Pourquoi certains œufs d’oiseaux sont-ils si colorés ? Blâmer une course aux armements évolutive

C’était la version naturelle d’une chasse aux œufs de Pâques. Dr. Claire Spottiswoode, professeure à l’Université du Cap qui étudie les parasites du couvain aviaire (oiseau), travaillait en Zambie pour en savoir plus sur la façon dont les pinsons coucous modifient l’apparence de leurs œufs. Contrairement aux orchestrateurs d’une chasse aux œufs de Pâques, cependant, les pinsons coucous ne modifient pas leurs œufs pour l’art ou pour gambader, mais pour pouvoir inciter d’autres oiseaux à élever leurs petits.

Il s’agit d’une pratique connue sous le nom de “parasitisme du couvain”, dans laquelle un animal laisse furtivement ses œufs pour être élevés par une autre espèce. Alors que les parasites du couvain se produisent chez les oiseaux, les poissons et les insectes, la mécanique de cela varie; généralement, avec les oiseaux, le parasite du couvain pond ses œufs dans le nid d’un autre oiseau lorsque cet oiseau ne regarde pas. (Les coucous sont l’exemple le plus célèbre d’un parasite de la couvée et sont à l’origine du mot “cocu”.) Le parasitisme de la couvée stimule souvent ce qu’on appelle les courses aux armements évolutives, dans lesquelles des espèces concurrentes développent continuellement de nouvelles adaptations pour se combattre. Dans le cas du parasite du couvain, cela signifie souvent que ses œufs évolueront pour ressembler à Moree comme les œufs de son hôte ; alors que dans le cas de l’oiseau parasité, cela signifie que ses oeufs vont évoluer pour ressembler moins comme les oeufs de son parasite du couvain.

“Cela reste juste un frisson”, a expliqué Spottiswoode. “Chaque fois que vous voyez un nid parasité avec un œuf parasite magnifiquement coloré, parmi les œufs hôtes – c’est quelque chose dont je ne me lasse jamais.

Le parasitisme des couvées n’est pas rare dans le règne animal et Spottiswoode est l’un des plus grands experts mondiaux. Pourtant, être un expert ne diminue pas les défis de toute chasse aux œufs. Comme Spottiswoode l’a dit à Salon, “L’un des défis les plus difficiles pour quelqu’un qui fait des recherches sur les parasites du couvain est simplement de trouver suffisamment d’œufs et de poussins parasites. Vous devez faire beaucoup d’efforts pour trouver beaucoup de nids d’hôtes afin de trouver le sous-ensemble de ceux-ci. qui sont parasités que vous étudiez.”

Heureusement, il y avait beaucoup de chercheurs de nids locaux talentueux qui sont heureux de vous aider.

“Pour nous, cela reste juste un frisson”, a expliqué Spottiswoode. “Chaque fois que vous voyez un nid parasité avec un œuf de parasite magnifiquement coloré parmi les œufs hôtes – c’est quelque chose dont je ne me lasse jamais. C’est juste une joie totale de voir les belles adaptations que la sélection naturelle a forgées au cours de centaines de milliers d’années. . “

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Spottiswoode a une bonne raison de fouiner dans les domiciles aviaires. Avec le professeur Michael Sorenson de l’Université de Boston, Spottiswoode dirige une équipe internationale de recherche en génétique qui étudie comment une seule espèce d’oiseau parasite du couvain masque ses œufs pour ressembler à ceux de plusieurs autres espèces d’oiseaux. Pendant plus d’un siècle, les scientifiques ont été tourmentés par ce mystère, mais les chercheurs ont réussi à identifier une course aux armements évolutive comme étant le coupable.


