayant le plus grand nombre d’attaques enregistrées, avec 65, et le Mexique deuxième, avec 30.

“La mesure dans laquelle les États défaillants rendent difficile pour les scientifiques et la communauté scientifique internationale de travailler sur ces questions signifie simplement qu’il sera plus difficile de résoudre ces problèmes”, a déclaré Peter Gleick, président émérite et chercheur principal au Pacific Institute, un groupe de recherche basé à Oakland qui se concentre sur les problèmes d’eau dans le monde.

Selon Jessica Olcott Yllemo, chargée de recherche sur la sécurité climatique à l’American Security Project, un groupe non partisan à Washington, DC : « Si les températures continuent d’augmenter et que vous n’avez pas de fonctions de base parce que vous n’avez pas de gouvernement qui fonctionne, le climat en quelque sorte exacerbe toutes ces différentes menaces et dangers.

Dans plusieurs rapports publiés en octobre, les États-Unis ont signalé que le changement climatique occuperait un rôle central dans la stratégie de sécurité, un changement de politique qui souligne à quel point les changements climatiques exacerbent des problèmes de longue date. L’une des études a identifié 11 pays qui étaient “les plus préoccupants”, car ils étaient particulièrement vulnérables au changement climatique et incapables de faire face aux problèmes qui en découlent. Haïti en faisait partie.

La nation des Caraïbes a l’avis de voyage le plus élevé – “Niveau 4 : Ne pas voyager” – du Département d’État américain en raison d’enlèvements, de crimes et de troubles civils. Les enlèvements, selon le Département d’État, “sont répandus et les victimes comprennent régulièrement des citoyens américains”. Dans un bulletin de mars, l’ambassade des États-Unis a offert aux citoyens américains en Haïti une feuille de conseils sur les moyens d’éviter d’être kidnappé.

Les enlèvements persistent depuis des années, augmentant considérablement après le départ en 2017 d’une mission de maintien de la paix de l’ONU. En octobre, 16 citoyens américains, dont cinq enfants, et un Canadien, faisaient partie d’un groupe de missionnaires qui ont été enlevés par le redoutable gang des 400 Mawozo et détenus contre rançon pendant deux mois. Un nombre incalculable d’Américains d’origine haïtienne ont également été kidnappés.

La semaine dernière, au nord de la capitale Port-au-Prince, des combats entre 400 Mawozo et un gang rival ont entraîné le déplacement de milliers de personnes et la mort d’au moins 20, dont six enfants. Les responsables ont averti que les routes principales menant à la région nord d’Haïti pourraient être coupées à la suite des combats, comme cela s’est déjà produit pour une artère se dirigeant vers le sud.

La réunion de mars organisée par Wiener s’est tenue sur la plage d’un estuaire censé être facile d’accès pour les deux parties, à quelques pas du côté dominicain de la frontière. C’était un jeudi matin, et une mangrove blanche fournissait de l’ombre à Wiener, aux pêcheurs et à leurs associations, à quelques responsables de l’environnement des deux pays et aux officiers de la marine dominicaine. Derrière eux, sur le rivage, se dressait un chapelet de poteaux en bois servant à tenir des sennes pour attraper les anguilles.

Une grande partie de la discussion des deux parties a porté sur l’emplacement exact de la frontière au-dessus d’Hispaniola, le nom de l’île partagée par Haïti et la République dominicaine.

“La frontière maritime n’est pas complètement au nord, elle est au nord-ouest”, a déclaré le Cmdr. Irving Cabrera, de la marine dominicaine, a déclaré lors de la réunion.

La réunion a eu lieu à l’embouchure d’une rivière dont le nom rappelle un épisode sanglant sur l’île d’Hispaniola : la rivière Massacre, également la rivière Dajabón. Bien que nommé d’après un massacre antérieur, il est surtout connu pour le moment où les soldats dominicains, sous les ordres du dictateur Rafael Trujillo en 1937, ont exécuté des milliers de familles haïtiennes et de dominicains d’origine haïtienne. L’arme de prédilection était une machette.

“Je ne pense pas qu’il ait été perdu de chaque côté de la frontière”, a déclaré Frederick Payton, d’AgroFrontera, le groupe environnemental dominicain qui a travaillé avec Wiener pour organiser la réunion de mars. Payton a également aidé à diriger la réunion. “Le massacre de Río représente en quelque sorte à la fois la tension et l’intégration des économies de la région frontalière.”

L’antipathie envers les Haïtiens persiste aujourd’hui, notamment avec le nouveau plan lancé par le président dominicain Luis Abinader pour construire un mur de plusieurs millions de dollars de 118 milles (190 kilomètres) le long de la frontière. La construction a déjà commencé.

