Réduire la pollution de l’air par les combustibles fossiles permettrait de sauver 50 000 vies par an

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L’élimination de la pollution de l’air causée par la combustion de combustibles fossiles permettrait d’éviter plus de 50 000 décès prématurés et d’apporter chaque année plus de 600 milliards de dollars de bienfaits pour la santé aux États-Unis, selon une nouvelle étude menée par des chercheurs de l’Université du Wisconsin-Madison.

Publiée dans la revue GeoHealth, l’étude rapporte les avantages considérables pour la santé de l’élimination de l’air des particules fines nocives, du dioxyde de soufre et des oxydes d’azote produits par la production d’électricité, le transport, les activités industrielles et les fonctions du bâtiment telles que le chauffage et la cuisine. Les véhicules routiers constituent la part la plus importante.

Ces activités économiques liées au charbon, au pétrole et au gaz naturel sont également des sources majeures d’émissions de dioxyde de carbone à l’origine du changement climatique. La réduction de leurs émissions offre donc des avantages supplémentaires.

Contrairement aux rapports qui mettent l’accent sur les coûts considérables de l’action climatique, celui-ci a souligné les avantages de prendre des mesures pour réduire la pollution.

“Nous essayons de faire passer les mentalités des fardeaux aux avantages”, a déclaré Jonathan A. Patz, professeur de santé et d’environnement au Nelson Institute for Environmental Studies de l’Université du Wisconsin-Madison.

“Notre travail donne une idée de l’ampleur des avantages pour la santé de la qualité de l’air qui pourraient accompagner une décarbonation profonde du système énergétique américain”, a déclaré Nicholas A. Mailloux, auteur principal de l’étude et étudiant diplômé au Nelson Institute. “Le passage à des sources d’énergie propres peut apporter d’énormes avantages pour la santé publique à court terme tout en atténuant le changement climatique à plus long terme.”

L’étude utilise des modèles de l’Environmental Protection Agency, notamment son CO-Benefits Risk Assessment, ou COBRA, pour examiner l’impact des politiques locales, étatiques et nationales sur des zones distinctes du pays. Il montre que si le coût de la refonte des industries énergétiques peut être local, les avantages le sont également.

“Entre 32% et 95% des avantages pour la santé de l’élimination des émissions dans une région resteront dans cette région”, indique l’étude. En moyenne, un peu plus des deux tiers des avantages pour la santé de la suppression des émissions dans une région restent dans cette région.

Le Sud-Ouest, par exemple, conserverait 95 % des avantages s’il se déplaçait seul pour éliminer les particules fines. Les États montagneux, cependant, ne conserveraient qu’un tiers de leurs avantages, qui iraient vers les grands centres de population sous le vent.

“Ce que nous faisons, c’est regarder en même temps, si vous supprimiez les émissions de combustibles fossiles de ces différents secteurs, combien de vies seraient sauvées, combien d’émissions évitées, et les chiffres sont assez importants”, a déclaré Patz.

“Le rapport met en évidence les avantages pour la qualité de l’air de la réduction des émissions de gaz à effet de serre en éloignant le système énergétique des combustibles fossiles”, a déclaré Susan Anenberg, directrice du Climate and Health Institute de l’Université George Washington, qui n’a pas participé à l’étude. De plus, a-t-elle dit, “cela nous aide à réfléchir aux politiques et au niveau de politiques nécessaires pour résoudre ce problème”.

Patz a déclaré que “les gens considèrent cela comme un énorme défi, mais quand on regarde les répercussions sur la santé du passage à l’énergie propre, les avantages sont énormes”.

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