quelle heure est-il? Il domine nos vies, mais nous ne pouvons pas le définir

quelle heure est-il? C’est une question à laquelle personne ne sait répondre. Avant de pouvoir l’aborder, nous devons nous poser une autre question : de quel type de temps parlons-nous ? Les horloges mesurent? Ce n’est pas du temps, mais une représentation du temps par une machine. Le temps de l’horloge est une construction humaine, quelque chose que nous avons inventé pour donner un sens à ce que nous ressentons profondément à propos de la nature du temps : que le temps est une mesure du changement, que les choses changent, et que si nous voulons avoir une certaine mesure de contrôler ce changement, nous ferions mieux d’apprendre à le quantifier. C’est pourtant la sensation du temps qui passe qui est si mystifiante. Nous savons qu’il est là, nous le sentons, nous le voyons dans le miroir en nous regardant vieillir. Pourtant, nous ne pouvons pas nous en emparer.

L’essence du temps domine notre existence et pourtant échappe à notre compréhension.

Le récit universel du temps

Le temps n’est pas comme l’espace. Nous sommes libres de nous déplacer dans l’espace, à gauche, à droite, en arrière, en avant. Mais le temps est une sorte de prison. Nous ne pouvons pas le contrôler et nous ne pouvons pas le contourner. Ça avance et c’est tout.

Oui, la théorie de la relativité a changé notre perception de la stabilité de l’écoulement du temps. Mais le temps s’écoule toujours, même s’il le fait différemment pour les observateurs se déplaçant les uns par rapport aux autres. Einstein a montré qu’une horloge en mouvement tourne plus lentement qu’une horloge au repos. Mais ils cochent tous les deux, et le temps avance pour chacun. L’une des pierres angulaires de la relativité est que la lumière est la chose la plus rapide de l’Univers. Voyager à la vitesse de la lumière est impossible pour tout ce qui a une masse. Seule la lumière elle-même peut atteindre la vitesse de la lumière. (Il en va de même pour les gravitons, des particules hypothétiques qui portent l’attraction gravitationnelle et sont censées être sans masse.) Donc, peut-être que pour la lumière, le temps n’existe pas. Mais puisque la lumière n’a pas conscience d’exister, elle ne se soucie probablement pas du temps qui passe.

Mais nous nous en soucions. Et ce que la science moderne nous a montré de manière spectaculaire, c’est que tout ce qui existe a une histoire. Des êtres vivants aux roches en passant par l’Univers lui-même, il y a toujours un récit temporel intégré qui raconte l’histoire de cette chose. En ce qui concerne le maître de tous les récits temporels, l’histoire qui contient toutes les histoires, nous devons aller dans l’univers lui-même.

Ce que nous savons, c’est que le temps a commencé avec le Big Bang il y a environ 13,8 milliards d’années. Cet événement a marqué le début des temps. Nous comprenons le temps comme une mesure du changement. Ce qui a changé au début des temps, c’est que l’Univers tel que nous le connaissons a vu le jour d’une manière que nous ne comprenons toujours pas (ou peut-être ne pouvons pas) comprendre. Ce qui a changé scientifiquement parlant, cependant, c’est que la densité extrêmement élevée de matière et d’énergie a commencé à être diluée par l’expansion de l’espace lui-même – une expansion qui s’est déroulée dans le temps et qui se poursuit encore.

Les détails de ce récit dépendent des types de choses que l’Univers contient. La recette cosmique détermine comment l’Univers change dans le temps et quel genre d’avenir il aura. Il y a essentiellement deux possibilités. Dans l’un, l’Univers continuera à s’étendre pour toujours. Parce que les étoiles ont des vies finies, à un moment donné dans un avenir lointain, elles s’éteindront. Des cadavres stellaires parsèmeront l’Univers, des naines blanches qui couvent lentement aux trous noirs de différentes tailles.

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Mais le drame peut être ajouté ici, selon les types de matière que contient l’Univers. Si la recette actuelle reste viable, il y a trois ingrédients principaux : la matière noire, l’énergie noire et la matière dont nous sommes faits – la matière normale des protons (les quarks en fait) et des électrons.

Une mort froide ou une destruction par le feu

En supposant que la matière normale et la matière noire sont stables à long terme, l’énergie noire contrôle l’avenir de l’Univers. Si l’énergie noire, cette substance semblable à l’éther de composition inconnue, est une constante – c’est-à-dire si sa densité ne change pas et qu’elle maintient un volume fixe indépendamment de l’expansion cosmique – alors l’expansion de l’Univers continuera à s’accélérer. Dans des scénarios extrêmes, il peut avoir tellement de pression négative qu’il déchire tout, décomposant la matière en ses ingrédients de base. Au lieu de “de poussière en poussière”, l’épitaphe cosmique serait “de particules en particules”.

Mais il est également possible que l’énergie noire ne soit pas comme ça, et que sa pression négative s’estompe avec le temps, n’alimentant plus l’expansion rapide de l’Univers. L’accélération ralentira et l’Univers conservera les étoiles fanées et leurs cadavres, tous reposant loin les uns des autres – l’ultime solitude cosmique. Le plus triste est que dans un cosmos sans place pour que l’entropie se développe, la matière ne peut pas se réorganiser en quoi que ce soit d’intéressant. C’est le scénario de la mort cosmique froide. Si rien ne change, le temps lui-même perd sa fonction et atteint sa fin.

Une autre possibilité est que l’expansion ralentisse. S’il y a suffisamment de matière là-bas, elle peut se retourner et pousser l’Univers de l’expansion à la contraction. Finalement, la matière qui a été dispersée pendant des milliards d’années se compactera en un petit volume, chauffera, atteindra des densités écrasantes et… eh bien, cela dépend. Il peut entrer dans un Big Crunch, l’inverse du Big Bang ; ou il peut atteindre un point de contraction maximale puis rebondir vers une nouvelle phase d’expansion. C’est le modèle de l’univers rebondissant, où l’Univers échange des périodes d’expansion et de contraction, n’atteignant jamais tout à fait le point de densité infinie ou de singularité initiale. Le temps continue de tourner, bien que chaque cycle ait besoin de nouvelles horloges. Chaque fin des temps marque le début d’un temps nouveau, d’un nouveau cycle d’existence. C’est un peu plus réconfortant que la mort froide, même si chaque cycle implique une destruction par le feu.

Ce que nous apprenons de nos modèles cosmologiques actuels, c’est à quel point nous sommes chanceux d’exister précisément quand il est possible d’exister. Bien sûr, il n’y a pas de chance ici. Nous existons maintenant parce que c’est à ce moment-là qu’il est possible pour la matière de s’agglomérer en blobs pensants comme nous. À d’autres époques, il n’y aurait pas d’étoiles capables de maintenir la vie assez longtemps pour qu’elle puisse conjecturer sur son sort. Donc si le temps finira, c’est parce que des créatures comme nous finiront aussi. Dans un Univers sans êtres sensibles conscients du passage du temps, sans la conscience du passé et du futur, le concept même d’existence n’a pas de sens. Cela devrait nous faire réfléchir lorsque nous considérons à quel point nous sommes petits dans l’immensité de l’espace. Petit oui, mais pour autant que nous sachions, c’est nous qui détenons toute l’histoire cosmique dans nos esprits.

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