Prochain arrêt, Uranus ? La planète glacée en tête de liste des priorités pour la prochaine grande mission de la NASA


Une sonde américaine vers Uranus (impression d’artiste) est la mission spatiale prioritaire d’un groupe influent de scientifiques planétaires.Crédit : QAI Publishing / Universal Images Group via Getty

La planète Uranus, longtemps négligée, pourrait recevoir un visiteur pour la première fois depuis des décennies. La NASA devrait envoyer une mission phare pour étudier la planète géante, selon un nouveau rapport d’un panel de scientifiques planétaires américains. L’agence suit presque toujours les conseils du panel.

La mission Uranus serait la première depuis que Voyager 2 a survolé le corps glacé en 1986. L’expédition pourrait révéler comment la planète, ses anneaux et ses lunes se sont formés et ont évolué au cours de milliards d’années.

“Cette mission sera absolument transformatrice”, a déclaré Amy Simon, planétologue au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland, qui a travaillé sur le rapport du 19 avril, publié par les National Academies of Science, Engineering, and Medicine à Washington. .DC. Uranus est pleine de mystères scientifiques, comme pourquoi elle tourne presque sur le côté et comment elle a développé un champ magnétique complexe. Plus largement, l’étude d’Uranus pourrait fournir des informations sur les planètes en orbite autour d’autres étoiles ; sur plus de 5 000 exoplanètes connues, les plus courantes ont la taille d’Uranus.

Certains scientifiques planétaires ont récemment demandé aux agences spatiales d’envoyer une mission majeure à Uranus ou Neptune, qui a également été visitée pour la dernière fois par Voyager 2, en 1989. Les deux planètes sont des “géantes de glace”, composées de grandes quantités de matière glacée tourbillonnant autour d’un petit noyau rocheux. Mais Neptune n’a pas fait la coupe dans le rapport. “Uranus s’est classé plus haut parce qu’il est technologiquement réalisable en ce moment”, déclare Simon.

Une mission Uranus pourrait être lancée à bord d’une fusée commerciale Falcon Heavy, un type de lanceur déjà opérationnel. Le lancement pourrait avoir lieu dès 2031, la première date à laquelle un vaisseau spatial pourrait être conçu et construit, s’il est entièrement financé. Une mission vers Neptune, qui est plus éloignée de la Terre qu’Uranus, nécessiterait probablement une fusée plus grosse, comme le système de lancement spatial de la NASA, qui n’a pas encore volé.

Le rapport propose une mission qui déposerait une sonde vers Uranus pour explorer des mystères tels que ce qui motive les vents puissants soufflant dans son atmosphère, composée d’hydrogène, d’hélium et de méthane. Le vaisseau spatial principal passerait des années à voler autour de la planète, recueillant des observations sur des caractéristiques telles que le champ magnétique qui alimente probablement les aurores brillantes d’Uranus. “Nous parlons d’une mission d’étude de l’ensemble du système Uranus”, explique Mark Hofstadter, planétologue au Jet Propulsion Laboratory de Pasadena, en Californie.

La mission explorerait certaines des 27 lunes connues d’Uranus – peut-être Titania et Oberon, qui sont assez grandes pour avoir de l’eau sous leurs surfaces glacées, ou Phoebe grêlé et le Puck tacheté. Ensemble, l’orbiteur et la sonde “fourniront un éventail remarquable de nouvelles sciences”, a déclaré Heidi Hammel, vice-présidente pour la science à l’Association des universités pour la recherche en astronomie à Washington DC. “Je pourrais continuer encore et encore.”

Planète géante, gros prix

Si la NASA décide de poursuivre une mission Uranus, qui pourrait coûter jusqu’à 4,2 milliards de dollars américains, elle pourrait trouver un partenaire dans l’Agence spatiale européenne (ESA). En 2021, l’ESA a publié une étude prioritaire à long terme qui comprenait une proposition selon laquelle l’agence s’associerait à une autre agence spatiale pour étudier une planète géante de glace.

“La question clé est maintenant de savoir s’il y a de la place dans les budgets nationaux et le programme scientifique de l’ESA pour un partenariat ambitieux”, déclare Leigh Fletcher, planétologue à l’Université de Leicester, au Royaume-Uni. “Nous devrons attendre et voir.”

Le nouveau rapport américain couvre de nombreux aspects de l’exploration planétaire et devrait guider les décisions de la NASA et de la US National Science Foundation pour les années à venir. Sa deuxième priorité pour une mission planétaire phare, après Uranus, est une sonde sur la lune Encelade de Saturne, qui a des panaches d’eau jaillissant d’un océan enfoui. Cette mission enverrait un atterrisseur à la surface d’Encelade pour ramasser les matériaux déposés par l’un des panaches et le rechercher à la recherche de preuves de vie.

La surveillance des roches spatiales passée au crible

Pour la première fois, le rapport analysait les préparatifs de la NASA pour défendre la Terre contre les astéroïdes tueurs. Il conseille à l’agence de lancer au plus vite une mission de détection des astéroïdes géocroiseurs – un projet de la NASA a récemment annoncé qu’il retarderait de deux ans, jusqu’en 2028, pour économiser de l’argent.

Et le rapport met en évidence l’état lamentable de l’équité et de l’inclusivité dans la science planétaire américaine. Il note que les scientifiques issus de groupes raciaux et ethniques minoritaires sont régulièrement confrontés à la discrimination et que la direction des missions planétaires ne reflète pas la diversité comme elle le devrait. Seuls 5 % des scientifiques qui ont proposé des missions planétaires à la NASA entre 2014 et 2020 se sont identifiés comme appartenant à une communauté sous-représentée. La dernière décennie, selon le rapport, a été marquée par « une absence choquante de changement ».

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