Réfléchir la lumière du soleil pourrait assurer la sécurité sur une planète qui se réchauffe

Selon un nouveau rapport de l’Organisation météorologique mondiale, la Terre a 50 % de chances de se réchauffer de 1,5 degré au cours des cinq prochaines années. Le changement climatique a atteint un endroit dangereux; le climat est sur la bonne voie pour se réchauffer de 2,7 à 3,0 ° C (4,9 à 5,4 ° F) par rapport à l’époque préindustrielle, avec des conséquences dévastatrices pour la sécurité et le bien-être humains. Partout dans le monde, les communautés subiront des vagues de chaleur, des sécheresses, des incendies de forêt, des tempêtes, des inondations et d’autres calamités plus fréquentes et plus intenses. Les changements se font déjà sentir, la fréquence de ces catastrophes (pas si naturelles) ayant quadruplé depuis 2000. Comme toujours, ce sont les pauvres du monde qui souffriront le plus.

Plus alarmant encore est le risque croissant que le réchauffement déclenche des changements brusques et catastrophiques dans les systèmes naturels de la Terre. Ces points de basculement potentiels incluent une fonte accélérée du pergélisol et un effondrement rapide de la forêt amazonienne.

Il est facile d’avoir peur de l’avenir auquel nous sommes confrontés avec le réchauffement climatique. Heureusement, il peut y avoir une bouée de sauvetage, quoique peu orthodoxe. C’est ce qu’on appelle la réflexion de la lumière du soleil, ou intervention climatique solaire (SCI) et elle consiste à augmenter légèrement la réflexion de la lumière du soleil par les nuages ​​et les particules dans l’atmosphère pour réduire le réchauffement climatique. La société doit explorer cette option parce que le changement climatique représente aujourd’hui une menace catastrophique. C’est le message central d’un rapport du Council on Foreign Relations, dont nous avons respectivement été l’auteur et le conseiller.

Le monde dispose actuellement de trois stratégies principales pour gérer le risque climatique : la réduction des émissions, l’élimination du carbone et l’adaptation. Malheureusement, le changement climatique dépasse maintenant ces efforts. Les émissions doivent diminuer de 50% d’ici 2030 pour atteindre l’objectif de 1,5 ° C, mais sont en passe d’augmenter de 16,3% à la place. Les nouvelles technologies pour capturer et stocker de manière permanente le carbone atmosphérique pourraient prendre des décennies à se développer. Les efforts visant à renforcer la résilience face au réchauffement et à ses impacts sont coûteux, sous-financés et intrinsèquement limités. La plupart des mesures locales seront dépassées par les effets du réchauffement dans le système climatique interconnecté.

L’aggravation de la situation dépend de la chaleur qu’il fait. Compte tenu de cette situation difficile, le monde ne peut se permettre d’ignorer une réponse climatique potentiellement rapide qui pourrait assurer la sécurité des personnes et la stabilité des systèmes naturels pendant que l’humanité transforme l’économie mondiale et réduit la quantité de carbone que nous rejetons dans l’atmosphère.

L’augmentation de la réflexion de la lumière du soleil pour refroidir le climat pourrait être accomplie de diverses manières. Les options les plus prometteuses sont basées sur des événements naturels. Une approche consisterait à disperser des aérosols dans la haute atmosphère (ou stratosphère), probablement à partir d’aéronefs. Ce serait une version plus sûre de l’effet de refroidissement des particules émises lors des éruptions volcaniques, comme celle du mont Pinatubo en 1991, qui a réduit les températures mondiales d’environ 0,5 ° C (1,1 ° F) au cours des quinze mois suivants. Une autre approche consiste à pulvériser un brouillard de sel marin à partir de navires (ou de plates-formes océaniques) pour éclaircir les nuages ​​marins bas. Cette approche serait une version plus propre de l’effet de refroidissement global de la pollution particulaire actuelle, estimé à 0,5-1,2°C.

Malgré ces précédents, l’idée de la réflexion de la lumière solaire a été controversée, même si elle commence à changer à mesure que les risques de réchauffement s’intensifient. Les critiques craignent que les interventions climatiques puissent comporter des risques importants et incertains et donneront aux gouvernements, aux entreprises et aux citoyens un laissez-passer perçu pour continuer à polluer. Ceux-ci méritent un examen attentif. Ils doivent être pesés non pas isolément, mais par rapport aux risques croissants pour la sécurité d’une planète déjà en train de se réchauffer. La question clé est la suivante : l’augmentation de la réflexion de la lumière du soleil sur l’atmosphère peut-elle réduire les dangers posés par le réchauffement climatique ?

Malheureusement, nous ne connaissons pas la réponse car notre compréhension des processus atmosphériques pertinents et de leurs impacts sur les systèmes naturels est trop faible. Cela laisse les décideurs aveugles, incertains de la faisabilité de – et incapables de prendre des décisions éclairées à propos – de refléter la lumière du soleil pour refroidir le climat. Pour compliquer les choses, le monde manque de systèmes de surveillance et d’accords spécifiques pour régir la mise en œuvre de telles approches. Cela augmente la menace, comme l’a averti le Conseil national du renseignement, qu’un seul pays puisse lancer un programme unilatéral très bientôt, avec des effets mondiaux et des ramifications géopolitiques.

Pour s’assurer que le monde dispose des informations dont il a besoin pour évaluer ces approches, l’administration Biden et le Congrès doivent lancer un programme de recherche national ambitieux et bien financé sur la réflexion de la lumière du soleil pour réduire les risques climatiques. Une telle initiative s’appuierait sur les recommandations émises l’année dernière par les académies nationales américaines, ainsi que sur une orientation déjà donnée aux agences scientifiques américaines par le Congrès dans le projet de loi de financement de l’exercice 22 pour élaborer un plan de recherche quinquennal pour soutenir une évaluation risques climatiques à terme et intervention climatique solaire.

Cet effort mené par les États-Unis doit être fondé sur la coopération internationale. Les États-Unis devraient promouvoir des mécanismes de collaboration scientifique, de surveillance et d’évaluation multilatérales et de prise de décision conjointe sur tout déploiement de ces techniques. Le Protocole de Montréal pour la protection de la couche d’ozone, qui examine déjà les implications de la lumière du soleil dans la stratosphère dans le cadre de sa prochaine évaluation de l’ozone, est un point de départ prometteur. L’adhésion universelle à cette convention et son engagement en faveur d’un processus décisionnel fondé sur la science ont contribué à en faire le traité environnemental le plus réussi de l’histoire.

Bien que les tensions mondiales actuelles compliquent la diplomatie, nous pensons que la vulnérabilité mutuelle au changement climatique pourrait créer des opportunités de collaboration qui transcendent les lignes géopolitiques et idéologiques traditionnelles, notamment entre les États-Unis et la Chine et entre les économies avancées et celles en développement.

La solution ultime au changement climatique consiste à mettre fin aux émissions de carbone et à éliminer le carbone de l’atmosphère. Le dilemme pour l’humanité est de savoir comment survivre, et encore moins prospérer, pendant cette transition. La réflexion de la lumière du soleil pourrait être un pont qui offre un passage sûr vers un avenir durable. Pour protéger les personnes et les systèmes naturels, nous devons faire le travail pour le découvrir.

Crédit image : Huper par Joshua Earle via Unsplash

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