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“Le chromosome que nous pensons être le contrôle génétique est présent chez tous les oiseaux femelles”, a expliqué Spottiswoode. “Ce n’est pas un chromosome qui est spécifiquement pour cette fonction. Chez les oiseaux, les femelles ont un chromosome Z spécifique à la femelle, tout comme chez les humains, les mâles ont un chromosome Y spécifique aux mâles. Ainsi, chez les humains, bien sûr, les mâles sont XY et les femelles sont XX. Chez les oiseaux, les mâles sont ZZ et les femelles sont ZW, il y a donc un chromosome qui se transmet comme une copie plus ou moins intacte de mère en fille, sans aucun flux génétique d’un père. »

Elle a ajouté: “Le problème plus large que nous essayons de résoudre ici est de savoir comment différents individus d’une même espèce se reproduisant peuvent développer des adaptations spécialisées pour parasiter différentes espèces hôtes malgré le fait qu’ils s’accouplent, au hasard les uns avec les autres, indépendamment de quelle espèce hôte le mâle ou la femelle a été élevé.”

Dans l’étude publiée par la revue Actes de l’Académie nationale des sciences, les scientifiques expliquent que le facteur d’hérédité maternelle permet aux pinsons coucous d’éviter d’hériter accidentellement des mauvais gènes de mimétisme de pères élevés par des hôtes différents. Cela peut sembler être un avantage évolutif – et dans une certaine mesure, c’est le cas – mais les auteurs notent qu’il est également plus difficile pour ces espèces de contre-évoluer une fois que leurs hôtes comprennent ce qu’ils font. L’un d’eux est le fait que de nombreuses espèces d’oiseaux s’adaptent pour avoir une large gamme de couleurs et de motifs dans leurs œufs, fournissant aux oiseaux des “signatures” qui distinguent ces œufs des intrus.

Pourtant, comment les oiseaux développent-ils des œufs multicolores aussi étonnants en premier lieu ? Et est-ce que l’arrêt des parasites du couvain est la seule raison ?

“Comment trouvez-vous votre propre œuf ? Eh bien, vous pondez votre œuf avec, essentiellement, une signature qui dit : “C’est mon œuf.””

“C’est une question appropriée pour Pâques, bien sûr”, a déclaré Spottiswoode à Salon. “Nous avons de bonnes réponses, mais nous n’avons pas d’explication complète et il reste encore beaucoup de mystères. Souvent, le camouflage est la raison pour laquelle les œufs varient en couleur. Le camouflage est super important. La prédation des nids, orientée visuellement prédateurs, est très fréquent et particulièrement chez les espèces qui se reproduisent à l’air libre, comme les espèces qui se reproduisent au sol, mais aussi d’autres aussi. Certaines espèces ont des œufs vraiment fantastiques et ont des adaptations très intéressantes à des milieux particuliers.

Cela n’explique cependant pas toutes les teintes d’œufs. Spottiswoode a noté que certains scientifiques ont émis l’hypothèse que les oiseaux qui ont évolué pour pondre des œufs bleus l’ont fait pour protéger leurs embryons des rayons ultraviolets. De plus, les oiseaux peuvent vouloir des signatures sur leurs œufs pour des raisons sans rapport avec le parasitisme du couvain.

“Dans les cas où il existe une grande diversité au sein des espèces, tout comme les œufs de Pâques – où vous peignez pour vos œufs de poule, et ils ont été peints de différentes couleurs – le type de pression motrice qui génère cette diversité semble être la reconnaissance de soi “, songea Spottiswoode. “On le voit chez les oiseaux qui se reproduisent en colonies, comme les oiseaux nichant en falaise… Ils ont beaucoup de diversité entre les individus, par exemple, et dans ce cas, c’est pour connaître son propre œuf, quand on est sur une falaise”. faire face à la reproduction avec des centaines de milliers d’autres individus de la même espèce. Alors, comment trouvez-vous votre propre œuf? Eh bien, vous pondez votre œuf avec, essentiellement, une signature qui dit: “Ceci est mon œuf.”

S’il y a jamais eu une proclamation plus appropriée pour résumer l’esprit de Pâques, je ne peux pas penser à une seule.

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