Dépourvue de la tension habituelle, sans parler de l’animosité, la réunion sur la plage a duré quelques heures, les deux parties pouvant exprimer leurs préoccupations alors que Payton et Wiener servaient en quelque sorte de gardiens de la paix en l’absence d’un État frontalier fort. Tous deux ont souligné l’importance de chercher des solutions au lieu de s’attarder sur les problèmes.

“Nous essayions d’encadrer la réunion non seulement comme une session pour se plaindre et pointer du doigt, mais pour essayer de rechercher des solutions possibles qui prendront du temps”, a déclaré Payton. “Mais cela donnera à chaque partie l’espoir et l’attente que quelque chose sera fait à l’avenir.”

De la réunion est née l’idée de créer un enregistrement des bateaux et une licence pour la pêche afin que les autorités haïtiennes et dominicaines sachent qui est dans l’eau et où ils vont.

La plus grande réussite de Wiener a peut-être été la création des premières aires marines protégées d’Haïti, y compris le parc national des Trois Baies connu pour ses forêts de mangroves, ses récifs coralliens et ses herbiers marins, mais il admet que son travail est devenu plus difficile à distance. Josué Celiscar, directeur des opérations sur le terrain pour la fondation Wiener et étudiant diplômé en agronomie, dit la même chose, notant les retards inévitables qui accompagnent les projets.

“Lorsque vous êtes le réalisateur, lorsque vous êtes présent, vous exécutez le projet”, a déclaré Celiscar. « Quand tu n’es pas là, tu restes avec l’assistant. Ce ne sera pas la même chose. »

Ces dernières années, Wiener a vu le frère de son assistant réalisateur kidnappé puis relâché et passe un temps considérable à s’assurer que son personnel est en sécurité.

Né en Haïti, Wiener et sa famille ont fui le régime de François “Papa Doc” Duvalier à l’âge de six mois pour le Queens, New York. Il est retourné en Haïti à six ans alors que le fils et successeur de Duvalier, Jean-Claude «Baby Doc», était au pouvoir et est reparti pour l’université, étudiant la biologie à l’Université de Bridgeport dans le Connecticut. Haïti est venu appeler une fois de plus, et Wiener est revenu à 23 ans et, en 1992, a lancé sa fondation. Aujourd’hui âgé de 57 ans, Wiener est marié et père de deux enfants, un garçon et une fille.

En fin de compte, le voyage de mars en Haïti s’est avéré fortuitement sans incident, même si le danger n’était pas loin.

Lorsque Wiener s’est rendu dans le sud-ouest du pays, dans la ville côtière des Cayes, son chauffeur a eu vent des plans des manifestants de prendre d’assaut l’aéroport local. L’attaque n’a eu lieu qu’après le départ de Wiener, quelques jours plus tard : des gens se sont précipités sur le tarmac et ont incendié un petit avion appartenant à un groupe de missionnaires américains. Une personne est décédée et cinq autres ont été blessées, dont quatre policiers, selon un responsable de la police travaillant à l’aéroport.

Un jour, lors de sa récente visite dans le nord d’Haïti, Wiener a amené à la plage un groupe composé de gardes-chasse et d’étudiants universitaires s’intéressant à l’environnement. L’idée était de les mettre à l’eau, de les mettre à l’aise et d’apprendre les bases du snorkeling.

Debout sur le sable, Wiener a donné une brève leçon sur la façon d’utiliser un tuba, expliquant comment expulser l’eau de l’appareil respiratoire. Quelques minutes plus tard, ils ont pataugé dans les vagues. Un poisson-globe flottait vers eux.

Un homme a ramassé le poisson-globe et l’a étudié. Wiener lui a dit de remettre le poisson dans l’eau, ce qu’il a fait. Gonflé comme un ballon alors qu’il se balançait sur le dos, le puffer avait l’air de faire le mort.

Wiener a pataugé jusqu’aux genoux dans l’eau claire du rivage et a délicatement ramassé le poisson épineux à deux mains. Il a ensuite fait quelques pas vers l’horizon nord et a envoyé le poisson-globe dans l’océan.

“Nous savons vraiment qu’il y a une partie, vous savez, où vous pouvez être dans une salle de classe”, a déclaré Wiener plus tard depuis l’hôtel, où quelques agents de sécurité patrouillaient sur le terrain avec des fusils. “Mais il est extrêmement important que les gens sortent, touchent, voient et ressentent l’environnement.”

Le journaliste d’Associated Press, Trenton Daniel, a rapporté de New York.

La couverture climatique et environnementale de l’Associated Press reçoit le soutien de plusieurs fondations privées. En savoir plus sur l’initiative climatique d’AP ici† L’AP est seul responsable de tout le contenu.

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